drome-portdeplaisance.com
Nouvelles recettes

Un client de la gueule de bois sauve à lui seul un magasin de fish and chips en difficulté avec une publication sur Facebook

Un client de la gueule de bois sauve à lui seul un magasin de fish and chips en difficulté avec une publication sur Facebook


We are searching data for your request:

Forums and discussions:
Manuals and reference books:
Data from registers:
Wait the end of the search in all databases.
Upon completion, a link will appear to access the found materials.


Un magasin de fish and chips au Canada a connu un essor commercial après qu'un client souffrant de la gueule de bois a publié une critique élogieuse qui est devenue virale

Il y a une file d'attente à la porte de Whitbie's Fish & Chips grâce à une publication Facebook bien intentionnée.

Avant la semaine dernière, le propriétaire de Whitbie's Fish & Chips, une petite entreprise de Calgary, au Canada, avait du mal à joindre les deux bouts. Ross a écrit une critique élogieuse du restaurant, qui est devenue virale sur Facebook avec des milliers de partages.

"Alors je suis un peu pendu à penser que le fish and chips va me réparer. J'ouvre la porte et il y a un homme de 70 ans tout seul dans ce bel établissement propre", a écrit Ross dans son post Facebook. «Alors je lui demande comment vont les affaires et il m'a dit qu'il ne pouvait même pas se payer à la fin de la journée, donc cela m'a vraiment dérangé. Tous ceux qui me connaissent, j'ai un grand cœur et je veux que les gens réussissent, en particulier un homme de 70 ans qui a consacré son temps. J'ai donc commandé le spécial flétan pour 23 $ absolument incroyable, ce fish and chips britannique traditionnel, exactement ce dont j'avais besoin.

Le propriétaire John McMillan a déclaré qu'il était submergé par la réponse et qu'il avait reçu des milliers de demandes d'amis sur Facebook. Le lendemain du jour où la publication est devenue virale, il y avait une file d'attente à la porte du Whitbie's Fish & Chips avec plus d'une demi-heure d'attente pour le dîner.


2020 : Bilan de l'année (deuxième partie)

La semaine dernière, dans la première partie de cette revue de l'année, j'ai écrit sur tous les restaurants et cafés qui avaient fermé et ouvert en 2020. Mais vraiment, l'histoire de cette année dans la scène culinaire de Reading est l'histoire de tous les restaurants et cafés qui n'entrent pas dans ces deux catégories, celles qui se sont accrochées à la peau de leurs dents et ont atteint la fin de 2020 – entreprises qui ont commencé en janvier dans le but de « prospérer » mais, à un moment donné au cours de la dernière douze mois, ont abaissé leurs ambitions à « survivre ».

Il est facile d'oublier, alors que nous nous arrêtons tous pour reprendre notre souffle à la fin de l'année, à quel point l'hospitalité a été torride. À cette époque l'année dernière, Reading était un endroit très différent. La plus grosse tache sur le paysage a été notre branche ténébreuse de Chick-Fil-A, déjà annoncée comme devant fermer à la fin de son bail « d'essai » de six mois en mars mais toujours, pour le moment, vendant du poulet et de l'homophobie (seulement pas le dimanche). Je ne suis jamais allé à Chick-Fil-A, mais il est difficile d'imaginer qu'un repas là-bas aurait pu être aussi diabolique que mon voyage à Taco Bell en février.

Si vous vous arrêtez pour tout rejouer, les contorsions que les restaurants, cafés et pubs ont dû traverser ressemblent à une sorte de rêve de fièvre terrible. En mars, on leur a dit qu'ils ne seraient pas fermés par le gouvernement, mais qu'ils devraient rester ouverts tandis que ce même gouvernement a dit à ses clients de rester à l'écart. Peu de temps après, ils ont été fermés dans le premier de tant de demi-tours, mais il y avait alors une attente angoissante pour entendre les détails de l'aide financière disponible au moins une des chaînes les plus populaires de Reading a décidé de licencier immédiatement son personnel, seulement pour les réembaucher à la hâte une fois le programme de congé annoncé.

Le régime de congé a apporté un certain soulagement, de même que certains des allégements de subventions et de taux d'affaires, mais une chose qui est souvent négligée est qu'une proportion raisonnable de l'aide est venue sous forme de prêts : face à un avenir profondément incertain, l'hospitalité a dû disparaître s'endetter pour parier sur sa propre survie. Ce qui a suivi a duré plus de trois mois lorsque les restaurants ont été complètement fermés, à l'exception des plats à emporter et de la livraison. Certains restaurants ont même décidé de ne pas le faire, d'autres ont pris le temps de réfléchir à leurs options et d'autres ont commencé à apporter le premier de nombreux changements à leur modèle commercial (je ne peux pas me résoudre à utiliser le mot « pivot », d'autant plus que de nombreux de nos entreprises ont montré tellement de grâce – extérieurement, au moins – que cela ressemblait plus à une pirouette).

Sur l'île Kennet, Fidget & Bob a commencé à vendre des produits d'épicerie, des produits et de la bière ainsi que sa fantastique gamme de sandwichs, de café et de gâteaux. De l'autre côté de la rivière, Geo Café a lancé un programme de livraison de boîtes de légumes, en se rendant sur un marché de Londres à quatre heures du matin, puis en faisant de longues heures de dépôt dans tout Reading : très bienvenu à une époque où beaucoup protégeaient et livraient. les créneaux étaient presque impossibles à accrocher (ils ont finalement eu leur propre van dans la livrée distinctive du café - je l'ai appelé le "Kete-van" après son propriétaire, jusqu'à ce qu'elle me dise d'arrêter).

Une autre entreprise notable au début de notre premier verrouillage était Valpy Street. Certains restaurants ont toujours eu leur propre capacité de vente à emporter ou de livraison, et d'autres, en particulier certaines de nos chaînes, se sont toujours associés à quelqu'un comme Deliveroo ou Just Eat. Mais pour des endroits comme Valpy Street qui n'avaient jamais fait de plats à emporter, ils ont dû construire cela à partir de zéro. L'un des premiers utilisateurs de Reading, ils se sont rapidement occupés et, peu de temps après, les médias sociaux ont été en effervescence avec des gens appréciant leurs fish and chips et leurs rôtis.

L'un des créneaux de livraison les plus recherchés était avec Kungfu Kitchen, et il y avait peu de sites en 2020 plus heureux que le copropriétaire Steve debout à votre porte d'entrée, masqué, tenant un sac de friandises. Je suis rapidement devenu un expert dans la commande de plats KFK qui voyageaient bien - ce poisson épicé frit, par exemple, qui resterait très chaud longtemps après sa livraison, ou le poulet râpé du Xinjiang qui était froid, épicé et (j'ai découvert plus tard ) parfait entassé dans une baguette le lendemain.

Beaucoup de gens étaient impatients de voir ce que notre restaurant le plus en vue, Clay’s Hyderabadi Kitchen, a fait. Et la réponse, au début, était que Clay's gardait sa poudre sèche. Ils ont pris du temps, mis des recettes sur Instagram pour montrer aux gens comment préparer des versions simples de leurs plats à la maison - même moi, j'en ai essayé un - puis tranquillement, sans fanfare, ils ont fait don de grandes quantités de nourriture à Whitley. CDA.

(Ils n'étaient pas seuls non plus : une chose qui distinguait nombre de nos entreprises hôtelières, c'est qu'elles ont quand même, dans un contexte aussi terrifiant, trouvé le temps de nourrir les habitants de la ville dans le besoin. La semaine dernière encore, le Lyndhurst a fourni 30 dîners de Noël aux gens de Whitley qui passent le jour de Noël seuls : vous auriez besoin d'aller sur la page Facebook de Whitley CDA pour le découvrir, car, de façon caractéristique, les Lyndhurst ne l'ont mentionné nulle part.)

En mai, Clay's a finalement pris une décision très attendue : il n'avait pas l'intention de rouvrir mais fournirait plutôt des currys emballés sous vide que les clients pourraient réchauffer à la maison. Son site Web s'est écrasé le jour du lancement avec le volume des commandes et bientôt la voiture de Nandana et Sharat est devenue aussi attendue que l'arrivée du Kete-van de Geo Café : une rue de Reading organisait une commande commune hebdomadaire qui était livrée de manière centralisée puis distribuée à tous les résidents. C'était l'été 2020, lorsque beaucoup d'entre nous ont appris à mieux connaître nos voisins - soit via des groupes WhatsApp, des applaudissements hebdomadaires ou, dans mon cas, en faisant signe à Ted du coin de la rue alors qu'il promenait le chien tous les jours.

Une autre entreprise de pirouettes en mai était Nibsy's, qui a commencé à livrer ses kits de beignets de bricolage à travers Reading. De toutes les choses que j'ai apprises en 2020, l'une des plus surprenantes était que les fours aux cerises de Nibsy ne me faisaient pas du tout manquer de gluten, bien qu'une fois que je les ai terminés, ils m'ont fait manquer les fours aux cerises de Nibsy. Comme de nombreux cafés, Nibsy’s a progressivement rouvert ses portes pour la vente à emporter en juin, et au fur et à mesure que l’été arrivait, on avait le sentiment que le pire était passé et qu’une réouverture progressive « à tort ou à raison » était au coin de la rue.

L'un des événements les plus importants de l'année s'est produit à mi-parcours et n'a rien à voir avec l'hospitalité mais beaucoup à voir avec la communauté. Comme la plupart des gens, j'étais à la maison le 20 juin lorsque j'ai appris un incident à Forbury Gardens, et comme la plupart des gens, je l'ai regardé se dérouler sur les réseaux sociaux avec un réel sentiment de malaise et d'horreur. Un de mes amis était là quand cela s'est produit, sur une parcelle d'herbe juste à côté de l'endroit où l'attaque a eu lieu, et l'un de ses amis a chassé l'agresseur à travers le cimetière et dans la rue Friar. Il m'a envoyé un message à ce sujet au fur et à mesure que tout se déroulait, clairement secoué par tout cela. D'autres amis m'ont contacté pour vérifier que j'étais en sécurité, une expérience qui, j'en suis sûr, a été partagée par beaucoup.

Ce qui s'est passé à Forbury Gardens était une attaque contre trois amis profitant du soleil d'été, peut-être dans l'épicentre spirituel de Reading, mais c'était aussi une attaque contre notre ville et contre nous tous. Et dans les jours qui ont suivi, toutes sortes de personnes ont essayé de l'utiliser pour faire avancer leurs propres agendas. C'était étrange de voir Reading aux nouvelles, ou d'entendre des vautours comme Katie Hopkins parler de nous comme d'une sorte d'expérience multiculturelle ratée. Mais la façon dont la communauté s'est unie à la suite de cet incident, et en particulier la façon dont Reading a refusé de lui permettre de diviser ou de définir notre ville brillante, diversifiée et heureuse a été l'une des plus belles choses de cette année, un moment merveilleux qui sort de tant de tristesse. Dieu sait que je critique beaucoup le conseil, mais leur gestion de cette « dignité et mesure » ​​n'était pas parfaite.

En juillet, nos restaurants, cafés et pubs ont été informés qu'ils pouvaient rouvrir, mais avec de nouvelles restrictions imposées par la distanciation sociale et la nécessité de se conformer à Covid. Les restaurants ont tous dit à quel point ils étaient heureux de revoir leurs clients, avec néanmoins masques et visières, mais le tout était teinté d'appréhension. Toujours l'âme joyeuse, j'ai dit à l'époque que je sentais que les restaurants étaient en train de sécher et que les gens devraient choisir les restaurants dans lesquels ils voulaient survivre et dépenser leur argent exclusivement dans ces endroits (j'ai peut-être été trop sombre: le temps nous le dira ).

En août, les restaurants étaient les sauveurs de l'économie, complètement sûrs de Covid et manger au restaurant était une bonne chose, alors que le gouvernement a introduit Eat Out To Help Out. Les avis étaient partagés à ce sujet – Je sais que beaucoup de clients, en particulier sur les réseaux sociaux, étaient convaincus que les affaires étaient en plein essor et qu'ils avaient beaucoup plus mangé au restaurant grâce à l'initiative. Mais les restaurateurs qui m'ont parlé ont suggéré presque uniformément que cela signifiait simplement qu'ils étaient plus occupés à des moments différents. Pour les restaurants, cela signifiait généralement des moments où les clients étaient moins susceptibles de dépenser de l'argent en alcool.

Un propriétaire de restaurant m'a parlé d'une cliente qui s'est présentée, a dépensé le maximum absolu possible pour obtenir deux fois plus de nourriture, a mangé une petite quantité et lui a ensuite demandé de tout mettre dans une boîte pour qu'ils puissent le rapporter à la maison. Lorsqu'elle s'est dite préoccupée par le fait qu'ils contournaient les règles, elle a obtenu une étoile Tripadvisor pour ses problèmes. « Certains clients ne me manqueront pas », a-t-elle déclaré à la fin du mois. D'autres à qui j'ai parlé ont dit des choses très similaires.

L'autre grand retour de l'été a été le Blue Collar Street Food, qui a retrouvé sa juste place sur Market Place en juin. Blue Collar a eu une année que vous pourriez considérer comme emblématique de 2020 : deux pas en avant, deux pas en arrière. Nous avons donc tous célébré en septembre lorsqu'ils ont repris le marché du vendredi précédemment géré par Chow (la bonne décision de Reading UK), suivis par eux en accueillant les chaleurs régionales des British Street Food Awards plus tard dans le mois.

Ce fut un week-end merveilleux, mettant en valeur une cuisine de rue brillante, mais renforçant également à quel point notre propre scène de cuisine de rue était devenue forte. À ce stade, Glen Dinning de Blue Collar avait renforcé l'offre du marché avec de brillantes signatures - Gurt Wings, par exemple, le vendredi, faisant le plus formidable poulet frit et tater tots saupoudrés de sel de poulet, ou les excellentes boîtes de mezze de Fink Street Food .

La file d'attente pour la cuisine jamaïcaine de Sharian (maintenant rebaptisée Bissy Tree pour des raisons que personne ne pouvait comprendre) était plus longue que jamais, mais il y avait maintenant plus de concurrence ailleurs sur le marché. Et bien que le marché ait perdu certains de ses commerçants les plus anciens - plus de Peru Sabor, ou le phénoménal challoumi wrap de Purée - un certain degré de continuité avec le passé a été maintenu lorsque Georgian Feast est revenu sur les marchés le vendredi et l'air était à nouveau épais avec le bourdonnement magnifiquement âcre d'ajika.

L'autre chose que les Street Food Awards ont faite et qui était d'une importance vitale était de donner à Reading une certaine fierté civique, et un événement que les gens pouvaient attendre avec impatience et apprécier en toute sécurité. Dans une année normale, nous aurions tous été à Forbury Gardens pour profiter du Blue Collar's Feastival, mais c'était le plus proche possible. Nous avons célébré la sélection de Reading pour accueillir l'événement, et le triomphe de Blue Collar a également été notre triomphe. Les deux jours de l'événement ont été complets et tout s'est si bien passé que Blue Collar a été invité à accueillir la finale.

Une autre raison d'être fier de Reading s'est produite en août, lorsque Clay's Hyderabadi Kitchen a finalement lancé un programme de livraison à l'échelle nationale et nous avons dû apprendre à partager notre trésor avec le reste du pays. Des critiques positives ont commencé à apparaître sur les blogs, et avec chaque collection que vous avez faite au restaurant, ou chez Fidget & Bob, Geo Café ou (plus tard) Double-Barrelled, être un client de Clay a de plus en plus l'impression d'être l'un des premiers à connaître un secret qui ne serait pas caché pour toujours.

Toutes les bonnes choses ont une fin, et tout comme il était opportun pour le gouvernement de nous dire de manger au restaurant en août, il est devenu tout aussi opportun de commencer à blâmer l'hospitalité pour le taux croissant d'infection. Le dernier week-end d'octobre était la finale des British Street Food Awards mais aussi le dernier week-end avant qu'un deuxième confinement n'ait lieu en novembre. J'y étais avec des amis à Halloween et j'ai mangé des trucs absolument magnifiques – un panko-crumpet fait de tête de cochon râpé, garni de kimchee, un "brunch de Bangkok" de saucisse de porc épicée avec pomme de terre confite à la graisse de canard et petits œufs de caille frits , tacos et poulet frit.

Assis dans le jardin des Allied Arms dans le froid après, savourant une dernière pinte en plein air, j'avais l'impression que l'été était bel et bien terminé. Et c'était le cas, mais ce confinement était différent du précédent. Blue Collar a continué à négocier les mercredis et vendredis, un soulagement bienvenu du temps passé à la maison, et les restaurants avaient alors perfectionné leurs capacités de livraison. « C'est reparti », ont déclaré plusieurs d'entre eux sur les réseaux sociaux, ou des mots à cet effet. Ils avaient fait tout ce qu'on leur demandait, pris des précautions minutieuses, et voilà qu'on leur recommandait de fermer. Pendant ce temps, bien sûr, les écoles restaient ouvertes.

Le reste de l'année, comme nous le savons, s'est terminé en gradins. Lorsque tout a rouvert à la fin du mois, Reading était au niveau 2 et les restaurants pouvaient rester ouverts mais seules les personnes du même ménage pouvaient partager une table. On s'attendait à ce que les restaurants contrôlent cela, pour ajouter à leurs fardeaux. « Nous sommes tellement excités de vous revoir tous » était le message général des restaurants –, mais qui pourrait les blâmer si, cette fois, le sourire était plutôt un sourire rictus ? À ce stade, la fatigue s'était installée : de nombreux restaurateurs à qui j'ai parlé espéraient simplement se rendre à Noël en un seul morceau et faire le point.

Et bien sûr, c'était pire pour les pubs, qui ne pouvaient ouvrir que s'ils proposaient des «repas substantiels» et ne pouvaient servir de l'alcool qu'avec ces repas. Les pubs se sont précipités pour élaborer une offre de nourriture : la salle à manger de Double-Barrelled, par exemple, a été rebaptisée «restaurant de rue» afin qu'elle puisse continuer à commercer. D'autres, comme le Nag's Head (peut-être l'expérience post-confinement la plus sûre que j'ai eue cette année) ont été contraints de fermer parce qu'ils ne servaient pas de nourriture.

Et puis, bien sûr, le coup final. La lecture a été déplacée vers le niveau 3, ce qui signifie qu'une fois encore, les restaurants ne pouvaient proposer que des plats à emporter et des livraisons. C'était une pirouette de trop pour certains, qui ont simplement décidé de fermer pour le moment et de remettre les décisions à la nouvelle année. Une farce vingt-quatre heures plus tard, Reading a été placé au niveau 4, qui était comme le niveau 3 mais sans Noël. Des estimations prudentes suggèrent que les choses resteront ainsi jusqu'au printemps.

Le ton de beaucoup sur les réseaux sociaux était plus vif, ou du moins flegmatique, mais le contraste entre le visage public et les craintes privées était souvent clair. Double-Barrelled, par exemple, a mis en place une image de son logo avec les mots « TAPROOM » et « STREET FOOD RESTAURANT » barrés, un témoignage clair (et amusant) des virages constants de cent quatre-vingts degrés exigés de l'hospitalité toute l'année. . Mais sur son compte Twitter personnel, la propriétaire Luci a résumé la position encore plus succinctement. Avec une chaîne de jurons.

Il était encore temps pour quelques rebondissements avant que 2020 ne se termine en boitant, à la fois bons et mauvais. En novembre, Blue Collar a annoncé que Reading Football Club avait résilié son contrat pour fournir l'offre de nourriture en dehors du terrain le jour du match, ce qui a suscité une dérision généralisée. Les premiers rapports étaient que Compass Group, qui sert la «nourriture» à l'intérieur du sol, prenait en charge les mauvaises nouvelles pour les clients (et pour les ânes, étant donné le nombre d'entre eux sont morts au fil des ans pour fournir à Compass Group des hamburgers et saucisses).

C'était déjà assez grave, mais la suggestion que le contrat serait ensuite sous-traité à un opérateur londonien de restauration de rue pour fournir quelque chose de similaire à Blue Collar, mais moins cher et moins authentique, a ajouté l'insulte à l'injure. Le tollé selon lequel Reading FC avait dirigé une entreprise indépendante "gérée par un détenteur d'abonnement de saison, pas moins" dans la poursuite nue du profit était fort, cohérent et complètement sur l'argent.

Enfin, il y a eu une bonne histoire quelques semaines avant Noël. Le 13 décembre, les gens ont lancé leur navigateur ou ouvert leurs journaux pour découvrir que Jay Rayner avait passé en revue Clay's Hyderabadi Kitchen dans le Observateur. C'était un miracle de Noël, pour un restaurant qui peinait à s'en sortir.L'article de blog de Clay sur le sujet raconte l'histoire mieux que moi, mais c'était le résultat d'une persistance à l'ancienne : la propriétaire Nandana avait envoyé un e-mail à un certain nombre de critiques gastronomiques et d'écrivains gastronomiques leur demandant s'ils voulaient essayer sa nourriture, et leur crédit quelques-uns d'entre eux – le Télégraphede William Sitwell et le Observateur's Jay Rayner – avait accepté la suggestion.

Bien sûr, comme tous ceux qui ont essayé la nourriture de Clay, ils ont adoré et voulaient le dire à tout le monde. Cela m'a rappelé la lecture de l'e-mail que j'avais reçu de Nandana, il y a près de trois ans, me racontant tout sur le restaurant qu'ils prévoyaient d'ouvrir. Je me souviens clairement de l'avoir lu et d'avoir vu toute cette passion pour la nourriture, pour les recettes et pour raconter des histoires, et je me doutais même alors que leur nourriture serait vraiment très spéciale. Je me demande si Jay Rayner ou William Sitwell ont eu un sentiment similaire lorsqu'ils ont reçu leur propre version de cet e-mail, de nombreuses années plus tard.

Clay's a été le premier restaurant de Reading à obtenir une mention dans la presse nationale pendant plus d'une décennie - le dernier avant c'était Mya Lacarte, également dans le Télégraphe – et les commandes ont explosé. La semaine suivante, lorsque je suis arrivé au restaurant pour récupérer ma propre commande avant Noël, j'ai vu une pièce de devant pleine de currys emballés sous vide entassés dans des boîtes et des enveloppes, étiquetés et prêts à être livrés. C'était une opération militaire réconfortante. "Ce n'est probablement qu'un feu de paille" m'a dit Nandana : j'espère sincèrement qu'elle se trompe.

Ce n'est en aucun cas une histoire définitive de 2020 pour les restaurants de Reading. Je suis bien trop partisan pour écrire ça. Et il y a tellement de choses qui se sont passées cette année que je n'ai pas pu mentionner et il y a tellement de gens que j'ai laissé de côté. Je n'ai pas parlé des livraisons extraordinaires que j'ai eues cette année des Lyndhurst, ni me réjouir de leurs tacos au grondin. Je n'ai pas mentionné Bakery House ou Namaste Momo, qui ont tous deux égayé les soirées plates chez moi grâce à l'arrivée de leur délicieuse cuisine. Je n'ai pas remercié Anonymous Coffee pour m'avoir appris à aimer faire du café à la maison, ni félicité Vegivores pour avoir réussi à se développer dans une période si difficile.

Et il y a tellement de choses qui se sont passées dans la ville qui sortent vraiment du cadre de cette pièce. La façon dont Reading Fringe Festival a réussi à s'adapter à un événement uniquement en ligne, ou la façon dont l'infatigable Louize Clarke a fait de même avec son Festival Of Digital Disruption, en capitalisant sur Covid pour décrocher une liste d'intervenants que vous ne pourriez jamais attirer lors d'un événement physique.

Je n'ai pas mentionné la joie que j'ai reçue chaque fois qu'un e-mail Covid arrive du conseil avec une photo géante de plus en plus ridicule de Jason Brock l'air grincheux au sommet. Et je n'ai jamais parlé du couple surpris en train de baiser dans la fenêtre du Hope Tap : sûrement le plus amusant que personne n'ait jamais eu dans le Hope Tap (ironie des ironies, je suis informé de manière fiable que le couple a choisi cet endroit parce que c'était le seul partie du pub non couverte par la vidéosurveillance, omettant de noter qu'il s'agissait d'un claquement devant les fenêtres).

J'ai toujours le sentiment que malgré toutes les difficultés de cette année, l'année prochaine sera celle où nous dirons des adieux douloureux aux entreprises et aux institutions que nous aimons. Et je maintiens toujours que la meilleure chose que nous puissions faire est de jeter nos bras figuratifs autour des entreprises que nous voulons le plus voir survivre.

Mais peut-être que la meilleure chose à retenir de cette année terrible et folle est à quel point la communauté peut être merveilleuse et comment elle peut montrer le meilleur des gens. Nos entreprises indépendantes ont fait preuve de persévérance, d'imagination et de résilience. Ils n'ont cessé de s'adapter, d'innover et d'afficher un visage heureux, pendant des mois où personnellement j'ai parfois eu du mal à sortir du lit. Cela me réjouit que nous ayons atteint la fin de l'année sans perdre autant d'entreprises qui donnent à notre ville son caractère et son âme. Nous avons de la chance de les avoir : j'espère que 2021 sera l'année où, en tant que ville, nous pourrons vraiment rendre la pareille.


2020 : Bilan de l'année (deuxième partie)

La semaine dernière, dans la première partie de cette revue de l'année, j'ai écrit sur tous les restaurants et cafés qui avaient fermé et ouvert en 2020. Mais vraiment, l'histoire de cette année dans la scène culinaire de Reading est l'histoire de tous les restaurants et cafés qui n'entrent pas dans ces deux catégories, celles qui se sont accrochées à la peau de leurs dents et ont atteint la fin de 2020 – entreprises qui ont commencé en janvier dans le but de « prospérer » mais, à un moment donné au cours de la dernière douze mois, ont abaissé leurs ambitions à « survivre ».

Il est facile d'oublier, alors que nous nous arrêtons tous pour reprendre notre souffle à la fin de l'année, à quel point l'hospitalité a été torride. À cette époque l'année dernière, Reading était un endroit très différent. La plus grosse tache sur le paysage a été notre branche ténébreuse de Chick-Fil-A, déjà annoncée comme devant fermer à la fin de son bail « d'essai » de six mois en mars mais toujours, pour le moment, vendant du poulet et de l'homophobie (seulement pas le dimanche). Je ne suis jamais allé à Chick-Fil-A, mais il est difficile d'imaginer qu'un repas là-bas aurait pu être aussi diabolique que mon voyage à Taco Bell en février.

Si vous vous arrêtez pour tout rejouer, les contorsions que les restaurants, cafés et pubs ont dû traverser ressemblent à une sorte de rêve de fièvre terrible. En mars, on leur a dit qu'ils ne seraient pas fermés par le gouvernement, mais qu'ils devraient rester ouverts tandis que ce même gouvernement a dit à ses clients de rester à l'écart. Peu de temps après, ils ont été fermés dans le premier de tant de demi-tours, mais il y avait alors une attente angoissante pour entendre les détails de l'aide financière disponible au moins une des chaînes les plus populaires de Reading a décidé de licencier immédiatement son personnel, seulement pour les réembaucher à la hâte une fois le programme de congé annoncé.

Le régime de congé a apporté un certain soulagement, de même que certains des allégements de subventions et de taux d'affaires, mais une chose qui est souvent négligée est qu'une proportion raisonnable de l'aide est venue sous forme de prêts : face à un avenir profondément incertain, l'hospitalité a dû disparaître s'endetter pour parier sur sa propre survie. Ce qui a suivi a duré plus de trois mois lorsque les restaurants ont été complètement fermés, à l'exception des plats à emporter et de la livraison. Certains restaurants ont même décidé de ne pas le faire, d'autres ont pris le temps de réfléchir à leurs options et d'autres ont commencé à apporter le premier de nombreux changements à leur modèle commercial (je ne peux pas me résoudre à utiliser le mot « pivot », d'autant plus que de nombreux de nos entreprises ont montré tellement de grâce – extérieurement, au moins – que cela ressemblait plus à une pirouette).

Sur l'île Kennet, Fidget & Bob a commencé à vendre des produits d'épicerie, des produits et de la bière ainsi que sa fantastique gamme de sandwichs, de café et de gâteaux. De l'autre côté de la rivière, Geo Café a lancé un programme de livraison de boîtes de légumes, en se rendant sur un marché de Londres à quatre heures du matin, puis en faisant de longues heures de dépôt dans tout Reading : très bienvenu à une époque où beaucoup protégeaient et livraient. les créneaux étaient presque impossibles à accrocher (ils ont finalement eu leur propre van dans la livrée distinctive du café - je l'ai appelé le "Kete-van" après son propriétaire, jusqu'à ce qu'elle me dise d'arrêter).

Une autre entreprise notable au début de notre premier verrouillage était Valpy Street. Certains restaurants ont toujours eu leur propre capacité de vente à emporter ou de livraison, et d'autres, en particulier certaines de nos chaînes, se sont toujours associés à quelqu'un comme Deliveroo ou Just Eat. Mais pour des endroits comme Valpy Street qui n'avaient jamais fait de plats à emporter, ils ont dû construire cela à partir de zéro. L'un des premiers utilisateurs de Reading, ils se sont rapidement occupés et, peu de temps après, les médias sociaux ont été en effervescence avec des gens appréciant leurs fish and chips et leurs rôtis.

L'un des créneaux de livraison les plus recherchés était avec Kungfu Kitchen, et il y avait peu de sites en 2020 plus heureux que le copropriétaire Steve debout à votre porte d'entrée, masqué, tenant un sac de friandises. Je suis rapidement devenu un expert dans la commande de plats KFK qui voyageaient bien - ce poisson épicé frit, par exemple, qui resterait très chaud longtemps après sa livraison, ou le poulet râpé du Xinjiang qui était froid, épicé et (j'ai découvert plus tard ) parfait entassé dans une baguette le lendemain.

Beaucoup de gens étaient impatients de voir ce que notre restaurant le plus en vue, Clay’s Hyderabadi Kitchen, a fait. Et la réponse, au début, était que Clay's gardait sa poudre sèche. Ils ont pris du temps, mis des recettes sur Instagram pour montrer aux gens comment préparer des versions simples de leurs plats à la maison - même moi, j'en ai essayé un - puis tranquillement, sans fanfare, ils ont fait don de grandes quantités de nourriture à Whitley. CDA.

(Ils n'étaient pas seuls non plus : une chose qui distinguait nombre de nos entreprises hôtelières, c'est qu'elles ont quand même, dans un contexte aussi terrifiant, trouvé le temps de nourrir les habitants de la ville dans le besoin. La semaine dernière encore, le Lyndhurst a fourni 30 dîners de Noël aux gens de Whitley qui passent le jour de Noël seuls : vous auriez besoin d'aller sur la page Facebook de Whitley CDA pour le découvrir, car, de façon caractéristique, les Lyndhurst ne l'ont mentionné nulle part.)

En mai, Clay's a finalement pris une décision très attendue : il n'avait pas l'intention de rouvrir mais fournirait plutôt des currys emballés sous vide que les clients pourraient réchauffer à la maison. Son site Web s'est écrasé le jour du lancement avec le volume des commandes et bientôt la voiture de Nandana et Sharat est devenue aussi attendue que l'arrivée du Kete-van de Geo Café : une rue de Reading organisait une commande commune hebdomadaire qui était livrée de manière centralisée puis distribuée à tous les résidents. C'était l'été 2020, lorsque beaucoup d'entre nous ont appris à mieux connaître nos voisins - soit via des groupes WhatsApp, des applaudissements hebdomadaires ou, dans mon cas, en faisant signe à Ted du coin de la rue alors qu'il promenait le chien tous les jours.

Une autre entreprise de pirouettes en mai était Nibsy's, qui a commencé à livrer ses kits de beignets de bricolage à travers Reading. De toutes les choses que j'ai apprises en 2020, l'une des plus surprenantes était que les fours aux cerises de Nibsy ne me faisaient pas du tout manquer de gluten, bien qu'une fois que je les ai terminés, ils m'ont fait manquer les fours aux cerises de Nibsy. Comme de nombreux cafés, Nibsy’s a progressivement rouvert ses portes pour la vente à emporter en juin, et au fur et à mesure que l’été arrivait, on avait le sentiment que le pire était passé et qu’une réouverture progressive « à tort ou à raison » était au coin de la rue.

L'un des événements les plus importants de l'année s'est produit à mi-parcours et n'a rien à voir avec l'hospitalité mais beaucoup à voir avec la communauté. Comme la plupart des gens, j'étais à la maison le 20 juin lorsque j'ai appris un incident à Forbury Gardens, et comme la plupart des gens, je l'ai regardé se dérouler sur les réseaux sociaux avec un réel sentiment de malaise et d'horreur. Un de mes amis était là quand cela s'est produit, sur une parcelle d'herbe juste à côté de l'endroit où l'attaque a eu lieu, et l'un de ses amis a chassé l'agresseur à travers le cimetière et dans la rue Friar. Il m'a envoyé un message à ce sujet au fur et à mesure que tout se déroulait, clairement secoué par tout cela. D'autres amis m'ont contacté pour vérifier que j'étais en sécurité, une expérience qui, j'en suis sûr, a été partagée par beaucoup.

Ce qui s'est passé à Forbury Gardens était une attaque contre trois amis profitant du soleil d'été, peut-être dans l'épicentre spirituel de Reading, mais c'était aussi une attaque contre notre ville et contre nous tous. Et dans les jours qui ont suivi, toutes sortes de personnes ont essayé de l'utiliser pour faire avancer leurs propres agendas. C'était étrange de voir Reading aux nouvelles, ou d'entendre des vautours comme Katie Hopkins parler de nous comme d'une sorte d'expérience multiculturelle ratée. Mais la façon dont la communauté s'est unie à la suite de cet incident, et en particulier la façon dont Reading a refusé de lui permettre de diviser ou de définir notre ville brillante, diversifiée et heureuse a été l'une des plus belles choses de cette année, un moment merveilleux qui sort de tant de tristesse. Dieu sait que je critique beaucoup le conseil, mais leur gestion de cette « dignité et mesure » ​​n'était pas parfaite.

En juillet, nos restaurants, cafés et pubs ont été informés qu'ils pouvaient rouvrir, mais avec de nouvelles restrictions imposées par la distanciation sociale et la nécessité de se conformer à Covid. Les restaurants ont tous dit à quel point ils étaient heureux de revoir leurs clients, avec néanmoins masques et visières, mais le tout était teinté d'appréhension. Toujours l'âme joyeuse, j'ai dit à l'époque que je sentais que les restaurants étaient en train de sécher et que les gens devraient choisir les restaurants dans lesquels ils voulaient survivre et dépenser leur argent exclusivement dans ces endroits (j'ai peut-être été trop sombre: le temps nous le dira ).

En août, les restaurants étaient les sauveurs de l'économie, complètement sûrs de Covid et manger au restaurant était une bonne chose, alors que le gouvernement a introduit Eat Out To Help Out. Les avis étaient partagés à ce sujet – Je sais que beaucoup de clients, en particulier sur les réseaux sociaux, étaient convaincus que les affaires étaient en plein essor et qu'ils avaient beaucoup plus mangé au restaurant grâce à l'initiative. Mais les restaurateurs qui m'ont parlé ont suggéré presque uniformément que cela signifiait simplement qu'ils étaient plus occupés à des moments différents. Pour les restaurants, cela signifiait généralement des moments où les clients étaient moins susceptibles de dépenser de l'argent en alcool.

Un propriétaire de restaurant m'a parlé d'une cliente qui s'est présentée, a dépensé le maximum absolu possible pour obtenir deux fois plus de nourriture, a mangé une petite quantité et lui a ensuite demandé de tout mettre dans une boîte pour qu'ils puissent le rapporter à la maison. Lorsqu'elle s'est dite préoccupée par le fait qu'ils contournaient les règles, elle a obtenu une étoile Tripadvisor pour ses problèmes. « Certains clients ne me manqueront pas », a-t-elle déclaré à la fin du mois. D'autres à qui j'ai parlé ont dit des choses très similaires.

L'autre grand retour de l'été a été le Blue Collar Street Food, qui a retrouvé sa juste place sur Market Place en juin. Blue Collar a eu une année que vous pourriez considérer comme emblématique de 2020 : deux pas en avant, deux pas en arrière. Nous avons donc tous célébré en septembre lorsqu'ils ont repris le marché du vendredi précédemment géré par Chow (la bonne décision de Reading UK), suivis par eux en accueillant les chaleurs régionales des British Street Food Awards plus tard dans le mois.

Ce fut un week-end merveilleux, mettant en valeur une cuisine de rue brillante, mais renforçant également à quel point notre propre scène de cuisine de rue était devenue forte. À ce stade, Glen Dinning de Blue Collar avait renforcé l'offre du marché avec de brillantes signatures - Gurt Wings, par exemple, le vendredi, faisant le plus formidable poulet frit et tater tots saupoudrés de sel de poulet, ou les excellentes boîtes de mezze de Fink Street Food .

La file d'attente pour la cuisine jamaïcaine de Sharian (maintenant rebaptisée Bissy Tree pour des raisons que personne ne pouvait comprendre) était plus longue que jamais, mais il y avait maintenant plus de concurrence ailleurs sur le marché. Et bien que le marché ait perdu certains de ses commerçants les plus anciens - plus de Peru Sabor, ou le phénoménal challoumi wrap de Purée - un certain degré de continuité avec le passé a été maintenu lorsque Georgian Feast est revenu sur les marchés le vendredi et l'air était à nouveau épais avec le bourdonnement magnifiquement âcre d'ajika.

L'autre chose que les Street Food Awards ont faite et qui était d'une importance vitale était de donner à Reading une certaine fierté civique, et un événement que les gens pouvaient attendre avec impatience et apprécier en toute sécurité. Dans une année normale, nous aurions tous été à Forbury Gardens pour profiter du Blue Collar's Feastival, mais c'était le plus proche possible. Nous avons célébré la sélection de Reading pour accueillir l'événement, et le triomphe de Blue Collar a également été notre triomphe. Les deux jours de l'événement ont été complets et tout s'est si bien passé que Blue Collar a été invité à accueillir la finale.

Une autre raison d'être fier de Reading s'est produite en août, lorsque Clay's Hyderabadi Kitchen a finalement lancé un programme de livraison à l'échelle nationale et nous avons dû apprendre à partager notre trésor avec le reste du pays. Des critiques positives ont commencé à apparaître sur les blogs, et avec chaque collection que vous avez faite au restaurant, ou chez Fidget & Bob, Geo Café ou (plus tard) Double-Barrelled, être un client de Clay a de plus en plus l'impression d'être l'un des premiers à connaître un secret qui ne serait pas caché pour toujours.

Toutes les bonnes choses ont une fin, et tout comme il était opportun pour le gouvernement de nous dire de manger au restaurant en août, il est devenu tout aussi opportun de commencer à blâmer l'hospitalité pour le taux croissant d'infection. Le dernier week-end d'octobre était la finale des British Street Food Awards mais aussi le dernier week-end avant qu'un deuxième confinement n'ait lieu en novembre. J'y étais avec des amis à Halloween et j'ai mangé des trucs absolument magnifiques – un panko-crumpet fait de tête de cochon râpé, garni de kimchee, un "brunch de Bangkok" de saucisse de porc épicée avec pomme de terre confite à la graisse de canard et petits œufs de caille frits , tacos et poulet frit.

Assis dans le jardin des Allied Arms dans le froid après, savourant une dernière pinte en plein air, j'avais l'impression que l'été était bel et bien terminé. Et c'était le cas, mais ce confinement était différent du précédent. Blue Collar a continué à négocier les mercredis et vendredis, un soulagement bienvenu du temps passé à la maison, et les restaurants avaient alors perfectionné leurs capacités de livraison. « C'est reparti », ont déclaré plusieurs d'entre eux sur les réseaux sociaux, ou des mots à cet effet. Ils avaient fait tout ce qu'on leur demandait, pris des précautions minutieuses, et voilà qu'on leur recommandait de fermer. Pendant ce temps, bien sûr, les écoles restaient ouvertes.

Le reste de l'année, comme nous le savons, s'est terminé en gradins. Lorsque tout a rouvert à la fin du mois, Reading était au niveau 2 et les restaurants pouvaient rester ouverts mais seules les personnes du même ménage pouvaient partager une table. On s'attendait à ce que les restaurants contrôlent cela, pour ajouter à leurs fardeaux. « Nous sommes tellement excités de vous revoir tous » était le message général des restaurants –, mais qui pourrait les blâmer si, cette fois, le sourire était plutôt un sourire rictus ? À ce stade, la fatigue s'était installée : de nombreux restaurateurs à qui j'ai parlé espéraient simplement se rendre à Noël en un seul morceau et faire le point.

Et bien sûr, c'était pire pour les pubs, qui ne pouvaient ouvrir que s'ils proposaient des «repas substantiels» et ne pouvaient servir de l'alcool qu'avec ces repas. Les pubs se sont précipités pour élaborer une offre de nourriture : la salle à manger de Double-Barrelled, par exemple, a été rebaptisée «restaurant de rue» afin qu'elle puisse continuer à commercer. D'autres, comme le Nag's Head (peut-être l'expérience post-confinement la plus sûre que j'ai eue cette année) ont été contraints de fermer parce qu'ils ne servaient pas de nourriture.

Et puis, bien sûr, le coup final. La lecture a été déplacée vers le niveau 3, ce qui signifie qu'une fois encore, les restaurants ne pouvaient proposer que des plats à emporter et des livraisons. C'était une pirouette de trop pour certains, qui ont simplement décidé de fermer pour le moment et de remettre les décisions à la nouvelle année. Une farce vingt-quatre heures plus tard, Reading a été placé au niveau 4, qui était comme le niveau 3 mais sans Noël.Des estimations prudentes suggèrent que les choses resteront ainsi jusqu'au printemps.

Le ton de beaucoup sur les réseaux sociaux était plus vif, ou du moins flegmatique, mais le contraste entre le visage public et les craintes privées était souvent clair. Double-Barrelled, par exemple, a mis en place une image de son logo avec les mots « TAPROOM » et « STREET FOOD RESTAURANT » barrés, un témoignage clair (et amusant) des virages constants de cent quatre-vingts degrés exigés de l'hospitalité toute l'année. . Mais sur son compte Twitter personnel, la propriétaire Luci a résumé la position encore plus succinctement. Avec une chaîne de jurons.

Il était encore temps pour quelques rebondissements avant que 2020 ne se termine en boitant, à la fois bons et mauvais. En novembre, Blue Collar a annoncé que Reading Football Club avait résilié son contrat pour fournir l'offre de nourriture en dehors du terrain le jour du match, ce qui a suscité une dérision généralisée. Les premiers rapports étaient que Compass Group, qui sert la «nourriture» à l'intérieur du sol, prenait en charge les mauvaises nouvelles pour les clients (et pour les ânes, étant donné le nombre d'entre eux sont morts au fil des ans pour fournir à Compass Group des hamburgers et saucisses).

C'était déjà assez grave, mais la suggestion que le contrat serait ensuite sous-traité à un opérateur londonien de restauration de rue pour fournir quelque chose de similaire à Blue Collar, mais moins cher et moins authentique, a ajouté l'insulte à l'injure. Le tollé selon lequel Reading FC avait dirigé une entreprise indépendante "gérée par un détenteur d'abonnement de saison, pas moins" dans la poursuite nue du profit était fort, cohérent et complètement sur l'argent.

Enfin, il y a eu une bonne histoire quelques semaines avant Noël. Le 13 décembre, les gens ont lancé leur navigateur ou ouvert leurs journaux pour découvrir que Jay Rayner avait passé en revue Clay's Hyderabadi Kitchen dans le Observateur. C'était un miracle de Noël, pour un restaurant qui peinait à s'en sortir. L'article de blog de Clay sur le sujet raconte l'histoire mieux que moi, mais c'était le résultat d'une persistance à l'ancienne : la propriétaire Nandana avait envoyé un e-mail à un certain nombre de critiques gastronomiques et d'écrivains gastronomiques leur demandant s'ils voulaient essayer sa nourriture, et leur crédit quelques-uns d'entre eux – le Télégraphede William Sitwell et le Observateur's Jay Rayner – avait accepté la suggestion.

Bien sûr, comme tous ceux qui ont essayé la nourriture de Clay, ils ont adoré et voulaient le dire à tout le monde. Cela m'a rappelé la lecture de l'e-mail que j'avais reçu de Nandana, il y a près de trois ans, me racontant tout sur le restaurant qu'ils prévoyaient d'ouvrir. Je me souviens clairement de l'avoir lu et d'avoir vu toute cette passion pour la nourriture, pour les recettes et pour raconter des histoires, et je me doutais même alors que leur nourriture serait vraiment très spéciale. Je me demande si Jay Rayner ou William Sitwell ont eu un sentiment similaire lorsqu'ils ont reçu leur propre version de cet e-mail, de nombreuses années plus tard.

Clay's a été le premier restaurant de Reading à obtenir une mention dans la presse nationale pendant plus d'une décennie - le dernier avant c'était Mya Lacarte, également dans le Télégraphe – et les commandes ont explosé. La semaine suivante, lorsque je suis arrivé au restaurant pour récupérer ma propre commande avant Noël, j'ai vu une pièce de devant pleine de currys emballés sous vide entassés dans des boîtes et des enveloppes, étiquetés et prêts à être livrés. C'était une opération militaire réconfortante. "Ce n'est probablement qu'un feu de paille" m'a dit Nandana : j'espère sincèrement qu'elle se trompe.

Ce n'est en aucun cas une histoire définitive de 2020 pour les restaurants de Reading. Je suis bien trop partisan pour écrire ça. Et il y a tellement de choses qui se sont passées cette année que je n'ai pas pu mentionner et il y a tellement de gens que j'ai laissé de côté. Je n'ai pas parlé des livraisons extraordinaires que j'ai eues cette année des Lyndhurst, ni me réjouir de leurs tacos au grondin. Je n'ai pas mentionné Bakery House ou Namaste Momo, qui ont tous deux égayé les soirées plates chez moi grâce à l'arrivée de leur délicieuse cuisine. Je n'ai pas remercié Anonymous Coffee pour m'avoir appris à aimer faire du café à la maison, ni félicité Vegivores pour avoir réussi à se développer dans une période si difficile.

Et il y a tellement de choses qui se sont passées dans la ville qui sortent vraiment du cadre de cette pièce. La façon dont Reading Fringe Festival a réussi à s'adapter à un événement uniquement en ligne, ou la façon dont l'infatigable Louize Clarke a fait de même avec son Festival Of Digital Disruption, en capitalisant sur Covid pour décrocher une liste d'intervenants que vous ne pourriez jamais attirer lors d'un événement physique.

Je n'ai pas mentionné la joie que j'ai reçue chaque fois qu'un e-mail Covid arrive du conseil avec une photo géante de plus en plus ridicule de Jason Brock l'air grincheux au sommet. Et je n'ai jamais parlé du couple surpris en train de baiser dans la fenêtre du Hope Tap : sûrement le plus amusant que personne n'ait jamais eu dans le Hope Tap (ironie des ironies, je suis informé de manière fiable que le couple a choisi cet endroit parce que c'était le seul partie du pub non couverte par la vidéosurveillance, omettant de noter qu'il s'agissait d'un claquement devant les fenêtres).

J'ai toujours le sentiment que malgré toutes les difficultés de cette année, l'année prochaine sera celle où nous dirons des adieux douloureux aux entreprises et aux institutions que nous aimons. Et je maintiens toujours que la meilleure chose que nous puissions faire est de jeter nos bras figuratifs autour des entreprises que nous voulons le plus voir survivre.

Mais peut-être que la meilleure chose à retenir de cette année terrible et folle est à quel point la communauté peut être merveilleuse et comment elle peut montrer le meilleur des gens. Nos entreprises indépendantes ont fait preuve de persévérance, d'imagination et de résilience. Ils n'ont cessé de s'adapter, d'innover et d'afficher un visage heureux, pendant des mois où personnellement j'ai parfois eu du mal à sortir du lit. Cela me réjouit que nous ayons atteint la fin de l'année sans perdre autant d'entreprises qui donnent à notre ville son caractère et son âme. Nous avons de la chance de les avoir : j'espère que 2021 sera l'année où, en tant que ville, nous pourrons vraiment rendre la pareille.


2020 : Bilan de l'année (deuxième partie)

La semaine dernière, dans la première partie de cette revue de l'année, j'ai écrit sur tous les restaurants et cafés qui avaient fermé et ouvert en 2020. Mais vraiment, l'histoire de cette année dans la scène culinaire de Reading est l'histoire de tous les restaurants et cafés qui n'entrent pas dans ces deux catégories, celles qui se sont accrochées à la peau de leurs dents et ont atteint la fin de 2020 – entreprises qui ont commencé en janvier dans le but de « prospérer » mais, à un moment donné au cours de la dernière douze mois, ont abaissé leurs ambitions à « survivre ».

Il est facile d'oublier, alors que nous nous arrêtons tous pour reprendre notre souffle à la fin de l'année, à quel point l'hospitalité a été torride. À cette époque l'année dernière, Reading était un endroit très différent. La plus grosse tache sur le paysage a été notre branche ténébreuse de Chick-Fil-A, déjà annoncée comme devant fermer à la fin de son bail « d'essai » de six mois en mars mais toujours, pour le moment, vendant du poulet et de l'homophobie (seulement pas le dimanche). Je ne suis jamais allé à Chick-Fil-A, mais il est difficile d'imaginer qu'un repas là-bas aurait pu être aussi diabolique que mon voyage à Taco Bell en février.

Si vous vous arrêtez pour tout rejouer, les contorsions que les restaurants, cafés et pubs ont dû traverser ressemblent à une sorte de rêve de fièvre terrible. En mars, on leur a dit qu'ils ne seraient pas fermés par le gouvernement, mais qu'ils devraient rester ouverts tandis que ce même gouvernement a dit à ses clients de rester à l'écart. Peu de temps après, ils ont été fermés dans le premier de tant de demi-tours, mais il y avait alors une attente angoissante pour entendre les détails de l'aide financière disponible au moins une des chaînes les plus populaires de Reading a décidé de licencier immédiatement son personnel, seulement pour les réembaucher à la hâte une fois le programme de congé annoncé.

Le régime de congé a apporté un certain soulagement, de même que certains des allégements de subventions et de taux d'affaires, mais une chose qui est souvent négligée est qu'une proportion raisonnable de l'aide est venue sous forme de prêts : face à un avenir profondément incertain, l'hospitalité a dû disparaître s'endetter pour parier sur sa propre survie. Ce qui a suivi a duré plus de trois mois lorsque les restaurants ont été complètement fermés, à l'exception des plats à emporter et de la livraison. Certains restaurants ont même décidé de ne pas le faire, d'autres ont pris le temps de réfléchir à leurs options et d'autres ont commencé à apporter le premier de nombreux changements à leur modèle commercial (je ne peux pas me résoudre à utiliser le mot « pivot », d'autant plus que de nombreux de nos entreprises ont montré tellement de grâce – extérieurement, au moins – que cela ressemblait plus à une pirouette).

Sur l'île Kennet, Fidget & Bob a commencé à vendre des produits d'épicerie, des produits et de la bière ainsi que sa fantastique gamme de sandwichs, de café et de gâteaux. De l'autre côté de la rivière, Geo Café a lancé un programme de livraison de boîtes de légumes, en se rendant sur un marché de Londres à quatre heures du matin, puis en faisant de longues heures de dépôt dans tout Reading : très bienvenu à une époque où beaucoup protégeaient et livraient. les créneaux étaient presque impossibles à accrocher (ils ont finalement eu leur propre van dans la livrée distinctive du café - je l'ai appelé le "Kete-van" après son propriétaire, jusqu'à ce qu'elle me dise d'arrêter).

Une autre entreprise notable au début de notre premier verrouillage était Valpy Street. Certains restaurants ont toujours eu leur propre capacité de vente à emporter ou de livraison, et d'autres, en particulier certaines de nos chaînes, se sont toujours associés à quelqu'un comme Deliveroo ou Just Eat. Mais pour des endroits comme Valpy Street qui n'avaient jamais fait de plats à emporter, ils ont dû construire cela à partir de zéro. L'un des premiers utilisateurs de Reading, ils se sont rapidement occupés et, peu de temps après, les médias sociaux ont été en effervescence avec des gens appréciant leurs fish and chips et leurs rôtis.

L'un des créneaux de livraison les plus recherchés était avec Kungfu Kitchen, et il y avait peu de sites en 2020 plus heureux que le copropriétaire Steve debout à votre porte d'entrée, masqué, tenant un sac de friandises. Je suis rapidement devenu un expert dans la commande de plats KFK qui voyageaient bien - ce poisson épicé frit, par exemple, qui resterait très chaud longtemps après sa livraison, ou le poulet râpé du Xinjiang qui était froid, épicé et (j'ai découvert plus tard ) parfait entassé dans une baguette le lendemain.

Beaucoup de gens étaient impatients de voir ce que notre restaurant le plus en vue, Clay’s Hyderabadi Kitchen, a fait. Et la réponse, au début, était que Clay's gardait sa poudre sèche. Ils ont pris du temps, mis des recettes sur Instagram pour montrer aux gens comment préparer des versions simples de leurs plats à la maison - même moi, j'en ai essayé un - puis tranquillement, sans fanfare, ils ont fait don de grandes quantités de nourriture à Whitley. CDA.

(Ils n'étaient pas seuls non plus : une chose qui distinguait nombre de nos entreprises hôtelières, c'est qu'elles ont quand même, dans un contexte aussi terrifiant, trouvé le temps de nourrir les habitants de la ville dans le besoin. La semaine dernière encore, le Lyndhurst a fourni 30 dîners de Noël aux gens de Whitley qui passent le jour de Noël seuls : vous auriez besoin d'aller sur la page Facebook de Whitley CDA pour le découvrir, car, de façon caractéristique, les Lyndhurst ne l'ont mentionné nulle part.)

En mai, Clay's a finalement pris une décision très attendue : il n'avait pas l'intention de rouvrir mais fournirait plutôt des currys emballés sous vide que les clients pourraient réchauffer à la maison. Son site Web s'est écrasé le jour du lancement avec le volume des commandes et bientôt la voiture de Nandana et Sharat est devenue aussi attendue que l'arrivée du Kete-van de Geo Café : une rue de Reading organisait une commande commune hebdomadaire qui était livrée de manière centralisée puis distribuée à tous les résidents. C'était l'été 2020, lorsque beaucoup d'entre nous ont appris à mieux connaître nos voisins - soit via des groupes WhatsApp, des applaudissements hebdomadaires ou, dans mon cas, en faisant signe à Ted du coin de la rue alors qu'il promenait le chien tous les jours.

Une autre entreprise de pirouettes en mai était Nibsy's, qui a commencé à livrer ses kits de beignets de bricolage à travers Reading. De toutes les choses que j'ai apprises en 2020, l'une des plus surprenantes était que les fours aux cerises de Nibsy ne me faisaient pas du tout manquer de gluten, bien qu'une fois que je les ai terminés, ils m'ont fait manquer les fours aux cerises de Nibsy. Comme de nombreux cafés, Nibsy’s a progressivement rouvert ses portes pour la vente à emporter en juin, et au fur et à mesure que l’été arrivait, on avait le sentiment que le pire était passé et qu’une réouverture progressive « à tort ou à raison » était au coin de la rue.

L'un des événements les plus importants de l'année s'est produit à mi-parcours et n'a rien à voir avec l'hospitalité mais beaucoup à voir avec la communauté. Comme la plupart des gens, j'étais à la maison le 20 juin lorsque j'ai appris un incident à Forbury Gardens, et comme la plupart des gens, je l'ai regardé se dérouler sur les réseaux sociaux avec un réel sentiment de malaise et d'horreur. Un de mes amis était là quand cela s'est produit, sur une parcelle d'herbe juste à côté de l'endroit où l'attaque a eu lieu, et l'un de ses amis a chassé l'agresseur à travers le cimetière et dans la rue Friar. Il m'a envoyé un message à ce sujet au fur et à mesure que tout se déroulait, clairement secoué par tout cela. D'autres amis m'ont contacté pour vérifier que j'étais en sécurité, une expérience qui, j'en suis sûr, a été partagée par beaucoup.

Ce qui s'est passé à Forbury Gardens était une attaque contre trois amis profitant du soleil d'été, peut-être dans l'épicentre spirituel de Reading, mais c'était aussi une attaque contre notre ville et contre nous tous. Et dans les jours qui ont suivi, toutes sortes de personnes ont essayé de l'utiliser pour faire avancer leurs propres agendas. C'était étrange de voir Reading aux nouvelles, ou d'entendre des vautours comme Katie Hopkins parler de nous comme d'une sorte d'expérience multiculturelle ratée. Mais la façon dont la communauté s'est unie à la suite de cet incident, et en particulier la façon dont Reading a refusé de lui permettre de diviser ou de définir notre ville brillante, diversifiée et heureuse a été l'une des plus belles choses de cette année, un moment merveilleux qui sort de tant de tristesse. Dieu sait que je critique beaucoup le conseil, mais leur gestion de cette « dignité et mesure » ​​n'était pas parfaite.

En juillet, nos restaurants, cafés et pubs ont été informés qu'ils pouvaient rouvrir, mais avec de nouvelles restrictions imposées par la distanciation sociale et la nécessité de se conformer à Covid. Les restaurants ont tous dit à quel point ils étaient heureux de revoir leurs clients, avec néanmoins masques et visières, mais le tout était teinté d'appréhension. Toujours l'âme joyeuse, j'ai dit à l'époque que je sentais que les restaurants étaient en train de sécher et que les gens devraient choisir les restaurants dans lesquels ils voulaient survivre et dépenser leur argent exclusivement dans ces endroits (j'ai peut-être été trop sombre: le temps nous le dira ).

En août, les restaurants étaient les sauveurs de l'économie, complètement sûrs de Covid et manger au restaurant était une bonne chose, alors que le gouvernement a introduit Eat Out To Help Out. Les avis étaient partagés à ce sujet – Je sais que beaucoup de clients, en particulier sur les réseaux sociaux, étaient convaincus que les affaires étaient en plein essor et qu'ils avaient beaucoup plus mangé au restaurant grâce à l'initiative. Mais les restaurateurs qui m'ont parlé ont suggéré presque uniformément que cela signifiait simplement qu'ils étaient plus occupés à des moments différents. Pour les restaurants, cela signifiait généralement des moments où les clients étaient moins susceptibles de dépenser de l'argent en alcool.

Un propriétaire de restaurant m'a parlé d'une cliente qui s'est présentée, a dépensé le maximum absolu possible pour obtenir deux fois plus de nourriture, a mangé une petite quantité et lui a ensuite demandé de tout mettre dans une boîte pour qu'ils puissent le rapporter à la maison. Lorsqu'elle s'est dite préoccupée par le fait qu'ils contournaient les règles, elle a obtenu une étoile Tripadvisor pour ses problèmes. « Certains clients ne me manqueront pas », a-t-elle déclaré à la fin du mois. D'autres à qui j'ai parlé ont dit des choses très similaires.

L'autre grand retour de l'été a été le Blue Collar Street Food, qui a retrouvé sa juste place sur Market Place en juin. Blue Collar a eu une année que vous pourriez considérer comme emblématique de 2020 : deux pas en avant, deux pas en arrière. Nous avons donc tous célébré en septembre lorsqu'ils ont repris le marché du vendredi précédemment géré par Chow (la bonne décision de Reading UK), suivis par eux en accueillant les chaleurs régionales des British Street Food Awards plus tard dans le mois.

Ce fut un week-end merveilleux, mettant en valeur une cuisine de rue brillante, mais renforçant également à quel point notre propre scène de cuisine de rue était devenue forte. À ce stade, Glen Dinning de Blue Collar avait renforcé l'offre du marché avec de brillantes signatures - Gurt Wings, par exemple, le vendredi, faisant le plus formidable poulet frit et tater tots saupoudrés de sel de poulet, ou les excellentes boîtes de mezze de Fink Street Food .

La file d'attente pour la cuisine jamaïcaine de Sharian (maintenant rebaptisée Bissy Tree pour des raisons que personne ne pouvait comprendre) était plus longue que jamais, mais il y avait maintenant plus de concurrence ailleurs sur le marché. Et bien que le marché ait perdu certains de ses commerçants les plus anciens - plus de Peru Sabor, ou le phénoménal challoumi wrap de Purée - un certain degré de continuité avec le passé a été maintenu lorsque Georgian Feast est revenu sur les marchés le vendredi et l'air était à nouveau épais avec le bourdonnement magnifiquement âcre d'ajika.

L'autre chose que les Street Food Awards ont faite et qui était d'une importance vitale était de donner à Reading une certaine fierté civique, et un événement que les gens pouvaient attendre avec impatience et apprécier en toute sécurité. Dans une année normale, nous aurions tous été à Forbury Gardens pour profiter du Blue Collar's Feastival, mais c'était le plus proche possible. Nous avons célébré la sélection de Reading pour accueillir l'événement, et le triomphe de Blue Collar a également été notre triomphe. Les deux jours de l'événement ont été complets et tout s'est si bien passé que Blue Collar a été invité à accueillir la finale.

Une autre raison d'être fier de Reading s'est produite en août, lorsque Clay's Hyderabadi Kitchen a finalement lancé un programme de livraison à l'échelle nationale et nous avons dû apprendre à partager notre trésor avec le reste du pays. Des critiques positives ont commencé à apparaître sur les blogs, et avec chaque collection que vous avez faite au restaurant, ou chez Fidget & Bob, Geo Café ou (plus tard) Double-Barrelled, être un client de Clay a de plus en plus l'impression d'être l'un des premiers à connaître un secret qui ne serait pas caché pour toujours.

Toutes les bonnes choses ont une fin, et tout comme il était opportun pour le gouvernement de nous dire de manger au restaurant en août, il est devenu tout aussi opportun de commencer à blâmer l'hospitalité pour le taux croissant d'infection. Le dernier week-end d'octobre était la finale des British Street Food Awards mais aussi le dernier week-end avant qu'un deuxième confinement n'ait lieu en novembre. J'y étais avec des amis à Halloween et j'ai mangé des trucs absolument magnifiques – un panko-crumpet fait de tête de cochon râpé, garni de kimchee, un "brunch de Bangkok" de saucisse de porc épicée avec pomme de terre confite à la graisse de canard et petits œufs de caille frits , tacos et poulet frit.

Assis dans le jardin des Allied Arms dans le froid après, savourant une dernière pinte en plein air, j'avais l'impression que l'été était bel et bien terminé. Et c'était le cas, mais ce confinement était différent du précédent.Blue Collar a continué à négocier les mercredis et vendredis, un soulagement bienvenu du temps passé à la maison, et les restaurants avaient alors perfectionné leurs capacités de livraison. « C'est reparti », ont déclaré plusieurs d'entre eux sur les réseaux sociaux, ou des mots à cet effet. Ils avaient fait tout ce qu'on leur demandait, pris des précautions minutieuses, et voilà qu'on leur recommandait de fermer. Pendant ce temps, bien sûr, les écoles restaient ouvertes.

Le reste de l'année, comme nous le savons, s'est terminé en gradins. Lorsque tout a rouvert à la fin du mois, Reading était au niveau 2 et les restaurants pouvaient rester ouverts mais seules les personnes du même ménage pouvaient partager une table. On s'attendait à ce que les restaurants contrôlent cela, pour ajouter à leurs fardeaux. « Nous sommes tellement excités de vous revoir tous » était le message général des restaurants –, mais qui pourrait les blâmer si, cette fois, le sourire était plutôt un sourire rictus ? À ce stade, la fatigue s'était installée : de nombreux restaurateurs à qui j'ai parlé espéraient simplement se rendre à Noël en un seul morceau et faire le point.

Et bien sûr, c'était pire pour les pubs, qui ne pouvaient ouvrir que s'ils proposaient des «repas substantiels» et ne pouvaient servir de l'alcool qu'avec ces repas. Les pubs se sont précipités pour élaborer une offre de nourriture : la salle à manger de Double-Barrelled, par exemple, a été rebaptisée «restaurant de rue» afin qu'elle puisse continuer à commercer. D'autres, comme le Nag's Head (peut-être l'expérience post-confinement la plus sûre que j'ai eue cette année) ont été contraints de fermer parce qu'ils ne servaient pas de nourriture.

Et puis, bien sûr, le coup final. La lecture a été déplacée vers le niveau 3, ce qui signifie qu'une fois encore, les restaurants ne pouvaient proposer que des plats à emporter et des livraisons. C'était une pirouette de trop pour certains, qui ont simplement décidé de fermer pour le moment et de remettre les décisions à la nouvelle année. Une farce vingt-quatre heures plus tard, Reading a été placé au niveau 4, qui était comme le niveau 3 mais sans Noël. Des estimations prudentes suggèrent que les choses resteront ainsi jusqu'au printemps.

Le ton de beaucoup sur les réseaux sociaux était plus vif, ou du moins flegmatique, mais le contraste entre le visage public et les craintes privées était souvent clair. Double-Barrelled, par exemple, a mis en place une image de son logo avec les mots « TAPROOM » et « STREET FOOD RESTAURANT » barrés, un témoignage clair (et amusant) des virages constants de cent quatre-vingts degrés exigés de l'hospitalité toute l'année. . Mais sur son compte Twitter personnel, la propriétaire Luci a résumé la position encore plus succinctement. Avec une chaîne de jurons.

Il était encore temps pour quelques rebondissements avant que 2020 ne se termine en boitant, à la fois bons et mauvais. En novembre, Blue Collar a annoncé que Reading Football Club avait résilié son contrat pour fournir l'offre de nourriture en dehors du terrain le jour du match, ce qui a suscité une dérision généralisée. Les premiers rapports étaient que Compass Group, qui sert la «nourriture» à l'intérieur du sol, prenait en charge les mauvaises nouvelles pour les clients (et pour les ânes, étant donné le nombre d'entre eux sont morts au fil des ans pour fournir à Compass Group des hamburgers et saucisses).

C'était déjà assez grave, mais la suggestion que le contrat serait ensuite sous-traité à un opérateur londonien de restauration de rue pour fournir quelque chose de similaire à Blue Collar, mais moins cher et moins authentique, a ajouté l'insulte à l'injure. Le tollé selon lequel Reading FC avait dirigé une entreprise indépendante "gérée par un détenteur d'abonnement de saison, pas moins" dans la poursuite nue du profit était fort, cohérent et complètement sur l'argent.

Enfin, il y a eu une bonne histoire quelques semaines avant Noël. Le 13 décembre, les gens ont lancé leur navigateur ou ouvert leurs journaux pour découvrir que Jay Rayner avait passé en revue Clay's Hyderabadi Kitchen dans le Observateur. C'était un miracle de Noël, pour un restaurant qui peinait à s'en sortir. L'article de blog de Clay sur le sujet raconte l'histoire mieux que moi, mais c'était le résultat d'une persistance à l'ancienne : la propriétaire Nandana avait envoyé un e-mail à un certain nombre de critiques gastronomiques et d'écrivains gastronomiques leur demandant s'ils voulaient essayer sa nourriture, et leur crédit quelques-uns d'entre eux – le Télégraphede William Sitwell et le Observateur's Jay Rayner – avait accepté la suggestion.

Bien sûr, comme tous ceux qui ont essayé la nourriture de Clay, ils ont adoré et voulaient le dire à tout le monde. Cela m'a rappelé la lecture de l'e-mail que j'avais reçu de Nandana, il y a près de trois ans, me racontant tout sur le restaurant qu'ils prévoyaient d'ouvrir. Je me souviens clairement de l'avoir lu et d'avoir vu toute cette passion pour la nourriture, pour les recettes et pour raconter des histoires, et je me doutais même alors que leur nourriture serait vraiment très spéciale. Je me demande si Jay Rayner ou William Sitwell ont eu un sentiment similaire lorsqu'ils ont reçu leur propre version de cet e-mail, de nombreuses années plus tard.

Clay's a été le premier restaurant de Reading à obtenir une mention dans la presse nationale pendant plus d'une décennie - le dernier avant c'était Mya Lacarte, également dans le Télégraphe – et les commandes ont explosé. La semaine suivante, lorsque je suis arrivé au restaurant pour récupérer ma propre commande avant Noël, j'ai vu une pièce de devant pleine de currys emballés sous vide entassés dans des boîtes et des enveloppes, étiquetés et prêts à être livrés. C'était une opération militaire réconfortante. "Ce n'est probablement qu'un feu de paille" m'a dit Nandana : j'espère sincèrement qu'elle se trompe.

Ce n'est en aucun cas une histoire définitive de 2020 pour les restaurants de Reading. Je suis bien trop partisan pour écrire ça. Et il y a tellement de choses qui se sont passées cette année que je n'ai pas pu mentionner et il y a tellement de gens que j'ai laissé de côté. Je n'ai pas parlé des livraisons extraordinaires que j'ai eues cette année des Lyndhurst, ni me réjouir de leurs tacos au grondin. Je n'ai pas mentionné Bakery House ou Namaste Momo, qui ont tous deux égayé les soirées plates chez moi grâce à l'arrivée de leur délicieuse cuisine. Je n'ai pas remercié Anonymous Coffee pour m'avoir appris à aimer faire du café à la maison, ni félicité Vegivores pour avoir réussi à se développer dans une période si difficile.

Et il y a tellement de choses qui se sont passées dans la ville qui sortent vraiment du cadre de cette pièce. La façon dont Reading Fringe Festival a réussi à s'adapter à un événement uniquement en ligne, ou la façon dont l'infatigable Louize Clarke a fait de même avec son Festival Of Digital Disruption, en capitalisant sur Covid pour décrocher une liste d'intervenants que vous ne pourriez jamais attirer lors d'un événement physique.

Je n'ai pas mentionné la joie que j'ai reçue chaque fois qu'un e-mail Covid arrive du conseil avec une photo géante de plus en plus ridicule de Jason Brock l'air grincheux au sommet. Et je n'ai jamais parlé du couple surpris en train de baiser dans la fenêtre du Hope Tap : sûrement le plus amusant que personne n'ait jamais eu dans le Hope Tap (ironie des ironies, je suis informé de manière fiable que le couple a choisi cet endroit parce que c'était le seul partie du pub non couverte par la vidéosurveillance, omettant de noter qu'il s'agissait d'un claquement devant les fenêtres).

J'ai toujours le sentiment que malgré toutes les difficultés de cette année, l'année prochaine sera celle où nous dirons des adieux douloureux aux entreprises et aux institutions que nous aimons. Et je maintiens toujours que la meilleure chose que nous puissions faire est de jeter nos bras figuratifs autour des entreprises que nous voulons le plus voir survivre.

Mais peut-être que la meilleure chose à retenir de cette année terrible et folle est à quel point la communauté peut être merveilleuse et comment elle peut montrer le meilleur des gens. Nos entreprises indépendantes ont fait preuve de persévérance, d'imagination et de résilience. Ils n'ont cessé de s'adapter, d'innover et d'afficher un visage heureux, pendant des mois où personnellement j'ai parfois eu du mal à sortir du lit. Cela me réjouit que nous ayons atteint la fin de l'année sans perdre autant d'entreprises qui donnent à notre ville son caractère et son âme. Nous avons de la chance de les avoir : j'espère que 2021 sera l'année où, en tant que ville, nous pourrons vraiment rendre la pareille.


2020 : Bilan de l'année (deuxième partie)

La semaine dernière, dans la première partie de cette revue de l'année, j'ai écrit sur tous les restaurants et cafés qui avaient fermé et ouvert en 2020. Mais vraiment, l'histoire de cette année dans la scène culinaire de Reading est l'histoire de tous les restaurants et cafés qui n'entrent pas dans ces deux catégories, celles qui se sont accrochées à la peau de leurs dents et ont atteint la fin de 2020 – entreprises qui ont commencé en janvier dans le but de « prospérer » mais, à un moment donné au cours de la dernière douze mois, ont abaissé leurs ambitions à « survivre ».

Il est facile d'oublier, alors que nous nous arrêtons tous pour reprendre notre souffle à la fin de l'année, à quel point l'hospitalité a été torride. À cette époque l'année dernière, Reading était un endroit très différent. La plus grosse tache sur le paysage a été notre branche ténébreuse de Chick-Fil-A, déjà annoncée comme devant fermer à la fin de son bail « d'essai » de six mois en mars mais toujours, pour le moment, vendant du poulet et de l'homophobie (seulement pas le dimanche). Je ne suis jamais allé à Chick-Fil-A, mais il est difficile d'imaginer qu'un repas là-bas aurait pu être aussi diabolique que mon voyage à Taco Bell en février.

Si vous vous arrêtez pour tout rejouer, les contorsions que les restaurants, cafés et pubs ont dû traverser ressemblent à une sorte de rêve de fièvre terrible. En mars, on leur a dit qu'ils ne seraient pas fermés par le gouvernement, mais qu'ils devraient rester ouverts tandis que ce même gouvernement a dit à ses clients de rester à l'écart. Peu de temps après, ils ont été fermés dans le premier de tant de demi-tours, mais il y avait alors une attente angoissante pour entendre les détails de l'aide financière disponible au moins une des chaînes les plus populaires de Reading a décidé de licencier immédiatement son personnel, seulement pour les réembaucher à la hâte une fois le programme de congé annoncé.

Le régime de congé a apporté un certain soulagement, de même que certains des allégements de subventions et de taux d'affaires, mais une chose qui est souvent négligée est qu'une proportion raisonnable de l'aide est venue sous forme de prêts : face à un avenir profondément incertain, l'hospitalité a dû disparaître s'endetter pour parier sur sa propre survie. Ce qui a suivi a duré plus de trois mois lorsque les restaurants ont été complètement fermés, à l'exception des plats à emporter et de la livraison. Certains restaurants ont même décidé de ne pas le faire, d'autres ont pris le temps de réfléchir à leurs options et d'autres ont commencé à apporter le premier de nombreux changements à leur modèle commercial (je ne peux pas me résoudre à utiliser le mot « pivot », d'autant plus que de nombreux de nos entreprises ont montré tellement de grâce – extérieurement, au moins – que cela ressemblait plus à une pirouette).

Sur l'île Kennet, Fidget & Bob a commencé à vendre des produits d'épicerie, des produits et de la bière ainsi que sa fantastique gamme de sandwichs, de café et de gâteaux. De l'autre côté de la rivière, Geo Café a lancé un programme de livraison de boîtes de légumes, en se rendant sur un marché de Londres à quatre heures du matin, puis en faisant de longues heures de dépôt dans tout Reading : très bienvenu à une époque où beaucoup protégeaient et livraient. les créneaux étaient presque impossibles à accrocher (ils ont finalement eu leur propre van dans la livrée distinctive du café - je l'ai appelé le "Kete-van" après son propriétaire, jusqu'à ce qu'elle me dise d'arrêter).

Une autre entreprise notable au début de notre premier verrouillage était Valpy Street. Certains restaurants ont toujours eu leur propre capacité de vente à emporter ou de livraison, et d'autres, en particulier certaines de nos chaînes, se sont toujours associés à quelqu'un comme Deliveroo ou Just Eat. Mais pour des endroits comme Valpy Street qui n'avaient jamais fait de plats à emporter, ils ont dû construire cela à partir de zéro. L'un des premiers utilisateurs de Reading, ils se sont rapidement occupés et, peu de temps après, les médias sociaux ont été en effervescence avec des gens appréciant leurs fish and chips et leurs rôtis.

L'un des créneaux de livraison les plus recherchés était avec Kungfu Kitchen, et il y avait peu de sites en 2020 plus heureux que le copropriétaire Steve debout à votre porte d'entrée, masqué, tenant un sac de friandises. Je suis rapidement devenu un expert dans la commande de plats KFK qui voyageaient bien - ce poisson épicé frit, par exemple, qui resterait très chaud longtemps après sa livraison, ou le poulet râpé du Xinjiang qui était froid, épicé et (j'ai découvert plus tard ) parfait entassé dans une baguette le lendemain.

Beaucoup de gens étaient impatients de voir ce que notre restaurant le plus en vue, Clay’s Hyderabadi Kitchen, a fait. Et la réponse, au début, était que Clay's gardait sa poudre sèche. Ils ont pris du temps, mis des recettes sur Instagram pour montrer aux gens comment préparer des versions simples de leurs plats à la maison - même moi, j'en ai essayé un - puis tranquillement, sans fanfare, ils ont fait don de grandes quantités de nourriture à Whitley. CDA.

(Ils n'étaient pas seuls non plus : une chose qui distinguait nombre de nos entreprises hôtelières, c'est qu'elles ont quand même, dans un contexte aussi terrifiant, trouvé le temps de nourrir les habitants de la ville dans le besoin. La semaine dernière encore, le Lyndhurst a fourni 30 dîners de Noël aux gens de Whitley qui passent le jour de Noël seuls : vous auriez besoin d'aller sur la page Facebook de Whitley CDA pour le découvrir, car, de façon caractéristique, les Lyndhurst ne l'ont mentionné nulle part.)

En mai, Clay's a finalement pris une décision très attendue : il n'avait pas l'intention de rouvrir mais fournirait plutôt des currys emballés sous vide que les clients pourraient réchauffer à la maison. Son site Web s'est écrasé le jour du lancement avec le volume des commandes et bientôt la voiture de Nandana et Sharat est devenue aussi attendue que l'arrivée du Kete-van de Geo Café : une rue de Reading organisait une commande commune hebdomadaire qui était livrée de manière centralisée puis distribuée à tous les résidents. C'était l'été 2020, lorsque beaucoup d'entre nous ont appris à mieux connaître nos voisins - soit via des groupes WhatsApp, des applaudissements hebdomadaires ou, dans mon cas, en faisant signe à Ted du coin de la rue alors qu'il promenait le chien tous les jours.

Une autre entreprise de pirouettes en mai était Nibsy's, qui a commencé à livrer ses kits de beignets de bricolage à travers Reading. De toutes les choses que j'ai apprises en 2020, l'une des plus surprenantes était que les fours aux cerises de Nibsy ne me faisaient pas du tout manquer de gluten, bien qu'une fois que je les ai terminés, ils m'ont fait manquer les fours aux cerises de Nibsy. Comme de nombreux cafés, Nibsy’s a progressivement rouvert ses portes pour la vente à emporter en juin, et au fur et à mesure que l’été arrivait, on avait le sentiment que le pire était passé et qu’une réouverture progressive « à tort ou à raison » était au coin de la rue.

L'un des événements les plus importants de l'année s'est produit à mi-parcours et n'a rien à voir avec l'hospitalité mais beaucoup à voir avec la communauté. Comme la plupart des gens, j'étais à la maison le 20 juin lorsque j'ai appris un incident à Forbury Gardens, et comme la plupart des gens, je l'ai regardé se dérouler sur les réseaux sociaux avec un réel sentiment de malaise et d'horreur. Un de mes amis était là quand cela s'est produit, sur une parcelle d'herbe juste à côté de l'endroit où l'attaque a eu lieu, et l'un de ses amis a chassé l'agresseur à travers le cimetière et dans la rue Friar. Il m'a envoyé un message à ce sujet au fur et à mesure que tout se déroulait, clairement secoué par tout cela. D'autres amis m'ont contacté pour vérifier que j'étais en sécurité, une expérience qui, j'en suis sûr, a été partagée par beaucoup.

Ce qui s'est passé à Forbury Gardens était une attaque contre trois amis profitant du soleil d'été, peut-être dans l'épicentre spirituel de Reading, mais c'était aussi une attaque contre notre ville et contre nous tous. Et dans les jours qui ont suivi, toutes sortes de personnes ont essayé de l'utiliser pour faire avancer leurs propres agendas. C'était étrange de voir Reading aux nouvelles, ou d'entendre des vautours comme Katie Hopkins parler de nous comme d'une sorte d'expérience multiculturelle ratée. Mais la façon dont la communauté s'est unie à la suite de cet incident, et en particulier la façon dont Reading a refusé de lui permettre de diviser ou de définir notre ville brillante, diversifiée et heureuse a été l'une des plus belles choses de cette année, un moment merveilleux qui sort de tant de tristesse. Dieu sait que je critique beaucoup le conseil, mais leur gestion de cette « dignité et mesure » ​​n'était pas parfaite.

En juillet, nos restaurants, cafés et pubs ont été informés qu'ils pouvaient rouvrir, mais avec de nouvelles restrictions imposées par la distanciation sociale et la nécessité de se conformer à Covid. Les restaurants ont tous dit à quel point ils étaient heureux de revoir leurs clients, avec néanmoins masques et visières, mais le tout était teinté d'appréhension. Toujours l'âme joyeuse, j'ai dit à l'époque que je sentais que les restaurants étaient en train de sécher et que les gens devraient choisir les restaurants dans lesquels ils voulaient survivre et dépenser leur argent exclusivement dans ces endroits (j'ai peut-être été trop sombre: le temps nous le dira ).

En août, les restaurants étaient les sauveurs de l'économie, complètement sûrs de Covid et manger au restaurant était une bonne chose, alors que le gouvernement a introduit Eat Out To Help Out. Les avis étaient partagés à ce sujet – Je sais que beaucoup de clients, en particulier sur les réseaux sociaux, étaient convaincus que les affaires étaient en plein essor et qu'ils avaient beaucoup plus mangé au restaurant grâce à l'initiative. Mais les restaurateurs qui m'ont parlé ont suggéré presque uniformément que cela signifiait simplement qu'ils étaient plus occupés à des moments différents. Pour les restaurants, cela signifiait généralement des moments où les clients étaient moins susceptibles de dépenser de l'argent en alcool.

Un propriétaire de restaurant m'a parlé d'une cliente qui s'est présentée, a dépensé le maximum absolu possible pour obtenir deux fois plus de nourriture, a mangé une petite quantité et lui a ensuite demandé de tout mettre dans une boîte pour qu'ils puissent le rapporter à la maison. Lorsqu'elle s'est dite préoccupée par le fait qu'ils contournaient les règles, elle a obtenu une étoile Tripadvisor pour ses problèmes. « Certains clients ne me manqueront pas », a-t-elle déclaré à la fin du mois. D'autres à qui j'ai parlé ont dit des choses très similaires.

L'autre grand retour de l'été a été le Blue Collar Street Food, qui a retrouvé sa juste place sur Market Place en juin. Blue Collar a eu une année que vous pourriez considérer comme emblématique de 2020 : deux pas en avant, deux pas en arrière. Nous avons donc tous célébré en septembre lorsqu'ils ont repris le marché du vendredi précédemment géré par Chow (la bonne décision de Reading UK), suivis par eux en accueillant les chaleurs régionales des British Street Food Awards plus tard dans le mois.

Ce fut un week-end merveilleux, mettant en valeur une cuisine de rue brillante, mais renforçant également à quel point notre propre scène de cuisine de rue était devenue forte. À ce stade, Glen Dinning de Blue Collar avait renforcé l'offre du marché avec de brillantes signatures - Gurt Wings, par exemple, le vendredi, faisant le plus formidable poulet frit et tater tots saupoudrés de sel de poulet, ou les excellentes boîtes de mezze de Fink Street Food .

La file d'attente pour la cuisine jamaïcaine de Sharian (maintenant rebaptisée Bissy Tree pour des raisons que personne ne pouvait comprendre) était plus longue que jamais, mais il y avait maintenant plus de concurrence ailleurs sur le marché. Et bien que le marché ait perdu certains de ses commerçants les plus anciens - plus de Peru Sabor, ou le phénoménal challoumi wrap de Purée - un certain degré de continuité avec le passé a été maintenu lorsque Georgian Feast est revenu sur les marchés le vendredi et l'air était à nouveau épais avec le bourdonnement magnifiquement âcre d'ajika.

L'autre chose que les Street Food Awards ont faite et qui était d'une importance vitale était de donner à Reading une certaine fierté civique, et un événement que les gens pouvaient attendre avec impatience et apprécier en toute sécurité. Dans une année normale, nous aurions tous été à Forbury Gardens pour profiter du Blue Collar's Feastival, mais c'était le plus proche possible. Nous avons célébré la sélection de Reading pour accueillir l'événement, et le triomphe de Blue Collar a également été notre triomphe. Les deux jours de l'événement ont été complets et tout s'est si bien passé que Blue Collar a été invité à accueillir la finale.

Une autre raison d'être fier de Reading s'est produite en août, lorsque Clay's Hyderabadi Kitchen a finalement lancé un programme de livraison à l'échelle nationale et nous avons dû apprendre à partager notre trésor avec le reste du pays. Des critiques positives ont commencé à apparaître sur les blogs, et avec chaque collection que vous avez faite au restaurant, ou chez Fidget & Bob, Geo Café ou (plus tard) Double-Barrelled, être un client de Clay a de plus en plus l'impression d'être l'un des premiers à connaître un secret qui ne serait pas caché pour toujours.

Toutes les bonnes choses ont une fin, et tout comme il était opportun pour le gouvernement de nous dire de manger au restaurant en août, il est devenu tout aussi opportun de commencer à blâmer l'hospitalité pour le taux croissant d'infection. Le dernier week-end d'octobre était la finale des British Street Food Awards mais aussi le dernier week-end avant qu'un deuxième confinement n'ait lieu en novembre. J'y étais avec des amis à Halloween et j'ai mangé des trucs absolument magnifiques – un panko-crumpet fait de tête de cochon râpé, garni de kimchee, un "brunch de Bangkok" de saucisse de porc épicée avec pomme de terre confite à la graisse de canard et petits œufs de caille frits , tacos et poulet frit.

Assis dans le jardin des Allied Arms dans le froid après, savourant une dernière pinte en plein air, j'avais l'impression que l'été était bel et bien terminé. Et c'était le cas, mais ce confinement était différent du précédent. Blue Collar a continué à négocier les mercredis et vendredis, un soulagement bienvenu du temps passé à la maison, et les restaurants avaient alors perfectionné leurs capacités de livraison. « C'est reparti », ont déclaré plusieurs d'entre eux sur les réseaux sociaux, ou des mots à cet effet. Ils avaient fait tout ce qu'on leur demandait, pris des précautions minutieuses, et voilà qu'on leur recommandait de fermer. Pendant ce temps, bien sûr, les écoles restaient ouvertes.

Le reste de l'année, comme nous le savons, s'est terminé en gradins. Lorsque tout a rouvert à la fin du mois, Reading était au niveau 2 et les restaurants pouvaient rester ouverts mais seules les personnes du même ménage pouvaient partager une table. On s'attendait à ce que les restaurants contrôlent cela, pour ajouter à leurs fardeaux. « Nous sommes tellement excités de vous revoir tous » était le message général des restaurants –, mais qui pourrait les blâmer si, cette fois, le sourire était plutôt un sourire rictus ? À ce stade, la fatigue s'était installée : de nombreux restaurateurs à qui j'ai parlé espéraient simplement se rendre à Noël en un seul morceau et faire le point.

Et bien sûr, c'était pire pour les pubs, qui ne pouvaient ouvrir que s'ils proposaient des «repas substantiels» et ne pouvaient servir de l'alcool qu'avec ces repas. Les pubs se sont précipités pour élaborer une offre de nourriture : la salle à manger de Double-Barrelled, par exemple, a été rebaptisée «restaurant de rue» afin qu'elle puisse continuer à commercer. D'autres, comme le Nag's Head (peut-être l'expérience post-confinement la plus sûre que j'ai eue cette année) ont été contraints de fermer parce qu'ils ne servaient pas de nourriture.

Et puis, bien sûr, le coup final. La lecture a été déplacée vers le niveau 3, ce qui signifie qu'une fois encore, les restaurants ne pouvaient proposer que des plats à emporter et des livraisons. C'était une pirouette de trop pour certains, qui ont simplement décidé de fermer pour le moment et de remettre les décisions à la nouvelle année. Une farce vingt-quatre heures plus tard, Reading a été placé au niveau 4, qui était comme le niveau 3 mais sans Noël. Des estimations prudentes suggèrent que les choses resteront ainsi jusqu'au printemps.

Le ton de beaucoup sur les réseaux sociaux était plus vif, ou du moins flegmatique, mais le contraste entre le visage public et les craintes privées était souvent clair. Double-Barrelled, par exemple, a mis en place une image de son logo avec les mots « TAPROOM » et « STREET FOOD RESTAURANT » barrés, un témoignage clair (et amusant) des virages constants de cent quatre-vingts degrés exigés de l'hospitalité toute l'année. . Mais sur son compte Twitter personnel, la propriétaire Luci a résumé la position encore plus succinctement. Avec une chaîne de jurons.

Il était encore temps pour quelques rebondissements avant que 2020 ne se termine en boitant, à la fois bons et mauvais. En novembre, Blue Collar a annoncé que Reading Football Club avait résilié son contrat pour fournir l'offre de nourriture en dehors du terrain le jour du match, ce qui a suscité une dérision généralisée. Les premiers rapports étaient que Compass Group, qui sert la «nourriture» à l'intérieur du sol, prenait en charge les mauvaises nouvelles pour les clients (et pour les ânes, étant donné le nombre d'entre eux sont morts au fil des ans pour fournir à Compass Group des hamburgers et saucisses).

C'était déjà assez grave, mais la suggestion que le contrat serait ensuite sous-traité à un opérateur londonien de restauration de rue pour fournir quelque chose de similaire à Blue Collar, mais moins cher et moins authentique, a ajouté l'insulte à l'injure. Le tollé selon lequel Reading FC avait dirigé une entreprise indépendante "gérée par un détenteur d'abonnement de saison, pas moins" dans la poursuite nue du profit était fort, cohérent et complètement sur l'argent.

Enfin, il y a eu une bonne histoire quelques semaines avant Noël. Le 13 décembre, les gens ont lancé leur navigateur ou ouvert leurs journaux pour découvrir que Jay Rayner avait passé en revue Clay's Hyderabadi Kitchen dans le Observateur. C'était un miracle de Noël, pour un restaurant qui peinait à s'en sortir. L'article de blog de Clay sur le sujet raconte l'histoire mieux que moi, mais c'était le résultat d'une persistance à l'ancienne : la propriétaire Nandana avait envoyé un e-mail à un certain nombre de critiques gastronomiques et d'écrivains gastronomiques leur demandant s'ils voulaient essayer sa nourriture, et leur crédit quelques-uns d'entre eux – le Télégraphede William Sitwell et le Observateur's Jay Rayner – avait accepté la suggestion.

Bien sûr, comme tous ceux qui ont essayé la nourriture de Clay, ils ont adoré et voulaient le dire à tout le monde. Cela m'a rappelé la lecture de l'e-mail que j'avais reçu de Nandana, il y a près de trois ans, me racontant tout sur le restaurant qu'ils prévoyaient d'ouvrir. Je me souviens clairement de l'avoir lu et d'avoir vu toute cette passion pour la nourriture, pour les recettes et pour raconter des histoires, et je me doutais même alors que leur nourriture serait vraiment très spéciale. Je me demande si Jay Rayner ou William Sitwell ont eu un sentiment similaire lorsqu'ils ont reçu leur propre version de cet e-mail, de nombreuses années plus tard.

Clay's a été le premier restaurant de Reading à obtenir une mention dans la presse nationale pendant plus d'une décennie - le dernier avant c'était Mya Lacarte, également dans le Télégraphe – et les commandes ont explosé. La semaine suivante, lorsque je suis arrivé au restaurant pour récupérer ma propre commande avant Noël, j'ai vu une pièce de devant pleine de currys emballés sous vide entassés dans des boîtes et des enveloppes, étiquetés et prêts à être livrés. C'était une opération militaire réconfortante. "Ce n'est probablement qu'un feu de paille" m'a dit Nandana : j'espère sincèrement qu'elle se trompe.

Ce n'est en aucun cas une histoire définitive de 2020 pour les restaurants de Reading. Je suis bien trop partisan pour écrire ça. Et il y a tellement de choses qui se sont passées cette année que je n'ai pas pu mentionner et il y a tellement de gens que j'ai laissé de côté. Je n'ai pas parlé des livraisons extraordinaires que j'ai eues cette année des Lyndhurst, ni me réjouir de leurs tacos au grondin. Je n'ai pas mentionné Bakery House ou Namaste Momo, qui ont tous deux égayé les soirées plates chez moi grâce à l'arrivée de leur délicieuse cuisine. Je n'ai pas remercié Anonymous Coffee pour m'avoir appris à aimer faire du café à la maison, ni félicité Vegivores pour avoir réussi à se développer dans une période si difficile.

Et il y a tellement de choses qui se sont passées dans la ville qui sortent vraiment du cadre de cette pièce. La façon dont Reading Fringe Festival a réussi à s'adapter à un événement uniquement en ligne, ou la façon dont l'infatigable Louize Clarke a fait de même avec son Festival Of Digital Disruption, en capitalisant sur Covid pour décrocher une liste d'intervenants que vous ne pourriez jamais attirer lors d'un événement physique.

Je n'ai pas mentionné la joie que j'ai reçue chaque fois qu'un e-mail Covid arrive du conseil avec une photo géante de plus en plus ridicule de Jason Brock l'air grincheux au sommet. Et je n'ai jamais parlé du couple surpris en train de baiser dans la fenêtre du Hope Tap : sûrement le plus amusant que personne n'ait jamais eu dans le Hope Tap (ironie des ironies, je suis informé de manière fiable que le couple a choisi cet endroit parce que c'était le seul partie du pub non couverte par la vidéosurveillance, omettant de noter qu'il s'agissait d'un claquement devant les fenêtres).

J'ai toujours le sentiment que malgré toutes les difficultés de cette année, l'année prochaine sera celle où nous dirons des adieux douloureux aux entreprises et aux institutions que nous aimons. Et je maintiens toujours que la meilleure chose que nous puissions faire est de jeter nos bras figuratifs autour des entreprises que nous voulons le plus voir survivre.

Mais peut-être que la meilleure chose à retenir de cette année terrible et folle est à quel point la communauté peut être merveilleuse et comment elle peut montrer le meilleur des gens. Nos entreprises indépendantes ont fait preuve de persévérance, d'imagination et de résilience. Ils n'ont cessé de s'adapter, d'innover et d'afficher un visage heureux, pendant des mois où personnellement j'ai parfois eu du mal à sortir du lit. Cela me réjouit que nous ayons atteint la fin de l'année sans perdre autant d'entreprises qui donnent à notre ville son caractère et son âme. Nous avons de la chance de les avoir : j'espère que 2021 sera l'année où, en tant que ville, nous pourrons vraiment rendre la pareille.


2020 : Bilan de l'année (deuxième partie)

La semaine dernière, dans la première partie de cette revue de l'année, j'ai écrit sur tous les restaurants et cafés qui avaient fermé et ouvert en 2020. Mais vraiment, l'histoire de cette année dans la scène culinaire de Reading est l'histoire de tous les restaurants et cafés qui n'entrent pas dans ces deux catégories, celles qui se sont accrochées à la peau de leurs dents et ont atteint la fin de 2020 – entreprises qui ont commencé en janvier dans le but de « prospérer » mais, à un moment donné au cours de la dernière douze mois, ont abaissé leurs ambitions à « survivre ».

Il est facile d'oublier, alors que nous nous arrêtons tous pour reprendre notre souffle à la fin de l'année, à quel point l'hospitalité a été torride. À cette époque l'année dernière, Reading était un endroit très différent. La plus grosse tache sur le paysage a été notre branche ténébreuse de Chick-Fil-A, déjà annoncée comme devant fermer à la fin de son bail « d'essai » de six mois en mars mais toujours, pour le moment, vendant du poulet et de l'homophobie (seulement pas le dimanche). Je ne suis jamais allé à Chick-Fil-A, mais il est difficile d'imaginer qu'un repas là-bas aurait pu être aussi diabolique que mon voyage à Taco Bell en février.

Si vous vous arrêtez pour tout rejouer, les contorsions que les restaurants, cafés et pubs ont dû traverser ressemblent à une sorte de rêve de fièvre terrible. En mars, on leur a dit qu'ils ne seraient pas fermés par le gouvernement, mais qu'ils devraient rester ouverts tandis que ce même gouvernement a dit à ses clients de rester à l'écart. Peu de temps après, ils ont été fermés dans le premier de tant de demi-tours, mais il y avait alors une attente angoissante pour entendre les détails de l'aide financière disponible au moins une des chaînes les plus populaires de Reading a décidé de licencier immédiatement son personnel, seulement pour les réembaucher à la hâte une fois le programme de congé annoncé.

Le régime de congé a apporté un certain soulagement, de même que certains des allégements de subventions et de taux d'affaires, mais une chose qui est souvent négligée est qu'une proportion raisonnable de l'aide est venue sous forme de prêts : face à un avenir profondément incertain, l'hospitalité a dû disparaître s'endetter pour parier sur sa propre survie. Ce qui a suivi a duré plus de trois mois lorsque les restaurants ont été complètement fermés, à l'exception des plats à emporter et de la livraison. Certains restaurants ont même décidé de ne pas le faire, d'autres ont pris le temps de réfléchir à leurs options et d'autres ont commencé à apporter le premier de nombreux changements à leur modèle commercial (je ne peux pas me résoudre à utiliser le mot « pivot », d'autant plus que de nombreux de nos entreprises ont montré tellement de grâce – extérieurement, au moins – que cela ressemblait plus à une pirouette).

Sur l'île Kennet, Fidget & Bob a commencé à vendre des produits d'épicerie, des produits et de la bière ainsi que sa fantastique gamme de sandwichs, de café et de gâteaux. De l'autre côté de la rivière, Geo Café a lancé un programme de livraison de boîtes de légumes, en se rendant sur un marché de Londres à quatre heures du matin, puis en faisant de longues heures de dépôt dans tout Reading : très bienvenu à une époque où beaucoup protégeaient et livraient. les créneaux étaient presque impossibles à accrocher (ils ont finalement eu leur propre van dans la livrée distinctive du café - je l'ai appelé le "Kete-van" après son propriétaire, jusqu'à ce qu'elle me dise d'arrêter).

Une autre entreprise notable au début de notre premier verrouillage était Valpy Street. Certains restaurants ont toujours eu leur propre capacité de vente à emporter ou de livraison, et d'autres, en particulier certaines de nos chaînes, se sont toujours associés à quelqu'un comme Deliveroo ou Just Eat. Mais pour des endroits comme Valpy Street qui n'avaient jamais fait de plats à emporter, ils ont dû construire cela à partir de zéro. L'un des premiers utilisateurs de Reading, ils se sont rapidement occupés et, peu de temps après, les médias sociaux ont été en effervescence avec des gens appréciant leurs fish and chips et leurs rôtis.

L'un des créneaux de livraison les plus recherchés était avec Kungfu Kitchen, et il y avait peu de sites en 2020 plus heureux que le copropriétaire Steve debout à votre porte d'entrée, masqué, tenant un sac de friandises. Je suis rapidement devenu un expert dans la commande de plats KFK qui voyageaient bien - ce poisson épicé frit, par exemple, qui resterait très chaud longtemps après sa livraison, ou le poulet râpé du Xinjiang qui était froid, épicé et (j'ai découvert plus tard ) parfait entassé dans une baguette le lendemain.

Beaucoup de gens étaient impatients de voir ce que notre restaurant le plus en vue, Clay’s Hyderabadi Kitchen, a fait. Et la réponse, au début, était que Clay's gardait sa poudre sèche. Ils ont pris du temps, mis des recettes sur Instagram pour montrer aux gens comment préparer des versions simples de leurs plats à la maison - même moi, j'en ai essayé un - puis tranquillement, sans fanfare, ils ont fait don de grandes quantités de nourriture à Whitley. CDA.

(Ils n'étaient pas seuls non plus : une chose qui distinguait nombre de nos entreprises hôtelières, c'est qu'elles ont quand même, dans un contexte aussi terrifiant, trouvé le temps de nourrir les habitants de la ville dans le besoin. La semaine dernière encore, le Lyndhurst a fourni 30 dîners de Noël aux gens de Whitley qui passent le jour de Noël seuls : vous auriez besoin d'aller sur la page Facebook de Whitley CDA pour le découvrir, car, de façon caractéristique, les Lyndhurst ne l'ont mentionné nulle part.)

En mai, Clay's a finalement pris une décision très attendue : il n'avait pas l'intention de rouvrir mais fournirait plutôt des currys emballés sous vide que les clients pourraient réchauffer à la maison. Son site Web s'est écrasé le jour du lancement avec le volume des commandes et bientôt la voiture de Nandana et Sharat est devenue aussi attendue que l'arrivée du Kete-van de Geo Café : une rue de Reading organisait une commande commune hebdomadaire qui était livrée de manière centralisée puis distribuée à tous les résidents. C'était l'été 2020, lorsque beaucoup d'entre nous ont appris à mieux connaître nos voisins - soit via des groupes WhatsApp, des applaudissements hebdomadaires ou, dans mon cas, en faisant signe à Ted du coin de la rue alors qu'il promenait le chien tous les jours.

Une autre entreprise de pirouettes en mai était Nibsy's, qui a commencé à livrer ses kits de beignets de bricolage à travers Reading. De toutes les choses que j'ai apprises en 2020, l'une des plus surprenantes était que les fours aux cerises de Nibsy ne me faisaient pas du tout manquer de gluten, bien qu'une fois que je les ai terminés, ils m'ont fait manquer les fours aux cerises de Nibsy. Comme de nombreux cafés, Nibsy’s a progressivement rouvert ses portes pour la vente à emporter en juin, et au fur et à mesure que l’été arrivait, on avait le sentiment que le pire était passé et qu’une réouverture progressive « à tort ou à raison » était au coin de la rue.

L'un des événements les plus importants de l'année s'est produit à mi-parcours et n'a rien à voir avec l'hospitalité mais beaucoup à voir avec la communauté. Comme la plupart des gens, j'étais à la maison le 20 juin lorsque j'ai appris un incident à Forbury Gardens, et comme la plupart des gens, je l'ai regardé se dérouler sur les réseaux sociaux avec un réel sentiment de malaise et d'horreur. Un de mes amis était là quand cela s'est produit, sur une parcelle d'herbe juste à côté de l'endroit où l'attaque a eu lieu, et l'un de ses amis a chassé l'agresseur à travers le cimetière et dans la rue Friar. Il m'a envoyé un message à ce sujet au fur et à mesure que tout se déroulait, clairement secoué par tout cela. D'autres amis m'ont contacté pour vérifier que j'étais en sécurité, une expérience qui, j'en suis sûr, a été partagée par beaucoup.

Ce qui s'est passé à Forbury Gardens était une attaque contre trois amis profitant du soleil d'été, peut-être dans l'épicentre spirituel de Reading, mais c'était aussi une attaque contre notre ville et contre nous tous. Et dans les jours qui ont suivi, toutes sortes de personnes ont essayé de l'utiliser pour faire avancer leurs propres agendas. C'était étrange de voir Reading aux nouvelles, ou d'entendre des vautours comme Katie Hopkins parler de nous comme d'une sorte d'expérience multiculturelle ratée. Mais la façon dont la communauté s'est unie à la suite de cet incident, et en particulier la façon dont Reading a refusé de lui permettre de diviser ou de définir notre ville brillante, diversifiée et heureuse a été l'une des plus belles choses de cette année, un moment merveilleux qui sort de tant de tristesse. Dieu sait que je critique beaucoup le conseil, mais leur gestion de cette « dignité et mesure » ​​n'était pas parfaite.

En juillet, nos restaurants, cafés et pubs ont été informés qu'ils pouvaient rouvrir, mais avec de nouvelles restrictions imposées par la distanciation sociale et la nécessité de se conformer à Covid. Les restaurants ont tous dit à quel point ils étaient heureux de revoir leurs clients, avec néanmoins masques et visières, mais le tout était teinté d'appréhension. Toujours l'âme joyeuse, j'ai dit à l'époque que je sentais que les restaurants étaient en train de sécher et que les gens devraient choisir les restaurants dans lesquels ils voulaient survivre et dépenser leur argent exclusivement dans ces endroits (j'ai peut-être été trop sombre: le temps nous le dira ).

En août, les restaurants étaient les sauveurs de l'économie, complètement sûrs de Covid et manger au restaurant était une bonne chose, alors que le gouvernement a introduit Eat Out To Help Out. Les avis étaient partagés à ce sujet – Je sais que beaucoup de clients, en particulier sur les réseaux sociaux, étaient convaincus que les affaires étaient en plein essor et qu'ils avaient beaucoup plus mangé au restaurant grâce à l'initiative. Mais les restaurateurs qui m'ont parlé ont suggéré presque uniformément que cela signifiait simplement qu'ils étaient plus occupés à des moments différents. Pour les restaurants, cela signifiait généralement des moments où les clients étaient moins susceptibles de dépenser de l'argent en alcool.

Un propriétaire de restaurant m'a parlé d'une cliente qui s'est présentée, a dépensé le maximum absolu possible pour obtenir deux fois plus de nourriture, a mangé une petite quantité et lui a ensuite demandé de tout mettre dans une boîte pour qu'ils puissent le rapporter à la maison. Lorsqu'elle s'est dite préoccupée par le fait qu'ils contournaient les règles, elle a obtenu une étoile Tripadvisor pour ses problèmes. « Certains clients ne me manqueront pas », a-t-elle déclaré à la fin du mois. D'autres à qui j'ai parlé ont dit des choses très similaires.

L'autre grand retour de l'été a été le Blue Collar Street Food, qui a retrouvé sa juste place sur Market Place en juin. Blue Collar a eu une année que vous pourriez considérer comme emblématique de 2020 : deux pas en avant, deux pas en arrière. Nous avons donc tous célébré en septembre lorsqu'ils ont repris le marché du vendredi précédemment géré par Chow (la bonne décision de Reading UK), suivis par eux en accueillant les chaleurs régionales des British Street Food Awards plus tard dans le mois.

Ce fut un week-end merveilleux, mettant en valeur une cuisine de rue brillante, mais renforçant également à quel point notre propre scène de cuisine de rue était devenue forte. À ce stade, Glen Dinning de Blue Collar avait renforcé l'offre du marché avec de brillantes signatures - Gurt Wings, par exemple, le vendredi, faisant le plus formidable poulet frit et tater tots saupoudrés de sel de poulet, ou les excellentes boîtes de mezze de Fink Street Food .

La file d'attente pour la cuisine jamaïcaine de Sharian (maintenant rebaptisée Bissy Tree pour des raisons que personne ne pouvait comprendre) était plus longue que jamais, mais il y avait maintenant plus de concurrence ailleurs sur le marché. Et bien que le marché ait perdu certains de ses commerçants les plus anciens - plus de Peru Sabor, ou le phénoménal challoumi wrap de Purée - un certain degré de continuité avec le passé a été maintenu lorsque Georgian Feast est revenu sur les marchés le vendredi et l'air était à nouveau épais avec le bourdonnement magnifiquement âcre d'ajika.

L'autre chose que les Street Food Awards ont faite et qui était d'une importance vitale était de donner à Reading une certaine fierté civique, et un événement que les gens pouvaient attendre avec impatience et apprécier en toute sécurité. Dans une année normale, nous aurions tous été à Forbury Gardens pour profiter du Blue Collar's Feastival, mais c'était le plus proche possible. Nous avons célébré la sélection de Reading pour accueillir l'événement, et le triomphe de Blue Collar a également été notre triomphe. Les deux jours de l'événement ont été complets et tout s'est si bien passé que Blue Collar a été invité à accueillir la finale.

Une autre raison d'être fier de Reading s'est produite en août, lorsque Clay's Hyderabadi Kitchen a finalement lancé un programme de livraison à l'échelle nationale et nous avons dû apprendre à partager notre trésor avec le reste du pays. Des critiques positives ont commencé à apparaître sur les blogs, et avec chaque collection que vous avez faite au restaurant, ou chez Fidget & Bob, Geo Café ou (plus tard) Double-Barrelled, être un client de Clay a de plus en plus l'impression d'être l'un des premiers à connaître un secret qui ne serait pas caché pour toujours.

Toutes les bonnes choses ont une fin, et tout comme il était opportun pour le gouvernement de nous dire de manger au restaurant en août, il est devenu tout aussi opportun de commencer à blâmer l'hospitalité pour le taux croissant d'infection. Le dernier week-end d'octobre était la finale des British Street Food Awards mais aussi le dernier week-end avant qu'un deuxième confinement n'ait lieu en novembre. J'y étais avec des amis à Halloween et j'ai mangé des trucs absolument magnifiques – un panko-crumpet fait de tête de cochon râpé, garni de kimchee, un "brunch de Bangkok" de saucisse de porc épicée avec pomme de terre confite à la graisse de canard et petits œufs de caille frits , tacos et poulet frit.

Assis dans le jardin des Allied Arms dans le froid après, savourant une dernière pinte en plein air, j'avais l'impression que l'été était bel et bien terminé. Et c'était le cas, mais ce confinement était différent du précédent. Blue Collar a continué à négocier les mercredis et vendredis, un soulagement bienvenu du temps passé à la maison, et les restaurants avaient alors perfectionné leurs capacités de livraison. « C'est reparti », ont déclaré plusieurs d'entre eux sur les réseaux sociaux, ou des mots à cet effet. Ils avaient fait tout ce qu'on leur demandait, pris des précautions minutieuses, et voilà qu'on leur recommandait de fermer. Pendant ce temps, bien sûr, les écoles restaient ouvertes.

Le reste de l'année, comme nous le savons, s'est terminé en gradins. Lorsque tout a rouvert à la fin du mois, Reading était au niveau 2 et les restaurants pouvaient rester ouverts mais seules les personnes du même ménage pouvaient partager une table. On s'attendait à ce que les restaurants contrôlent cela, pour ajouter à leurs fardeaux. « Nous sommes tellement excités de vous revoir tous » était le message général des restaurants –, mais qui pourrait les blâmer si, cette fois, le sourire était plutôt un sourire rictus ? À ce stade, la fatigue s'était installée : de nombreux restaurateurs à qui j'ai parlé espéraient simplement se rendre à Noël en un seul morceau et faire le point.

Et bien sûr, c'était pire pour les pubs, qui ne pouvaient ouvrir que s'ils proposaient des «repas substantiels» et ne pouvaient servir de l'alcool qu'avec ces repas. Les pubs se sont précipités pour élaborer une offre de nourriture : la salle à manger de Double-Barrelled, par exemple, a été rebaptisée «restaurant de rue» afin qu'elle puisse continuer à commercer. D'autres, comme le Nag's Head (peut-être l'expérience post-confinement la plus sûre que j'ai eue cette année) ont été contraints de fermer parce qu'ils ne servaient pas de nourriture.

Et puis, bien sûr, le coup final. La lecture a été déplacée vers le niveau 3, ce qui signifie qu'une fois encore, les restaurants ne pouvaient proposer que des plats à emporter et des livraisons. C'était une pirouette de trop pour certains, qui ont simplement décidé de fermer pour le moment et de remettre les décisions à la nouvelle année. Une farce vingt-quatre heures plus tard, Reading a été placé au niveau 4, qui était comme le niveau 3 mais sans Noël. Des estimations prudentes suggèrent que les choses resteront ainsi jusqu'au printemps.

Le ton de beaucoup sur les réseaux sociaux était plus vif, ou du moins flegmatique, mais le contraste entre le visage public et les craintes privées était souvent clair. Double-Barrelled, par exemple, a mis en place une image de son logo avec les mots « TAPROOM » et « STREET FOOD RESTAURANT » barrés, un témoignage clair (et amusant) des virages constants de cent quatre-vingts degrés exigés de l'hospitalité toute l'année. . Mais sur son compte Twitter personnel, la propriétaire Luci a résumé la position encore plus succinctement. Avec une chaîne de jurons.

Il était encore temps pour quelques rebondissements avant que 2020 ne se termine en boitant, à la fois bons et mauvais. En novembre, Blue Collar a annoncé que Reading Football Club avait résilié son contrat pour fournir l'offre de nourriture en dehors du terrain le jour du match, ce qui a suscité une dérision généralisée. Les premiers rapports étaient que Compass Group, qui sert la «nourriture» à l'intérieur du sol, prenait en charge les mauvaises nouvelles pour les clients (et pour les ânes, étant donné le nombre d'entre eux sont morts au fil des ans pour fournir à Compass Group des hamburgers et saucisses).

C'était déjà assez grave, mais la suggestion que le contrat serait ensuite sous-traité à un opérateur londonien de restauration de rue pour fournir quelque chose de similaire à Blue Collar, mais moins cher et moins authentique, a ajouté l'insulte à l'injure. Le tollé selon lequel Reading FC avait dirigé une entreprise indépendante "gérée par un détenteur d'abonnement de saison, pas moins" dans la poursuite nue du profit était fort, cohérent et complètement sur l'argent.

Enfin, il y a eu une bonne histoire quelques semaines avant Noël. Le 13 décembre, les gens ont lancé leur navigateur ou ouvert leurs journaux pour découvrir que Jay Rayner avait passé en revue Clay's Hyderabadi Kitchen dans le Observateur. C'était un miracle de Noël, pour un restaurant qui peinait à s'en sortir. L'article de blog de Clay sur le sujet raconte l'histoire mieux que moi, mais c'était le résultat d'une persistance à l'ancienne : la propriétaire Nandana avait envoyé un e-mail à un certain nombre de critiques gastronomiques et d'écrivains gastronomiques leur demandant s'ils voulaient essayer sa nourriture, et leur crédit quelques-uns d'entre eux – le Télégraphede William Sitwell et le Observateur's Jay Rayner – avait accepté la suggestion.

Bien sûr, comme tous ceux qui ont essayé la nourriture de Clay, ils ont adoré et voulaient le dire à tout le monde. Cela m'a rappelé la lecture de l'e-mail que j'avais reçu de Nandana, il y a près de trois ans, me racontant tout sur le restaurant qu'ils prévoyaient d'ouvrir. Je me souviens clairement de l'avoir lu et d'avoir vu toute cette passion pour la nourriture, pour les recettes et pour raconter des histoires, et je me doutais même alors que leur nourriture serait vraiment très spéciale. Je me demande si Jay Rayner ou William Sitwell ont eu un sentiment similaire lorsqu'ils ont reçu leur propre version de cet e-mail, de nombreuses années plus tard.

Clay's a été le premier restaurant de Reading à obtenir une mention dans la presse nationale pendant plus d'une décennie - le dernier avant c'était Mya Lacarte, également dans le Télégraphe – et les commandes ont explosé. La semaine suivante, lorsque je suis arrivé au restaurant pour récupérer ma propre commande avant Noël, j'ai vu une pièce de devant pleine de currys emballés sous vide entassés dans des boîtes et des enveloppes, étiquetés et prêts à être livrés. C'était une opération militaire réconfortante. "Ce n'est probablement qu'un feu de paille" m'a dit Nandana : j'espère sincèrement qu'elle se trompe.

Ce n'est en aucun cas une histoire définitive de 2020 pour les restaurants de Reading. Je suis bien trop partisan pour écrire ça. Et il y a tellement de choses qui se sont passées cette année que je n'ai pas pu mentionner et il y a tellement de gens que j'ai laissé de côté. Je n'ai pas parlé des livraisons extraordinaires que j'ai eues cette année des Lyndhurst, ni me réjouir de leurs tacos au grondin. Je n'ai pas mentionné Bakery House ou Namaste Momo, qui ont tous deux égayé les soirées plates chez moi grâce à l'arrivée de leur délicieuse cuisine. Je n'ai pas remercié Anonymous Coffee pour m'avoir appris à aimer faire du café à la maison, ni félicité Vegivores pour avoir réussi à se développer dans une période si difficile.

Et il y a tellement de choses qui se sont passées dans la ville qui sortent vraiment du cadre de cette pièce. La façon dont Reading Fringe Festival a réussi à s'adapter à un événement uniquement en ligne, ou la façon dont l'infatigable Louize Clarke a fait de même avec son Festival Of Digital Disruption, en capitalisant sur Covid pour décrocher une liste d'intervenants que vous ne pourriez jamais attirer lors d'un événement physique.

Je n'ai pas mentionné la joie que j'ai reçue chaque fois qu'un e-mail Covid arrive du conseil avec une photo géante de plus en plus ridicule de Jason Brock l'air grincheux au sommet. Et je n'ai jamais parlé du couple surpris en train de baiser dans la fenêtre du Hope Tap : sûrement le plus amusant que personne n'ait jamais eu dans le Hope Tap (ironie des ironies, je suis informé de manière fiable que le couple a choisi cet endroit parce que c'était le seul partie du pub non couverte par la vidéosurveillance, omettant de noter qu'il s'agissait d'un claquement devant les fenêtres).

J'ai toujours le sentiment que malgré toutes les difficultés de cette année, l'année prochaine sera celle où nous dirons des adieux douloureux aux entreprises et aux institutions que nous aimons. Et je maintiens toujours que la meilleure chose que nous puissions faire est de jeter nos bras figuratifs autour des entreprises que nous voulons le plus voir survivre.

Mais peut-être que la meilleure chose à retenir de cette année terrible et folle est à quel point la communauté peut être merveilleuse et comment elle peut montrer le meilleur des gens. Nos entreprises indépendantes ont fait preuve de persévérance, d'imagination et de résilience. Ils n'ont cessé de s'adapter, d'innover et d'afficher un visage heureux, pendant des mois où personnellement j'ai parfois eu du mal à sortir du lit. Cela me réjouit que nous ayons atteint la fin de l'année sans perdre autant d'entreprises qui donnent à notre ville son caractère et son âme. Nous avons de la chance de les avoir : j'espère que 2021 sera l'année où, en tant que ville, nous pourrons vraiment rendre la pareille.


2020 : Bilan de l'année (deuxième partie)

La semaine dernière, dans la première partie de cette revue de l'année, j'ai écrit sur tous les restaurants et cafés qui avaient fermé et ouvert en 2020. Mais vraiment, l'histoire de cette année dans la scène culinaire de Reading est l'histoire de tous les restaurants et cafés qui n'entrent pas dans ces deux catégories, celles qui se sont accrochées à la peau de leurs dents et ont atteint la fin de 2020 – entreprises qui ont commencé en janvier dans le but de « prospérer » mais, à un moment donné au cours de la dernière douze mois, ont abaissé leurs ambitions à « survivre ».

Il est facile d'oublier, alors que nous nous arrêtons tous pour reprendre notre souffle à la fin de l'année, à quel point l'hospitalité a été torride. À cette époque l'année dernière, Reading était un endroit très différent. La plus grosse tache sur le paysage a été notre branche ténébreuse de Chick-Fil-A, déjà annoncée comme devant fermer à la fin de son bail « d'essai » de six mois en mars mais toujours, pour le moment, vendant du poulet et de l'homophobie (seulement pas le dimanche). Je ne suis jamais allé à Chick-Fil-A, mais il est difficile d'imaginer qu'un repas là-bas aurait pu être aussi diabolique que mon voyage à Taco Bell en février.

Si vous vous arrêtez pour tout rejouer, les contorsions que les restaurants, cafés et pubs ont dû traverser ressemblent à une sorte de rêve de fièvre terrible. En mars, on leur a dit qu'ils ne seraient pas fermés par le gouvernement, mais qu'ils devraient rester ouverts tandis que ce même gouvernement a dit à ses clients de rester à l'écart. Peu de temps après, ils ont été fermés dans le premier de tant de demi-tours, mais il y avait alors une attente angoissante pour entendre les détails de l'aide financière disponible au moins une des chaînes les plus populaires de Reading a décidé de licencier immédiatement son personnel, seulement pour les réembaucher à la hâte une fois le programme de congé annoncé.

Le régime de congé a apporté un certain soulagement, de même que certains des allégements de subventions et de taux d'affaires, mais une chose qui est souvent négligée est qu'une proportion raisonnable de l'aide est venue sous forme de prêts : face à un avenir profondément incertain, l'hospitalité a dû disparaître s'endetter pour parier sur sa propre survie. Ce qui a suivi a duré plus de trois mois lorsque les restaurants ont été complètement fermés, à l'exception des plats à emporter et de la livraison. Certains restaurants ont même décidé de ne pas le faire, d'autres ont pris le temps de réfléchir à leurs options et d'autres ont commencé à apporter le premier de nombreux changements à leur modèle commercial (je ne peux pas me résoudre à utiliser le mot « pivot », d'autant plus que de nombreux de nos entreprises ont montré tellement de grâce – extérieurement, au moins – que cela ressemblait plus à une pirouette).

Sur l'île Kennet, Fidget & Bob a commencé à vendre des produits d'épicerie, des produits et de la bière ainsi que sa fantastique gamme de sandwichs, de café et de gâteaux. De l'autre côté de la rivière, Geo Café a lancé un programme de livraison de boîtes de légumes, en se rendant sur un marché de Londres à quatre heures du matin, puis en faisant de longues heures de dépôt dans tout Reading : très bienvenu à une époque où beaucoup protégeaient et livraient. les créneaux étaient presque impossibles à accrocher (ils ont finalement eu leur propre van dans la livrée distinctive du café - je l'ai appelé le "Kete-van" après son propriétaire, jusqu'à ce qu'elle me dise d'arrêter).

Une autre entreprise notable au début de notre premier verrouillage était Valpy Street. Certains restaurants ont toujours eu leur propre capacité de vente à emporter ou de livraison, et d'autres, en particulier certaines de nos chaînes, se sont toujours associés à quelqu'un comme Deliveroo ou Just Eat. Mais pour des endroits comme Valpy Street qui n'avaient jamais fait de plats à emporter, ils ont dû construire cela à partir de zéro. L'un des premiers utilisateurs de Reading, ils se sont rapidement occupés et, peu de temps après, les médias sociaux ont été en effervescence avec des gens appréciant leurs fish and chips et leurs rôtis.

L'un des créneaux de livraison les plus recherchés était avec Kungfu Kitchen, et il y avait peu de sites en 2020 plus heureux que le copropriétaire Steve debout à votre porte d'entrée, masqué, tenant un sac de friandises. Je suis rapidement devenu un expert dans la commande de plats KFK qui voyageaient bien - ce poisson épicé frit, par exemple, qui resterait très chaud longtemps après sa livraison, ou le poulet râpé du Xinjiang qui était froid, épicé et (j'ai découvert plus tard ) parfait entassé dans une baguette le lendemain.

Beaucoup de gens étaient impatients de voir ce que notre restaurant le plus en vue, Clay’s Hyderabadi Kitchen, a fait. Et la réponse, au début, était que Clay's gardait sa poudre sèche. Ils ont pris du temps, mis des recettes sur Instagram pour montrer aux gens comment préparer des versions simples de leurs plats à la maison - même moi, j'en ai essayé un - puis tranquillement, sans fanfare, ils ont fait don de grandes quantités de nourriture à Whitley. CDA.

(Ils n'étaient pas seuls non plus : une chose qui distinguait nombre de nos entreprises hôtelières, c'est qu'elles ont quand même, dans un contexte aussi terrifiant, trouvé le temps de nourrir les habitants de la ville dans le besoin. La semaine dernière encore, le Lyndhurst a fourni 30 dîners de Noël aux gens de Whitley qui passent le jour de Noël seuls : vous auriez besoin d'aller sur la page Facebook de Whitley CDA pour le découvrir, car, de façon caractéristique, les Lyndhurst ne l'ont mentionné nulle part.)

En mai, Clay's a finalement pris une décision très attendue : il n'avait pas l'intention de rouvrir mais fournirait plutôt des currys emballés sous vide que les clients pourraient réchauffer à la maison. Son site Web s'est écrasé le jour du lancement avec le volume des commandes et bientôt la voiture de Nandana et Sharat est devenue aussi attendue que l'arrivée du Kete-van de Geo Café : une rue de Reading organisait une commande commune hebdomadaire qui était livrée de manière centralisée puis distribuée à tous les résidents. C'était l'été 2020, lorsque beaucoup d'entre nous ont appris à mieux connaître nos voisins - soit via des groupes WhatsApp, des applaudissements hebdomadaires ou, dans mon cas, en faisant signe à Ted du coin de la rue alors qu'il promenait le chien tous les jours.

Une autre entreprise de pirouettes en mai était Nibsy's, qui a commencé à livrer ses kits de beignets de bricolage à travers Reading. De toutes les choses que j'ai apprises en 2020, l'une des plus surprenantes était que les fours aux cerises de Nibsy ne me faisaient pas du tout manquer de gluten, bien qu'une fois que je les ai terminés, ils m'ont fait manquer les fours aux cerises de Nibsy. Comme de nombreux cafés, Nibsy’s a progressivement rouvert ses portes pour la vente à emporter en juin, et au fur et à mesure que l’été arrivait, on avait le sentiment que le pire était passé et qu’une réouverture progressive « à tort ou à raison » était au coin de la rue.

L'un des événements les plus importants de l'année s'est produit à mi-parcours et n'a rien à voir avec l'hospitalité mais beaucoup à voir avec la communauté. Comme la plupart des gens, j'étais à la maison le 20 juin lorsque j'ai appris un incident à Forbury Gardens, et comme la plupart des gens, je l'ai regardé se dérouler sur les réseaux sociaux avec un réel sentiment de malaise et d'horreur. Un de mes amis était là quand cela s'est produit, sur une parcelle d'herbe juste à côté de l'endroit où l'attaque a eu lieu, et l'un de ses amis a chassé l'agresseur à travers le cimetière et dans la rue Friar. Il m'a envoyé un message à ce sujet au fur et à mesure que tout se déroulait, clairement secoué par tout cela. D'autres amis m'ont contacté pour vérifier que j'étais en sécurité, une expérience qui, j'en suis sûr, a été partagée par beaucoup.

Ce qui s'est passé à Forbury Gardens était une attaque contre trois amis profitant du soleil d'été, peut-être dans l'épicentre spirituel de Reading, mais c'était aussi une attaque contre notre ville et contre nous tous.Et dans les jours qui ont suivi, toutes sortes de personnes ont essayé de l'utiliser pour faire avancer leurs propres agendas. C'était étrange de voir Reading aux nouvelles, ou d'entendre des vautours comme Katie Hopkins parler de nous comme d'une sorte d'expérience multiculturelle ratée. Mais la façon dont la communauté s'est unie à la suite de cet incident, et en particulier la façon dont Reading a refusé de lui permettre de diviser ou de définir notre ville brillante, diversifiée et heureuse a été l'une des plus belles choses de cette année, un moment merveilleux qui sort de tant de tristesse. Dieu sait que je critique beaucoup le conseil, mais leur gestion de cette « dignité et mesure » ​​n'était pas parfaite.

En juillet, nos restaurants, cafés et pubs ont été informés qu'ils pouvaient rouvrir, mais avec de nouvelles restrictions imposées par la distanciation sociale et la nécessité de se conformer à Covid. Les restaurants ont tous dit à quel point ils étaient heureux de revoir leurs clients, avec néanmoins masques et visières, mais le tout était teinté d'appréhension. Toujours l'âme joyeuse, j'ai dit à l'époque que je sentais que les restaurants étaient en train de sécher et que les gens devraient choisir les restaurants dans lesquels ils voulaient survivre et dépenser leur argent exclusivement dans ces endroits (j'ai peut-être été trop sombre: le temps nous le dira ).

En août, les restaurants étaient les sauveurs de l'économie, complètement sûrs de Covid et manger au restaurant était une bonne chose, alors que le gouvernement a introduit Eat Out To Help Out. Les avis étaient partagés à ce sujet – Je sais que beaucoup de clients, en particulier sur les réseaux sociaux, étaient convaincus que les affaires étaient en plein essor et qu'ils avaient beaucoup plus mangé au restaurant grâce à l'initiative. Mais les restaurateurs qui m'ont parlé ont suggéré presque uniformément que cela signifiait simplement qu'ils étaient plus occupés à des moments différents. Pour les restaurants, cela signifiait généralement des moments où les clients étaient moins susceptibles de dépenser de l'argent en alcool.

Un propriétaire de restaurant m'a parlé d'une cliente qui s'est présentée, a dépensé le maximum absolu possible pour obtenir deux fois plus de nourriture, a mangé une petite quantité et lui a ensuite demandé de tout mettre dans une boîte pour qu'ils puissent le rapporter à la maison. Lorsqu'elle s'est dite préoccupée par le fait qu'ils contournaient les règles, elle a obtenu une étoile Tripadvisor pour ses problèmes. « Certains clients ne me manqueront pas », a-t-elle déclaré à la fin du mois. D'autres à qui j'ai parlé ont dit des choses très similaires.

L'autre grand retour de l'été a été le Blue Collar Street Food, qui a retrouvé sa juste place sur Market Place en juin. Blue Collar a eu une année que vous pourriez considérer comme emblématique de 2020 : deux pas en avant, deux pas en arrière. Nous avons donc tous célébré en septembre lorsqu'ils ont repris le marché du vendredi précédemment géré par Chow (la bonne décision de Reading UK), suivis par eux en accueillant les chaleurs régionales des British Street Food Awards plus tard dans le mois.

Ce fut un week-end merveilleux, mettant en valeur une cuisine de rue brillante, mais renforçant également à quel point notre propre scène de cuisine de rue était devenue forte. À ce stade, Glen Dinning de Blue Collar avait renforcé l'offre du marché avec de brillantes signatures - Gurt Wings, par exemple, le vendredi, faisant le plus formidable poulet frit et tater tots saupoudrés de sel de poulet, ou les excellentes boîtes de mezze de Fink Street Food .

La file d'attente pour la cuisine jamaïcaine de Sharian (maintenant rebaptisée Bissy Tree pour des raisons que personne ne pouvait comprendre) était plus longue que jamais, mais il y avait maintenant plus de concurrence ailleurs sur le marché. Et bien que le marché ait perdu certains de ses commerçants les plus anciens - plus de Peru Sabor, ou le phénoménal challoumi wrap de Purée - un certain degré de continuité avec le passé a été maintenu lorsque Georgian Feast est revenu sur les marchés le vendredi et l'air était à nouveau épais avec le bourdonnement magnifiquement âcre d'ajika.

L'autre chose que les Street Food Awards ont faite et qui était d'une importance vitale était de donner à Reading une certaine fierté civique, et un événement que les gens pouvaient attendre avec impatience et apprécier en toute sécurité. Dans une année normale, nous aurions tous été à Forbury Gardens pour profiter du Blue Collar's Feastival, mais c'était le plus proche possible. Nous avons célébré la sélection de Reading pour accueillir l'événement, et le triomphe de Blue Collar a également été notre triomphe. Les deux jours de l'événement ont été complets et tout s'est si bien passé que Blue Collar a été invité à accueillir la finale.

Une autre raison d'être fier de Reading s'est produite en août, lorsque Clay's Hyderabadi Kitchen a finalement lancé un programme de livraison à l'échelle nationale et nous avons dû apprendre à partager notre trésor avec le reste du pays. Des critiques positives ont commencé à apparaître sur les blogs, et avec chaque collection que vous avez faite au restaurant, ou chez Fidget & Bob, Geo Café ou (plus tard) Double-Barrelled, être un client de Clay a de plus en plus l'impression d'être l'un des premiers à connaître un secret qui ne serait pas caché pour toujours.

Toutes les bonnes choses ont une fin, et tout comme il était opportun pour le gouvernement de nous dire de manger au restaurant en août, il est devenu tout aussi opportun de commencer à blâmer l'hospitalité pour le taux croissant d'infection. Le dernier week-end d'octobre était la finale des British Street Food Awards mais aussi le dernier week-end avant qu'un deuxième confinement n'ait lieu en novembre. J'y étais avec des amis à Halloween et j'ai mangé des trucs absolument magnifiques – un panko-crumpet fait de tête de cochon râpé, garni de kimchee, un "brunch de Bangkok" de saucisse de porc épicée avec pomme de terre confite à la graisse de canard et petits œufs de caille frits , tacos et poulet frit.

Assis dans le jardin des Allied Arms dans le froid après, savourant une dernière pinte en plein air, j'avais l'impression que l'été était bel et bien terminé. Et c'était le cas, mais ce confinement était différent du précédent. Blue Collar a continué à négocier les mercredis et vendredis, un soulagement bienvenu du temps passé à la maison, et les restaurants avaient alors perfectionné leurs capacités de livraison. « C'est reparti », ont déclaré plusieurs d'entre eux sur les réseaux sociaux, ou des mots à cet effet. Ils avaient fait tout ce qu'on leur demandait, pris des précautions minutieuses, et voilà qu'on leur recommandait de fermer. Pendant ce temps, bien sûr, les écoles restaient ouvertes.

Le reste de l'année, comme nous le savons, s'est terminé en gradins. Lorsque tout a rouvert à la fin du mois, Reading était au niveau 2 et les restaurants pouvaient rester ouverts mais seules les personnes du même ménage pouvaient partager une table. On s'attendait à ce que les restaurants contrôlent cela, pour ajouter à leurs fardeaux. « Nous sommes tellement excités de vous revoir tous » était le message général des restaurants –, mais qui pourrait les blâmer si, cette fois, le sourire était plutôt un sourire rictus ? À ce stade, la fatigue s'était installée : de nombreux restaurateurs à qui j'ai parlé espéraient simplement se rendre à Noël en un seul morceau et faire le point.

Et bien sûr, c'était pire pour les pubs, qui ne pouvaient ouvrir que s'ils proposaient des «repas substantiels» et ne pouvaient servir de l'alcool qu'avec ces repas. Les pubs se sont précipités pour élaborer une offre de nourriture : la salle à manger de Double-Barrelled, par exemple, a été rebaptisée «restaurant de rue» afin qu'elle puisse continuer à commercer. D'autres, comme le Nag's Head (peut-être l'expérience post-confinement la plus sûre que j'ai eue cette année) ont été contraints de fermer parce qu'ils ne servaient pas de nourriture.

Et puis, bien sûr, le coup final. La lecture a été déplacée vers le niveau 3, ce qui signifie qu'une fois encore, les restaurants ne pouvaient proposer que des plats à emporter et des livraisons. C'était une pirouette de trop pour certains, qui ont simplement décidé de fermer pour le moment et de remettre les décisions à la nouvelle année. Une farce vingt-quatre heures plus tard, Reading a été placé au niveau 4, qui était comme le niveau 3 mais sans Noël. Des estimations prudentes suggèrent que les choses resteront ainsi jusqu'au printemps.

Le ton de beaucoup sur les réseaux sociaux était plus vif, ou du moins flegmatique, mais le contraste entre le visage public et les craintes privées était souvent clair. Double-Barrelled, par exemple, a mis en place une image de son logo avec les mots « TAPROOM » et « STREET FOOD RESTAURANT » barrés, un témoignage clair (et amusant) des virages constants de cent quatre-vingts degrés exigés de l'hospitalité toute l'année. . Mais sur son compte Twitter personnel, la propriétaire Luci a résumé la position encore plus succinctement. Avec une chaîne de jurons.

Il était encore temps pour quelques rebondissements avant que 2020 ne se termine en boitant, à la fois bons et mauvais. En novembre, Blue Collar a annoncé que Reading Football Club avait résilié son contrat pour fournir l'offre de nourriture en dehors du terrain le jour du match, ce qui a suscité une dérision généralisée. Les premiers rapports étaient que Compass Group, qui sert la «nourriture» à l'intérieur du sol, prenait en charge les mauvaises nouvelles pour les clients (et pour les ânes, étant donné le nombre d'entre eux sont morts au fil des ans pour fournir à Compass Group des hamburgers et saucisses).

C'était déjà assez grave, mais la suggestion que le contrat serait ensuite sous-traité à un opérateur londonien de restauration de rue pour fournir quelque chose de similaire à Blue Collar, mais moins cher et moins authentique, a ajouté l'insulte à l'injure. Le tollé selon lequel Reading FC avait dirigé une entreprise indépendante "gérée par un détenteur d'abonnement de saison, pas moins" dans la poursuite nue du profit était fort, cohérent et complètement sur l'argent.

Enfin, il y a eu une bonne histoire quelques semaines avant Noël. Le 13 décembre, les gens ont lancé leur navigateur ou ouvert leurs journaux pour découvrir que Jay Rayner avait passé en revue Clay's Hyderabadi Kitchen dans le Observateur. C'était un miracle de Noël, pour un restaurant qui peinait à s'en sortir. L'article de blog de Clay sur le sujet raconte l'histoire mieux que moi, mais c'était le résultat d'une persistance à l'ancienne : la propriétaire Nandana avait envoyé un e-mail à un certain nombre de critiques gastronomiques et d'écrivains gastronomiques leur demandant s'ils voulaient essayer sa nourriture, et leur crédit quelques-uns d'entre eux – le Télégraphede William Sitwell et le Observateur's Jay Rayner – avait accepté la suggestion.

Bien sûr, comme tous ceux qui ont essayé la nourriture de Clay, ils ont adoré et voulaient le dire à tout le monde. Cela m'a rappelé la lecture de l'e-mail que j'avais reçu de Nandana, il y a près de trois ans, me racontant tout sur le restaurant qu'ils prévoyaient d'ouvrir. Je me souviens clairement de l'avoir lu et d'avoir vu toute cette passion pour la nourriture, pour les recettes et pour raconter des histoires, et je me doutais même alors que leur nourriture serait vraiment très spéciale. Je me demande si Jay Rayner ou William Sitwell ont eu un sentiment similaire lorsqu'ils ont reçu leur propre version de cet e-mail, de nombreuses années plus tard.

Clay's a été le premier restaurant de Reading à obtenir une mention dans la presse nationale pendant plus d'une décennie - le dernier avant c'était Mya Lacarte, également dans le Télégraphe – et les commandes ont explosé. La semaine suivante, lorsque je suis arrivé au restaurant pour récupérer ma propre commande avant Noël, j'ai vu une pièce de devant pleine de currys emballés sous vide entassés dans des boîtes et des enveloppes, étiquetés et prêts à être livrés. C'était une opération militaire réconfortante. "Ce n'est probablement qu'un feu de paille" m'a dit Nandana : j'espère sincèrement qu'elle se trompe.

Ce n'est en aucun cas une histoire définitive de 2020 pour les restaurants de Reading. Je suis bien trop partisan pour écrire ça. Et il y a tellement de choses qui se sont passées cette année que je n'ai pas pu mentionner et il y a tellement de gens que j'ai laissé de côté. Je n'ai pas parlé des livraisons extraordinaires que j'ai eues cette année des Lyndhurst, ni me réjouir de leurs tacos au grondin. Je n'ai pas mentionné Bakery House ou Namaste Momo, qui ont tous deux égayé les soirées plates chez moi grâce à l'arrivée de leur délicieuse cuisine. Je n'ai pas remercié Anonymous Coffee pour m'avoir appris à aimer faire du café à la maison, ni félicité Vegivores pour avoir réussi à se développer dans une période si difficile.

Et il y a tellement de choses qui se sont passées dans la ville qui sortent vraiment du cadre de cette pièce. La façon dont Reading Fringe Festival a réussi à s'adapter à un événement uniquement en ligne, ou la façon dont l'infatigable Louize Clarke a fait de même avec son Festival Of Digital Disruption, en capitalisant sur Covid pour décrocher une liste d'intervenants que vous ne pourriez jamais attirer lors d'un événement physique.

Je n'ai pas mentionné la joie que j'ai reçue chaque fois qu'un e-mail Covid arrive du conseil avec une photo géante de plus en plus ridicule de Jason Brock l'air grincheux au sommet. Et je n'ai jamais parlé du couple surpris en train de baiser dans la fenêtre du Hope Tap : sûrement le plus amusant que personne n'ait jamais eu dans le Hope Tap (ironie des ironies, je suis informé de manière fiable que le couple a choisi cet endroit parce que c'était le seul partie du pub non couverte par la vidéosurveillance, omettant de noter qu'il s'agissait d'un claquement devant les fenêtres).

J'ai toujours le sentiment que malgré toutes les difficultés de cette année, l'année prochaine sera celle où nous dirons des adieux douloureux aux entreprises et aux institutions que nous aimons. Et je maintiens toujours que la meilleure chose que nous puissions faire est de jeter nos bras figuratifs autour des entreprises que nous voulons le plus voir survivre.

Mais peut-être que la meilleure chose à retenir de cette année terrible et folle est à quel point la communauté peut être merveilleuse et comment elle peut montrer le meilleur des gens. Nos entreprises indépendantes ont fait preuve de persévérance, d'imagination et de résilience. Ils n'ont cessé de s'adapter, d'innover et d'afficher un visage heureux, pendant des mois où personnellement j'ai parfois eu du mal à sortir du lit. Cela me réjouit que nous ayons atteint la fin de l'année sans perdre autant d'entreprises qui donnent à notre ville son caractère et son âme. Nous avons de la chance de les avoir : j'espère que 2021 sera l'année où, en tant que ville, nous pourrons vraiment rendre la pareille.


2020 : Bilan de l'année (deuxième partie)

La semaine dernière, dans la première partie de cette revue de l'année, j'ai écrit sur tous les restaurants et cafés qui avaient fermé et ouvert en 2020. Mais vraiment, l'histoire de cette année dans la scène culinaire de Reading est l'histoire de tous les restaurants et cafés qui n'entrent pas dans ces deux catégories, celles qui se sont accrochées à la peau de leurs dents et ont atteint la fin de 2020 – entreprises qui ont commencé en janvier dans le but de « prospérer » mais, à un moment donné au cours de la dernière douze mois, ont abaissé leurs ambitions à « survivre ».

Il est facile d'oublier, alors que nous nous arrêtons tous pour reprendre notre souffle à la fin de l'année, à quel point l'hospitalité a été torride. À cette époque l'année dernière, Reading était un endroit très différent. La plus grosse tache sur le paysage a été notre branche ténébreuse de Chick-Fil-A, déjà annoncée comme devant fermer à la fin de son bail « d'essai » de six mois en mars mais toujours, pour le moment, vendant du poulet et de l'homophobie (seulement pas le dimanche). Je ne suis jamais allé à Chick-Fil-A, mais il est difficile d'imaginer qu'un repas là-bas aurait pu être aussi diabolique que mon voyage à Taco Bell en février.

Si vous vous arrêtez pour tout rejouer, les contorsions que les restaurants, cafés et pubs ont dû traverser ressemblent à une sorte de rêve de fièvre terrible. En mars, on leur a dit qu'ils ne seraient pas fermés par le gouvernement, mais qu'ils devraient rester ouverts tandis que ce même gouvernement a dit à ses clients de rester à l'écart. Peu de temps après, ils ont été fermés dans le premier de tant de demi-tours, mais il y avait alors une attente angoissante pour entendre les détails de l'aide financière disponible au moins une des chaînes les plus populaires de Reading a décidé de licencier immédiatement son personnel, seulement pour les réembaucher à la hâte une fois le programme de congé annoncé.

Le régime de congé a apporté un certain soulagement, de même que certains des allégements de subventions et de taux d'affaires, mais une chose qui est souvent négligée est qu'une proportion raisonnable de l'aide est venue sous forme de prêts : face à un avenir profondément incertain, l'hospitalité a dû disparaître s'endetter pour parier sur sa propre survie. Ce qui a suivi a duré plus de trois mois lorsque les restaurants ont été complètement fermés, à l'exception des plats à emporter et de la livraison. Certains restaurants ont même décidé de ne pas le faire, d'autres ont pris le temps de réfléchir à leurs options et d'autres ont commencé à apporter le premier de nombreux changements à leur modèle commercial (je ne peux pas me résoudre à utiliser le mot « pivot », d'autant plus que de nombreux de nos entreprises ont montré tellement de grâce – extérieurement, au moins – que cela ressemblait plus à une pirouette).

Sur l'île Kennet, Fidget & Bob a commencé à vendre des produits d'épicerie, des produits et de la bière ainsi que sa fantastique gamme de sandwichs, de café et de gâteaux. De l'autre côté de la rivière, Geo Café a lancé un programme de livraison de boîtes de légumes, en se rendant sur un marché de Londres à quatre heures du matin, puis en faisant de longues heures de dépôt dans tout Reading : très bienvenu à une époque où beaucoup protégeaient et livraient. les créneaux étaient presque impossibles à accrocher (ils ont finalement eu leur propre van dans la livrée distinctive du café - je l'ai appelé le "Kete-van" après son propriétaire, jusqu'à ce qu'elle me dise d'arrêter).

Une autre entreprise notable au début de notre premier verrouillage était Valpy Street. Certains restaurants ont toujours eu leur propre capacité de vente à emporter ou de livraison, et d'autres, en particulier certaines de nos chaînes, se sont toujours associés à quelqu'un comme Deliveroo ou Just Eat. Mais pour des endroits comme Valpy Street qui n'avaient jamais fait de plats à emporter, ils ont dû construire cela à partir de zéro. L'un des premiers utilisateurs de Reading, ils se sont rapidement occupés et, peu de temps après, les médias sociaux ont été en effervescence avec des gens appréciant leurs fish and chips et leurs rôtis.

L'un des créneaux de livraison les plus recherchés était avec Kungfu Kitchen, et il y avait peu de sites en 2020 plus heureux que le copropriétaire Steve debout à votre porte d'entrée, masqué, tenant un sac de friandises. Je suis rapidement devenu un expert dans la commande de plats KFK qui voyageaient bien - ce poisson épicé frit, par exemple, qui resterait très chaud longtemps après sa livraison, ou le poulet râpé du Xinjiang qui était froid, épicé et (j'ai découvert plus tard ) parfait entassé dans une baguette le lendemain.

Beaucoup de gens étaient impatients de voir ce que notre restaurant le plus en vue, Clay’s Hyderabadi Kitchen, a fait. Et la réponse, au début, était que Clay's gardait sa poudre sèche. Ils ont pris du temps, mis des recettes sur Instagram pour montrer aux gens comment préparer des versions simples de leurs plats à la maison - même moi, j'en ai essayé un - puis tranquillement, sans fanfare, ils ont fait don de grandes quantités de nourriture à Whitley. CDA.

(Ils n'étaient pas seuls non plus : une chose qui distinguait nombre de nos entreprises hôtelières, c'est qu'elles ont quand même, dans un contexte aussi terrifiant, trouvé le temps de nourrir les habitants de la ville dans le besoin. La semaine dernière encore, le Lyndhurst a fourni 30 dîners de Noël aux gens de Whitley qui passent le jour de Noël seuls : vous auriez besoin d'aller sur la page Facebook de Whitley CDA pour le découvrir, car, de façon caractéristique, les Lyndhurst ne l'ont mentionné nulle part.)

En mai, Clay's a finalement pris une décision très attendue : il n'avait pas l'intention de rouvrir mais fournirait plutôt des currys emballés sous vide que les clients pourraient réchauffer à la maison.Son site Web s'est écrasé le jour du lancement avec le volume des commandes et bientôt la voiture de Nandana et Sharat est devenue aussi attendue que l'arrivée du Kete-van de Geo Café : une rue de Reading organisait une commande commune hebdomadaire qui était livrée de manière centralisée puis distribuée à tous les résidents. C'était l'été 2020, lorsque beaucoup d'entre nous ont appris à mieux connaître nos voisins - soit via des groupes WhatsApp, des applaudissements hebdomadaires ou, dans mon cas, en faisant signe à Ted du coin de la rue alors qu'il promenait le chien tous les jours.

Une autre entreprise de pirouettes en mai était Nibsy's, qui a commencé à livrer ses kits de beignets de bricolage à travers Reading. De toutes les choses que j'ai apprises en 2020, l'une des plus surprenantes était que les fours aux cerises de Nibsy ne me faisaient pas du tout manquer de gluten, bien qu'une fois que je les ai terminés, ils m'ont fait manquer les fours aux cerises de Nibsy. Comme de nombreux cafés, Nibsy’s a progressivement rouvert ses portes pour la vente à emporter en juin, et au fur et à mesure que l’été arrivait, on avait le sentiment que le pire était passé et qu’une réouverture progressive « à tort ou à raison » était au coin de la rue.

L'un des événements les plus importants de l'année s'est produit à mi-parcours et n'a rien à voir avec l'hospitalité mais beaucoup à voir avec la communauté. Comme la plupart des gens, j'étais à la maison le 20 juin lorsque j'ai appris un incident à Forbury Gardens, et comme la plupart des gens, je l'ai regardé se dérouler sur les réseaux sociaux avec un réel sentiment de malaise et d'horreur. Un de mes amis était là quand cela s'est produit, sur une parcelle d'herbe juste à côté de l'endroit où l'attaque a eu lieu, et l'un de ses amis a chassé l'agresseur à travers le cimetière et dans la rue Friar. Il m'a envoyé un message à ce sujet au fur et à mesure que tout se déroulait, clairement secoué par tout cela. D'autres amis m'ont contacté pour vérifier que j'étais en sécurité, une expérience qui, j'en suis sûr, a été partagée par beaucoup.

Ce qui s'est passé à Forbury Gardens était une attaque contre trois amis profitant du soleil d'été, peut-être dans l'épicentre spirituel de Reading, mais c'était aussi une attaque contre notre ville et contre nous tous. Et dans les jours qui ont suivi, toutes sortes de personnes ont essayé de l'utiliser pour faire avancer leurs propres agendas. C'était étrange de voir Reading aux nouvelles, ou d'entendre des vautours comme Katie Hopkins parler de nous comme d'une sorte d'expérience multiculturelle ratée. Mais la façon dont la communauté s'est unie à la suite de cet incident, et en particulier la façon dont Reading a refusé de lui permettre de diviser ou de définir notre ville brillante, diversifiée et heureuse a été l'une des plus belles choses de cette année, un moment merveilleux qui sort de tant de tristesse. Dieu sait que je critique beaucoup le conseil, mais leur gestion de cette « dignité et mesure » ​​n'était pas parfaite.

En juillet, nos restaurants, cafés et pubs ont été informés qu'ils pouvaient rouvrir, mais avec de nouvelles restrictions imposées par la distanciation sociale et la nécessité de se conformer à Covid. Les restaurants ont tous dit à quel point ils étaient heureux de revoir leurs clients, avec néanmoins masques et visières, mais le tout était teinté d'appréhension. Toujours l'âme joyeuse, j'ai dit à l'époque que je sentais que les restaurants étaient en train de sécher et que les gens devraient choisir les restaurants dans lesquels ils voulaient survivre et dépenser leur argent exclusivement dans ces endroits (j'ai peut-être été trop sombre: le temps nous le dira ).

En août, les restaurants étaient les sauveurs de l'économie, complètement sûrs de Covid et manger au restaurant était une bonne chose, alors que le gouvernement a introduit Eat Out To Help Out. Les avis étaient partagés à ce sujet – Je sais que beaucoup de clients, en particulier sur les réseaux sociaux, étaient convaincus que les affaires étaient en plein essor et qu'ils avaient beaucoup plus mangé au restaurant grâce à l'initiative. Mais les restaurateurs qui m'ont parlé ont suggéré presque uniformément que cela signifiait simplement qu'ils étaient plus occupés à des moments différents. Pour les restaurants, cela signifiait généralement des moments où les clients étaient moins susceptibles de dépenser de l'argent en alcool.

Un propriétaire de restaurant m'a parlé d'une cliente qui s'est présentée, a dépensé le maximum absolu possible pour obtenir deux fois plus de nourriture, a mangé une petite quantité et lui a ensuite demandé de tout mettre dans une boîte pour qu'ils puissent le rapporter à la maison. Lorsqu'elle s'est dite préoccupée par le fait qu'ils contournaient les règles, elle a obtenu une étoile Tripadvisor pour ses problèmes. « Certains clients ne me manqueront pas », a-t-elle déclaré à la fin du mois. D'autres à qui j'ai parlé ont dit des choses très similaires.

L'autre grand retour de l'été a été le Blue Collar Street Food, qui a retrouvé sa juste place sur Market Place en juin. Blue Collar a eu une année que vous pourriez considérer comme emblématique de 2020 : deux pas en avant, deux pas en arrière. Nous avons donc tous célébré en septembre lorsqu'ils ont repris le marché du vendredi précédemment géré par Chow (la bonne décision de Reading UK), suivis par eux en accueillant les chaleurs régionales des British Street Food Awards plus tard dans le mois.

Ce fut un week-end merveilleux, mettant en valeur une cuisine de rue brillante, mais renforçant également à quel point notre propre scène de cuisine de rue était devenue forte. À ce stade, Glen Dinning de Blue Collar avait renforcé l'offre du marché avec de brillantes signatures - Gurt Wings, par exemple, le vendredi, faisant le plus formidable poulet frit et tater tots saupoudrés de sel de poulet, ou les excellentes boîtes de mezze de Fink Street Food .

La file d'attente pour la cuisine jamaïcaine de Sharian (maintenant rebaptisée Bissy Tree pour des raisons que personne ne pouvait comprendre) était plus longue que jamais, mais il y avait maintenant plus de concurrence ailleurs sur le marché. Et bien que le marché ait perdu certains de ses commerçants les plus anciens - plus de Peru Sabor, ou le phénoménal challoumi wrap de Purée - un certain degré de continuité avec le passé a été maintenu lorsque Georgian Feast est revenu sur les marchés le vendredi et l'air était à nouveau épais avec le bourdonnement magnifiquement âcre d'ajika.

L'autre chose que les Street Food Awards ont faite et qui était d'une importance vitale était de donner à Reading une certaine fierté civique, et un événement que les gens pouvaient attendre avec impatience et apprécier en toute sécurité. Dans une année normale, nous aurions tous été à Forbury Gardens pour profiter du Blue Collar's Feastival, mais c'était le plus proche possible. Nous avons célébré la sélection de Reading pour accueillir l'événement, et le triomphe de Blue Collar a également été notre triomphe. Les deux jours de l'événement ont été complets et tout s'est si bien passé que Blue Collar a été invité à accueillir la finale.

Une autre raison d'être fier de Reading s'est produite en août, lorsque Clay's Hyderabadi Kitchen a finalement lancé un programme de livraison à l'échelle nationale et nous avons dû apprendre à partager notre trésor avec le reste du pays. Des critiques positives ont commencé à apparaître sur les blogs, et avec chaque collection que vous avez faite au restaurant, ou chez Fidget & Bob, Geo Café ou (plus tard) Double-Barrelled, être un client de Clay a de plus en plus l'impression d'être l'un des premiers à connaître un secret qui ne serait pas caché pour toujours.

Toutes les bonnes choses ont une fin, et tout comme il était opportun pour le gouvernement de nous dire de manger au restaurant en août, il est devenu tout aussi opportun de commencer à blâmer l'hospitalité pour le taux croissant d'infection. Le dernier week-end d'octobre était la finale des British Street Food Awards mais aussi le dernier week-end avant qu'un deuxième confinement n'ait lieu en novembre. J'y étais avec des amis à Halloween et j'ai mangé des trucs absolument magnifiques – un panko-crumpet fait de tête de cochon râpé, garni de kimchee, un "brunch de Bangkok" de saucisse de porc épicée avec pomme de terre confite à la graisse de canard et petits œufs de caille frits , tacos et poulet frit.

Assis dans le jardin des Allied Arms dans le froid après, savourant une dernière pinte en plein air, j'avais l'impression que l'été était bel et bien terminé. Et c'était le cas, mais ce confinement était différent du précédent. Blue Collar a continué à négocier les mercredis et vendredis, un soulagement bienvenu du temps passé à la maison, et les restaurants avaient alors perfectionné leurs capacités de livraison. « C'est reparti », ont déclaré plusieurs d'entre eux sur les réseaux sociaux, ou des mots à cet effet. Ils avaient fait tout ce qu'on leur demandait, pris des précautions minutieuses, et voilà qu'on leur recommandait de fermer. Pendant ce temps, bien sûr, les écoles restaient ouvertes.

Le reste de l'année, comme nous le savons, s'est terminé en gradins. Lorsque tout a rouvert à la fin du mois, Reading était au niveau 2 et les restaurants pouvaient rester ouverts mais seules les personnes du même ménage pouvaient partager une table. On s'attendait à ce que les restaurants contrôlent cela, pour ajouter à leurs fardeaux. « Nous sommes tellement excités de vous revoir tous » était le message général des restaurants –, mais qui pourrait les blâmer si, cette fois, le sourire était plutôt un sourire rictus ? À ce stade, la fatigue s'était installée : de nombreux restaurateurs à qui j'ai parlé espéraient simplement se rendre à Noël en un seul morceau et faire le point.

Et bien sûr, c'était pire pour les pubs, qui ne pouvaient ouvrir que s'ils proposaient des «repas substantiels» et ne pouvaient servir de l'alcool qu'avec ces repas. Les pubs se sont précipités pour élaborer une offre de nourriture : la salle à manger de Double-Barrelled, par exemple, a été rebaptisée «restaurant de rue» afin qu'elle puisse continuer à commercer. D'autres, comme le Nag's Head (peut-être l'expérience post-confinement la plus sûre que j'ai eue cette année) ont été contraints de fermer parce qu'ils ne servaient pas de nourriture.

Et puis, bien sûr, le coup final. La lecture a été déplacée vers le niveau 3, ce qui signifie qu'une fois encore, les restaurants ne pouvaient proposer que des plats à emporter et des livraisons. C'était une pirouette de trop pour certains, qui ont simplement décidé de fermer pour le moment et de remettre les décisions à la nouvelle année. Une farce vingt-quatre heures plus tard, Reading a été placé au niveau 4, qui était comme le niveau 3 mais sans Noël. Des estimations prudentes suggèrent que les choses resteront ainsi jusqu'au printemps.

Le ton de beaucoup sur les réseaux sociaux était plus vif, ou du moins flegmatique, mais le contraste entre le visage public et les craintes privées était souvent clair. Double-Barrelled, par exemple, a mis en place une image de son logo avec les mots « TAPROOM » et « STREET FOOD RESTAURANT » barrés, un témoignage clair (et amusant) des virages constants de cent quatre-vingts degrés exigés de l'hospitalité toute l'année. . Mais sur son compte Twitter personnel, la propriétaire Luci a résumé la position encore plus succinctement. Avec une chaîne de jurons.

Il était encore temps pour quelques rebondissements avant que 2020 ne se termine en boitant, à la fois bons et mauvais. En novembre, Blue Collar a annoncé que Reading Football Club avait résilié son contrat pour fournir l'offre de nourriture en dehors du terrain le jour du match, ce qui a suscité une dérision généralisée. Les premiers rapports étaient que Compass Group, qui sert la «nourriture» à l'intérieur du sol, prenait en charge les mauvaises nouvelles pour les clients (et pour les ânes, étant donné le nombre d'entre eux sont morts au fil des ans pour fournir à Compass Group des hamburgers et saucisses).

C'était déjà assez grave, mais la suggestion que le contrat serait ensuite sous-traité à un opérateur londonien de restauration de rue pour fournir quelque chose de similaire à Blue Collar, mais moins cher et moins authentique, a ajouté l'insulte à l'injure. Le tollé selon lequel Reading FC avait dirigé une entreprise indépendante "gérée par un détenteur d'abonnement de saison, pas moins" dans la poursuite nue du profit était fort, cohérent et complètement sur l'argent.

Enfin, il y a eu une bonne histoire quelques semaines avant Noël. Le 13 décembre, les gens ont lancé leur navigateur ou ouvert leurs journaux pour découvrir que Jay Rayner avait passé en revue Clay's Hyderabadi Kitchen dans le Observateur. C'était un miracle de Noël, pour un restaurant qui peinait à s'en sortir. L'article de blog de Clay sur le sujet raconte l'histoire mieux que moi, mais c'était le résultat d'une persistance à l'ancienne : la propriétaire Nandana avait envoyé un e-mail à un certain nombre de critiques gastronomiques et d'écrivains gastronomiques leur demandant s'ils voulaient essayer sa nourriture, et leur crédit quelques-uns d'entre eux – le Télégraphede William Sitwell et le Observateur's Jay Rayner – avait accepté la suggestion.

Bien sûr, comme tous ceux qui ont essayé la nourriture de Clay, ils ont adoré et voulaient le dire à tout le monde. Cela m'a rappelé la lecture de l'e-mail que j'avais reçu de Nandana, il y a près de trois ans, me racontant tout sur le restaurant qu'ils prévoyaient d'ouvrir. Je me souviens clairement de l'avoir lu et d'avoir vu toute cette passion pour la nourriture, pour les recettes et pour raconter des histoires, et je me doutais même alors que leur nourriture serait vraiment très spéciale. Je me demande si Jay Rayner ou William Sitwell ont eu un sentiment similaire lorsqu'ils ont reçu leur propre version de cet e-mail, de nombreuses années plus tard.

Clay's a été le premier restaurant de Reading à obtenir une mention dans la presse nationale pendant plus d'une décennie - le dernier avant c'était Mya Lacarte, également dans le Télégraphe – et les commandes ont explosé. La semaine suivante, lorsque je suis arrivé au restaurant pour récupérer ma propre commande avant Noël, j'ai vu une pièce de devant pleine de currys emballés sous vide entassés dans des boîtes et des enveloppes, étiquetés et prêts à être livrés. C'était une opération militaire réconfortante. "Ce n'est probablement qu'un feu de paille" m'a dit Nandana : j'espère sincèrement qu'elle se trompe.

Ce n'est en aucun cas une histoire définitive de 2020 pour les restaurants de Reading. Je suis bien trop partisan pour écrire ça. Et il y a tellement de choses qui se sont passées cette année que je n'ai pas pu mentionner et il y a tellement de gens que j'ai laissé de côté. Je n'ai pas parlé des livraisons extraordinaires que j'ai eues cette année des Lyndhurst, ni me réjouir de leurs tacos au grondin. Je n'ai pas mentionné Bakery House ou Namaste Momo, qui ont tous deux égayé les soirées plates chez moi grâce à l'arrivée de leur délicieuse cuisine. Je n'ai pas remercié Anonymous Coffee pour m'avoir appris à aimer faire du café à la maison, ni félicité Vegivores pour avoir réussi à se développer dans une période si difficile.

Et il y a tellement de choses qui se sont passées dans la ville qui sortent vraiment du cadre de cette pièce. La façon dont Reading Fringe Festival a réussi à s'adapter à un événement uniquement en ligne, ou la façon dont l'infatigable Louize Clarke a fait de même avec son Festival Of Digital Disruption, en capitalisant sur Covid pour décrocher une liste d'intervenants que vous ne pourriez jamais attirer lors d'un événement physique.

Je n'ai pas mentionné la joie que j'ai reçue chaque fois qu'un e-mail Covid arrive du conseil avec une photo géante de plus en plus ridicule de Jason Brock l'air grincheux au sommet. Et je n'ai jamais parlé du couple surpris en train de baiser dans la fenêtre du Hope Tap : sûrement le plus amusant que personne n'ait jamais eu dans le Hope Tap (ironie des ironies, je suis informé de manière fiable que le couple a choisi cet endroit parce que c'était le seul partie du pub non couverte par la vidéosurveillance, omettant de noter qu'il s'agissait d'un claquement devant les fenêtres).

J'ai toujours le sentiment que malgré toutes les difficultés de cette année, l'année prochaine sera celle où nous dirons des adieux douloureux aux entreprises et aux institutions que nous aimons. Et je maintiens toujours que la meilleure chose que nous puissions faire est de jeter nos bras figuratifs autour des entreprises que nous voulons le plus voir survivre.

Mais peut-être que la meilleure chose à retenir de cette année terrible et folle est à quel point la communauté peut être merveilleuse et comment elle peut montrer le meilleur des gens. Nos entreprises indépendantes ont fait preuve de persévérance, d'imagination et de résilience. Ils n'ont cessé de s'adapter, d'innover et d'afficher un visage heureux, pendant des mois où personnellement j'ai parfois eu du mal à sortir du lit. Cela me réjouit que nous ayons atteint la fin de l'année sans perdre autant d'entreprises qui donnent à notre ville son caractère et son âme. Nous avons de la chance de les avoir : j'espère que 2021 sera l'année où, en tant que ville, nous pourrons vraiment rendre la pareille.


2020 : Bilan de l'année (deuxième partie)

La semaine dernière, dans la première partie de cette revue de l'année, j'ai écrit sur tous les restaurants et cafés qui avaient fermé et ouvert en 2020. Mais vraiment, l'histoire de cette année dans la scène culinaire de Reading est l'histoire de tous les restaurants et cafés qui n'entrent pas dans ces deux catégories, celles qui se sont accrochées à la peau de leurs dents et ont atteint la fin de 2020 – entreprises qui ont commencé en janvier dans le but de « prospérer » mais, à un moment donné au cours de la dernière douze mois, ont abaissé leurs ambitions à « survivre ».

Il est facile d'oublier, alors que nous nous arrêtons tous pour reprendre notre souffle à la fin de l'année, à quel point l'hospitalité a été torride. À cette époque l'année dernière, Reading était un endroit très différent. La plus grosse tache sur le paysage a été notre branche ténébreuse de Chick-Fil-A, déjà annoncée comme devant fermer à la fin de son bail « d'essai » de six mois en mars mais toujours, pour le moment, vendant du poulet et de l'homophobie (seulement pas le dimanche). Je ne suis jamais allé à Chick-Fil-A, mais il est difficile d'imaginer qu'un repas là-bas aurait pu être aussi diabolique que mon voyage à Taco Bell en février.

Si vous vous arrêtez pour tout rejouer, les contorsions que les restaurants, cafés et pubs ont dû traverser ressemblent à une sorte de rêve de fièvre terrible. En mars, on leur a dit qu'ils ne seraient pas fermés par le gouvernement, mais qu'ils devraient rester ouverts tandis que ce même gouvernement a dit à ses clients de rester à l'écart. Peu de temps après, ils ont été fermés dans le premier de tant de demi-tours, mais il y avait alors une attente angoissante pour entendre les détails de l'aide financière disponible au moins une des chaînes les plus populaires de Reading a décidé de licencier immédiatement son personnel, seulement pour les réembaucher à la hâte une fois le programme de congé annoncé.

Le régime de congé a apporté un certain soulagement, de même que certains des allégements de subventions et de taux d'affaires, mais une chose qui est souvent négligée est qu'une proportion raisonnable de l'aide est venue sous forme de prêts : face à un avenir profondément incertain, l'hospitalité a dû disparaître s'endetter pour parier sur sa propre survie. Ce qui a suivi a duré plus de trois mois lorsque les restaurants ont été complètement fermés, à l'exception des plats à emporter et de la livraison. Certains restaurants ont même décidé de ne pas le faire, d'autres ont pris le temps de réfléchir à leurs options et d'autres ont commencé à apporter le premier de nombreux changements à leur modèle commercial (je ne peux pas me résoudre à utiliser le mot « pivot », d'autant plus que de nombreux de nos entreprises ont montré tellement de grâce – extérieurement, au moins – que cela ressemblait plus à une pirouette).

Sur l'île Kennet, Fidget & Bob a commencé à vendre des produits d'épicerie, des produits et de la bière ainsi que sa fantastique gamme de sandwichs, de café et de gâteaux. De l'autre côté de la rivière, Geo Café a lancé un programme de livraison de boîtes de légumes, en se rendant sur un marché de Londres à quatre heures du matin, puis en faisant de longues heures de dépôt dans tout Reading : très bienvenu à une époque où beaucoup protégeaient et livraient. les créneaux étaient presque impossibles à accrocher (ils ont finalement eu leur propre van dans la livrée distinctive du café - je l'ai appelé le "Kete-van" après son propriétaire, jusqu'à ce qu'elle me dise d'arrêter).

Une autre entreprise notable au début de notre premier verrouillage était Valpy Street. Certains restaurants ont toujours eu leur propre capacité de vente à emporter ou de livraison, et d'autres, en particulier certaines de nos chaînes, se sont toujours associés à quelqu'un comme Deliveroo ou Just Eat.Mais pour des endroits comme Valpy Street qui n'avaient jamais fait de plats à emporter, ils ont dû construire cela à partir de zéro. L'un des premiers utilisateurs de Reading, ils se sont rapidement occupés et, peu de temps après, les médias sociaux ont été en effervescence avec des gens appréciant leurs fish and chips et leurs rôtis.

L'un des créneaux de livraison les plus recherchés était avec Kungfu Kitchen, et il y avait peu de sites en 2020 plus heureux que le copropriétaire Steve debout à votre porte d'entrée, masqué, tenant un sac de friandises. Je suis rapidement devenu un expert dans la commande de plats KFK qui voyageaient bien - ce poisson épicé frit, par exemple, qui resterait très chaud longtemps après sa livraison, ou le poulet râpé du Xinjiang qui était froid, épicé et (j'ai découvert plus tard ) parfait entassé dans une baguette le lendemain.

Beaucoup de gens étaient impatients de voir ce que notre restaurant le plus en vue, Clay’s Hyderabadi Kitchen, a fait. Et la réponse, au début, était que Clay's gardait sa poudre sèche. Ils ont pris du temps, mis des recettes sur Instagram pour montrer aux gens comment préparer des versions simples de leurs plats à la maison - même moi, j'en ai essayé un - puis tranquillement, sans fanfare, ils ont fait don de grandes quantités de nourriture à Whitley. CDA.

(Ils n'étaient pas seuls non plus : une chose qui distinguait nombre de nos entreprises hôtelières, c'est qu'elles ont quand même, dans un contexte aussi terrifiant, trouvé le temps de nourrir les habitants de la ville dans le besoin. La semaine dernière encore, le Lyndhurst a fourni 30 dîners de Noël aux gens de Whitley qui passent le jour de Noël seuls : vous auriez besoin d'aller sur la page Facebook de Whitley CDA pour le découvrir, car, de façon caractéristique, les Lyndhurst ne l'ont mentionné nulle part.)

En mai, Clay's a finalement pris une décision très attendue : il n'avait pas l'intention de rouvrir mais fournirait plutôt des currys emballés sous vide que les clients pourraient réchauffer à la maison. Son site Web s'est écrasé le jour du lancement avec le volume des commandes et bientôt la voiture de Nandana et Sharat est devenue aussi attendue que l'arrivée du Kete-van de Geo Café : une rue de Reading organisait une commande commune hebdomadaire qui était livrée de manière centralisée puis distribuée à tous les résidents. C'était l'été 2020, lorsque beaucoup d'entre nous ont appris à mieux connaître nos voisins - soit via des groupes WhatsApp, des applaudissements hebdomadaires ou, dans mon cas, en faisant signe à Ted du coin de la rue alors qu'il promenait le chien tous les jours.

Une autre entreprise de pirouettes en mai était Nibsy's, qui a commencé à livrer ses kits de beignets de bricolage à travers Reading. De toutes les choses que j'ai apprises en 2020, l'une des plus surprenantes était que les fours aux cerises de Nibsy ne me faisaient pas du tout manquer de gluten, bien qu'une fois que je les ai terminés, ils m'ont fait manquer les fours aux cerises de Nibsy. Comme de nombreux cafés, Nibsy’s a progressivement rouvert ses portes pour la vente à emporter en juin, et au fur et à mesure que l’été arrivait, on avait le sentiment que le pire était passé et qu’une réouverture progressive « à tort ou à raison » était au coin de la rue.

L'un des événements les plus importants de l'année s'est produit à mi-parcours et n'a rien à voir avec l'hospitalité mais beaucoup à voir avec la communauté. Comme la plupart des gens, j'étais à la maison le 20 juin lorsque j'ai appris un incident à Forbury Gardens, et comme la plupart des gens, je l'ai regardé se dérouler sur les réseaux sociaux avec un réel sentiment de malaise et d'horreur. Un de mes amis était là quand cela s'est produit, sur une parcelle d'herbe juste à côté de l'endroit où l'attaque a eu lieu, et l'un de ses amis a chassé l'agresseur à travers le cimetière et dans la rue Friar. Il m'a envoyé un message à ce sujet au fur et à mesure que tout se déroulait, clairement secoué par tout cela. D'autres amis m'ont contacté pour vérifier que j'étais en sécurité, une expérience qui, j'en suis sûr, a été partagée par beaucoup.

Ce qui s'est passé à Forbury Gardens était une attaque contre trois amis profitant du soleil d'été, peut-être dans l'épicentre spirituel de Reading, mais c'était aussi une attaque contre notre ville et contre nous tous. Et dans les jours qui ont suivi, toutes sortes de personnes ont essayé de l'utiliser pour faire avancer leurs propres agendas. C'était étrange de voir Reading aux nouvelles, ou d'entendre des vautours comme Katie Hopkins parler de nous comme d'une sorte d'expérience multiculturelle ratée. Mais la façon dont la communauté s'est unie à la suite de cet incident, et en particulier la façon dont Reading a refusé de lui permettre de diviser ou de définir notre ville brillante, diversifiée et heureuse a été l'une des plus belles choses de cette année, un moment merveilleux qui sort de tant de tristesse. Dieu sait que je critique beaucoup le conseil, mais leur gestion de cette « dignité et mesure » ​​n'était pas parfaite.

En juillet, nos restaurants, cafés et pubs ont été informés qu'ils pouvaient rouvrir, mais avec de nouvelles restrictions imposées par la distanciation sociale et la nécessité de se conformer à Covid. Les restaurants ont tous dit à quel point ils étaient heureux de revoir leurs clients, avec néanmoins masques et visières, mais le tout était teinté d'appréhension. Toujours l'âme joyeuse, j'ai dit à l'époque que je sentais que les restaurants étaient en train de sécher et que les gens devraient choisir les restaurants dans lesquels ils voulaient survivre et dépenser leur argent exclusivement dans ces endroits (j'ai peut-être été trop sombre: le temps nous le dira ).

En août, les restaurants étaient les sauveurs de l'économie, complètement sûrs de Covid et manger au restaurant était une bonne chose, alors que le gouvernement a introduit Eat Out To Help Out. Les avis étaient partagés à ce sujet – Je sais que beaucoup de clients, en particulier sur les réseaux sociaux, étaient convaincus que les affaires étaient en plein essor et qu'ils avaient beaucoup plus mangé au restaurant grâce à l'initiative. Mais les restaurateurs qui m'ont parlé ont suggéré presque uniformément que cela signifiait simplement qu'ils étaient plus occupés à des moments différents. Pour les restaurants, cela signifiait généralement des moments où les clients étaient moins susceptibles de dépenser de l'argent en alcool.

Un propriétaire de restaurant m'a parlé d'une cliente qui s'est présentée, a dépensé le maximum absolu possible pour obtenir deux fois plus de nourriture, a mangé une petite quantité et lui a ensuite demandé de tout mettre dans une boîte pour qu'ils puissent le rapporter à la maison. Lorsqu'elle s'est dite préoccupée par le fait qu'ils contournaient les règles, elle a obtenu une étoile Tripadvisor pour ses problèmes. « Certains clients ne me manqueront pas », a-t-elle déclaré à la fin du mois. D'autres à qui j'ai parlé ont dit des choses très similaires.

L'autre grand retour de l'été a été le Blue Collar Street Food, qui a retrouvé sa juste place sur Market Place en juin. Blue Collar a eu une année que vous pourriez considérer comme emblématique de 2020 : deux pas en avant, deux pas en arrière. Nous avons donc tous célébré en septembre lorsqu'ils ont repris le marché du vendredi précédemment géré par Chow (la bonne décision de Reading UK), suivis par eux en accueillant les chaleurs régionales des British Street Food Awards plus tard dans le mois.

Ce fut un week-end merveilleux, mettant en valeur une cuisine de rue brillante, mais renforçant également à quel point notre propre scène de cuisine de rue était devenue forte. À ce stade, Glen Dinning de Blue Collar avait renforcé l'offre du marché avec de brillantes signatures - Gurt Wings, par exemple, le vendredi, faisant le plus formidable poulet frit et tater tots saupoudrés de sel de poulet, ou les excellentes boîtes de mezze de Fink Street Food .

La file d'attente pour la cuisine jamaïcaine de Sharian (maintenant rebaptisée Bissy Tree pour des raisons que personne ne pouvait comprendre) était plus longue que jamais, mais il y avait maintenant plus de concurrence ailleurs sur le marché. Et bien que le marché ait perdu certains de ses commerçants les plus anciens - plus de Peru Sabor, ou le phénoménal challoumi wrap de Purée - un certain degré de continuité avec le passé a été maintenu lorsque Georgian Feast est revenu sur les marchés le vendredi et l'air était à nouveau épais avec le bourdonnement magnifiquement âcre d'ajika.

L'autre chose que les Street Food Awards ont faite et qui était d'une importance vitale était de donner à Reading une certaine fierté civique, et un événement que les gens pouvaient attendre avec impatience et apprécier en toute sécurité. Dans une année normale, nous aurions tous été à Forbury Gardens pour profiter du Blue Collar's Feastival, mais c'était le plus proche possible. Nous avons célébré la sélection de Reading pour accueillir l'événement, et le triomphe de Blue Collar a également été notre triomphe. Les deux jours de l'événement ont été complets et tout s'est si bien passé que Blue Collar a été invité à accueillir la finale.

Une autre raison d'être fier de Reading s'est produite en août, lorsque Clay's Hyderabadi Kitchen a finalement lancé un programme de livraison à l'échelle nationale et nous avons dû apprendre à partager notre trésor avec le reste du pays. Des critiques positives ont commencé à apparaître sur les blogs, et avec chaque collection que vous avez faite au restaurant, ou chez Fidget & Bob, Geo Café ou (plus tard) Double-Barrelled, être un client de Clay a de plus en plus l'impression d'être l'un des premiers à connaître un secret qui ne serait pas caché pour toujours.

Toutes les bonnes choses ont une fin, et tout comme il était opportun pour le gouvernement de nous dire de manger au restaurant en août, il est devenu tout aussi opportun de commencer à blâmer l'hospitalité pour le taux croissant d'infection. Le dernier week-end d'octobre était la finale des British Street Food Awards mais aussi le dernier week-end avant qu'un deuxième confinement n'ait lieu en novembre. J'y étais avec des amis à Halloween et j'ai mangé des trucs absolument magnifiques – un panko-crumpet fait de tête de cochon râpé, garni de kimchee, un "brunch de Bangkok" de saucisse de porc épicée avec pomme de terre confite à la graisse de canard et petits œufs de caille frits , tacos et poulet frit.

Assis dans le jardin des Allied Arms dans le froid après, savourant une dernière pinte en plein air, j'avais l'impression que l'été était bel et bien terminé. Et c'était le cas, mais ce confinement était différent du précédent. Blue Collar a continué à négocier les mercredis et vendredis, un soulagement bienvenu du temps passé à la maison, et les restaurants avaient alors perfectionné leurs capacités de livraison. « C'est reparti », ont déclaré plusieurs d'entre eux sur les réseaux sociaux, ou des mots à cet effet. Ils avaient fait tout ce qu'on leur demandait, pris des précautions minutieuses, et voilà qu'on leur recommandait de fermer. Pendant ce temps, bien sûr, les écoles restaient ouvertes.

Le reste de l'année, comme nous le savons, s'est terminé en gradins. Lorsque tout a rouvert à la fin du mois, Reading était au niveau 2 et les restaurants pouvaient rester ouverts mais seules les personnes du même ménage pouvaient partager une table. On s'attendait à ce que les restaurants contrôlent cela, pour ajouter à leurs fardeaux. « Nous sommes tellement excités de vous revoir tous » était le message général des restaurants –, mais qui pourrait les blâmer si, cette fois, le sourire était plutôt un sourire rictus ? À ce stade, la fatigue s'était installée : de nombreux restaurateurs à qui j'ai parlé espéraient simplement se rendre à Noël en un seul morceau et faire le point.

Et bien sûr, c'était pire pour les pubs, qui ne pouvaient ouvrir que s'ils proposaient des «repas substantiels» et ne pouvaient servir de l'alcool qu'avec ces repas. Les pubs se sont précipités pour élaborer une offre de nourriture : la salle à manger de Double-Barrelled, par exemple, a été rebaptisée «restaurant de rue» afin qu'elle puisse continuer à commercer. D'autres, comme le Nag's Head (peut-être l'expérience post-confinement la plus sûre que j'ai eue cette année) ont été contraints de fermer parce qu'ils ne servaient pas de nourriture.

Et puis, bien sûr, le coup final. La lecture a été déplacée vers le niveau 3, ce qui signifie qu'une fois encore, les restaurants ne pouvaient proposer que des plats à emporter et des livraisons. C'était une pirouette de trop pour certains, qui ont simplement décidé de fermer pour le moment et de remettre les décisions à la nouvelle année. Une farce vingt-quatre heures plus tard, Reading a été placé au niveau 4, qui était comme le niveau 3 mais sans Noël. Des estimations prudentes suggèrent que les choses resteront ainsi jusqu'au printemps.

Le ton de beaucoup sur les réseaux sociaux était plus vif, ou du moins flegmatique, mais le contraste entre le visage public et les craintes privées était souvent clair. Double-Barrelled, par exemple, a mis en place une image de son logo avec les mots « TAPROOM » et « STREET FOOD RESTAURANT » barrés, un témoignage clair (et amusant) des virages constants de cent quatre-vingts degrés exigés de l'hospitalité toute l'année. . Mais sur son compte Twitter personnel, la propriétaire Luci a résumé la position encore plus succinctement. Avec une chaîne de jurons.

Il était encore temps pour quelques rebondissements avant que 2020 ne se termine en boitant, à la fois bons et mauvais. En novembre, Blue Collar a annoncé que Reading Football Club avait résilié son contrat pour fournir l'offre de nourriture en dehors du terrain le jour du match, ce qui a suscité une dérision généralisée. Les premiers rapports étaient que Compass Group, qui sert la «nourriture» à l'intérieur du sol, prenait en charge les mauvaises nouvelles pour les clients (et pour les ânes, étant donné le nombre d'entre eux sont morts au fil des ans pour fournir à Compass Group des hamburgers et saucisses).

C'était déjà assez grave, mais la suggestion que le contrat serait ensuite sous-traité à un opérateur londonien de restauration de rue pour fournir quelque chose de similaire à Blue Collar, mais moins cher et moins authentique, a ajouté l'insulte à l'injure. Le tollé selon lequel Reading FC avait dirigé une entreprise indépendante "gérée par un détenteur d'abonnement de saison, pas moins" dans la poursuite nue du profit était fort, cohérent et complètement sur l'argent.

Enfin, il y a eu une bonne histoire quelques semaines avant Noël. Le 13 décembre, les gens ont lancé leur navigateur ou ouvert leurs journaux pour découvrir que Jay Rayner avait passé en revue Clay's Hyderabadi Kitchen dans le Observateur. C'était un miracle de Noël, pour un restaurant qui peinait à s'en sortir. L'article de blog de Clay sur le sujet raconte l'histoire mieux que moi, mais c'était le résultat d'une persistance à l'ancienne : la propriétaire Nandana avait envoyé un e-mail à un certain nombre de critiques gastronomiques et d'écrivains gastronomiques leur demandant s'ils voulaient essayer sa nourriture, et leur crédit quelques-uns d'entre eux – le Télégraphede William Sitwell et le Observateur's Jay Rayner – avait accepté la suggestion.

Bien sûr, comme tous ceux qui ont essayé la nourriture de Clay, ils ont adoré et voulaient le dire à tout le monde. Cela m'a rappelé la lecture de l'e-mail que j'avais reçu de Nandana, il y a près de trois ans, me racontant tout sur le restaurant qu'ils prévoyaient d'ouvrir. Je me souviens clairement de l'avoir lu et d'avoir vu toute cette passion pour la nourriture, pour les recettes et pour raconter des histoires, et je me doutais même alors que leur nourriture serait vraiment très spéciale. Je me demande si Jay Rayner ou William Sitwell ont eu un sentiment similaire lorsqu'ils ont reçu leur propre version de cet e-mail, de nombreuses années plus tard.

Clay's a été le premier restaurant de Reading à obtenir une mention dans la presse nationale pendant plus d'une décennie - le dernier avant c'était Mya Lacarte, également dans le Télégraphe – et les commandes ont explosé. La semaine suivante, lorsque je suis arrivé au restaurant pour récupérer ma propre commande avant Noël, j'ai vu une pièce de devant pleine de currys emballés sous vide entassés dans des boîtes et des enveloppes, étiquetés et prêts à être livrés. C'était une opération militaire réconfortante. "Ce n'est probablement qu'un feu de paille" m'a dit Nandana : j'espère sincèrement qu'elle se trompe.

Ce n'est en aucun cas une histoire définitive de 2020 pour les restaurants de Reading. Je suis bien trop partisan pour écrire ça. Et il y a tellement de choses qui se sont passées cette année que je n'ai pas pu mentionner et il y a tellement de gens que j'ai laissé de côté. Je n'ai pas parlé des livraisons extraordinaires que j'ai eues cette année des Lyndhurst, ni me réjouir de leurs tacos au grondin. Je n'ai pas mentionné Bakery House ou Namaste Momo, qui ont tous deux égayé les soirées plates chez moi grâce à l'arrivée de leur délicieuse cuisine. Je n'ai pas remercié Anonymous Coffee pour m'avoir appris à aimer faire du café à la maison, ni félicité Vegivores pour avoir réussi à se développer dans une période si difficile.

Et il y a tellement de choses qui se sont passées dans la ville qui sortent vraiment du cadre de cette pièce. La façon dont Reading Fringe Festival a réussi à s'adapter à un événement uniquement en ligne, ou la façon dont l'infatigable Louize Clarke a fait de même avec son Festival Of Digital Disruption, en capitalisant sur Covid pour décrocher une liste d'intervenants que vous ne pourriez jamais attirer lors d'un événement physique.

Je n'ai pas mentionné la joie que j'ai reçue chaque fois qu'un e-mail Covid arrive du conseil avec une photo géante de plus en plus ridicule de Jason Brock l'air grincheux au sommet. Et je n'ai jamais parlé du couple surpris en train de baiser dans la fenêtre du Hope Tap : sûrement le plus amusant que personne n'ait jamais eu dans le Hope Tap (ironie des ironies, je suis informé de manière fiable que le couple a choisi cet endroit parce que c'était le seul partie du pub non couverte par la vidéosurveillance, omettant de noter qu'il s'agissait d'un claquement devant les fenêtres).

J'ai toujours le sentiment que malgré toutes les difficultés de cette année, l'année prochaine sera celle où nous dirons des adieux douloureux aux entreprises et aux institutions que nous aimons. Et je maintiens toujours que la meilleure chose que nous puissions faire est de jeter nos bras figuratifs autour des entreprises que nous voulons le plus voir survivre.

Mais peut-être que la meilleure chose à retenir de cette année terrible et folle est à quel point la communauté peut être merveilleuse et comment elle peut montrer le meilleur des gens. Nos entreprises indépendantes ont fait preuve de persévérance, d'imagination et de résilience. Ils n'ont cessé de s'adapter, d'innover et d'afficher un visage heureux, pendant des mois où personnellement j'ai parfois eu du mal à sortir du lit. Cela me réjouit que nous ayons atteint la fin de l'année sans perdre autant d'entreprises qui donnent à notre ville son caractère et son âme. Nous avons de la chance de les avoir : j'espère que 2021 sera l'année où, en tant que ville, nous pourrons vraiment rendre la pareille.


2020 : Bilan de l'année (deuxième partie)

La semaine dernière, dans la première partie de cette revue de l'année, j'ai écrit sur tous les restaurants et cafés qui avaient fermé et ouvert en 2020. Mais vraiment, l'histoire de cette année dans la scène culinaire de Reading est l'histoire de tous les restaurants et cafés qui n'entrent pas dans ces deux catégories, celles qui se sont accrochées à la peau de leurs dents et ont atteint la fin de 2020 – entreprises qui ont commencé en janvier dans le but de « prospérer » mais, à un moment donné au cours de la dernière douze mois, ont abaissé leurs ambitions à « survivre ».

Il est facile d'oublier, alors que nous nous arrêtons tous pour reprendre notre souffle à la fin de l'année, à quel point l'hospitalité a été torride. À cette époque l'année dernière, Reading était un endroit très différent. La plus grosse tache sur le paysage a été notre branche ténébreuse de Chick-Fil-A, déjà annoncée comme devant fermer à la fin de son bail « d'essai » de six mois en mars mais toujours, pour le moment, vendant du poulet et de l'homophobie (seulement pas le dimanche). Je ne suis jamais allé à Chick-Fil-A, mais il est difficile d'imaginer qu'un repas là-bas aurait pu être aussi diabolique que mon voyage à Taco Bell en février.

Si vous vous arrêtez pour tout rejouer, les contorsions que les restaurants, cafés et pubs ont dû traverser ressemblent à une sorte de rêve de fièvre terrible. En mars, on leur a dit qu'ils ne seraient pas fermés par le gouvernement, mais qu'ils devraient rester ouverts tandis que ce même gouvernement a dit à ses clients de rester à l'écart.Peu de temps après, ils ont été fermés dans le premier de tant de demi-tours, mais il y avait alors une attente angoissante pour entendre les détails de l'aide financière disponible au moins une des chaînes les plus populaires de Reading a décidé de licencier immédiatement son personnel, seulement pour les réembaucher à la hâte une fois le programme de congé annoncé.

Le régime de congé a apporté un certain soulagement, de même que certains des allégements de subventions et de taux d'affaires, mais une chose qui est souvent négligée est qu'une proportion raisonnable de l'aide est venue sous forme de prêts : face à un avenir profondément incertain, l'hospitalité a dû disparaître s'endetter pour parier sur sa propre survie. Ce qui a suivi a duré plus de trois mois lorsque les restaurants ont été complètement fermés, à l'exception des plats à emporter et de la livraison. Certains restaurants ont même décidé de ne pas le faire, d'autres ont pris le temps de réfléchir à leurs options et d'autres ont commencé à apporter le premier de nombreux changements à leur modèle commercial (je ne peux pas me résoudre à utiliser le mot « pivot », d'autant plus que de nombreux de nos entreprises ont montré tellement de grâce – extérieurement, au moins – que cela ressemblait plus à une pirouette).

Sur l'île Kennet, Fidget & Bob a commencé à vendre des produits d'épicerie, des produits et de la bière ainsi que sa fantastique gamme de sandwichs, de café et de gâteaux. De l'autre côté de la rivière, Geo Café a lancé un programme de livraison de boîtes de légumes, en se rendant sur un marché de Londres à quatre heures du matin, puis en faisant de longues heures de dépôt dans tout Reading : très bienvenu à une époque où beaucoup protégeaient et livraient. les créneaux étaient presque impossibles à accrocher (ils ont finalement eu leur propre van dans la livrée distinctive du café - je l'ai appelé le "Kete-van" après son propriétaire, jusqu'à ce qu'elle me dise d'arrêter).

Une autre entreprise notable au début de notre premier verrouillage était Valpy Street. Certains restaurants ont toujours eu leur propre capacité de vente à emporter ou de livraison, et d'autres, en particulier certaines de nos chaînes, se sont toujours associés à quelqu'un comme Deliveroo ou Just Eat. Mais pour des endroits comme Valpy Street qui n'avaient jamais fait de plats à emporter, ils ont dû construire cela à partir de zéro. L'un des premiers utilisateurs de Reading, ils se sont rapidement occupés et, peu de temps après, les médias sociaux ont été en effervescence avec des gens appréciant leurs fish and chips et leurs rôtis.

L'un des créneaux de livraison les plus recherchés était avec Kungfu Kitchen, et il y avait peu de sites en 2020 plus heureux que le copropriétaire Steve debout à votre porte d'entrée, masqué, tenant un sac de friandises. Je suis rapidement devenu un expert dans la commande de plats KFK qui voyageaient bien - ce poisson épicé frit, par exemple, qui resterait très chaud longtemps après sa livraison, ou le poulet râpé du Xinjiang qui était froid, épicé et (j'ai découvert plus tard ) parfait entassé dans une baguette le lendemain.

Beaucoup de gens étaient impatients de voir ce que notre restaurant le plus en vue, Clay’s Hyderabadi Kitchen, a fait. Et la réponse, au début, était que Clay's gardait sa poudre sèche. Ils ont pris du temps, mis des recettes sur Instagram pour montrer aux gens comment préparer des versions simples de leurs plats à la maison - même moi, j'en ai essayé un - puis tranquillement, sans fanfare, ils ont fait don de grandes quantités de nourriture à Whitley. CDA.

(Ils n'étaient pas seuls non plus : une chose qui distinguait nombre de nos entreprises hôtelières, c'est qu'elles ont quand même, dans un contexte aussi terrifiant, trouvé le temps de nourrir les habitants de la ville dans le besoin. La semaine dernière encore, le Lyndhurst a fourni 30 dîners de Noël aux gens de Whitley qui passent le jour de Noël seuls : vous auriez besoin d'aller sur la page Facebook de Whitley CDA pour le découvrir, car, de façon caractéristique, les Lyndhurst ne l'ont mentionné nulle part.)

En mai, Clay's a finalement pris une décision très attendue : il n'avait pas l'intention de rouvrir mais fournirait plutôt des currys emballés sous vide que les clients pourraient réchauffer à la maison. Son site Web s'est écrasé le jour du lancement avec le volume des commandes et bientôt la voiture de Nandana et Sharat est devenue aussi attendue que l'arrivée du Kete-van de Geo Café : une rue de Reading organisait une commande commune hebdomadaire qui était livrée de manière centralisée puis distribuée à tous les résidents. C'était l'été 2020, lorsque beaucoup d'entre nous ont appris à mieux connaître nos voisins - soit via des groupes WhatsApp, des applaudissements hebdomadaires ou, dans mon cas, en faisant signe à Ted du coin de la rue alors qu'il promenait le chien tous les jours.

Une autre entreprise de pirouettes en mai était Nibsy's, qui a commencé à livrer ses kits de beignets de bricolage à travers Reading. De toutes les choses que j'ai apprises en 2020, l'une des plus surprenantes était que les fours aux cerises de Nibsy ne me faisaient pas du tout manquer de gluten, bien qu'une fois que je les ai terminés, ils m'ont fait manquer les fours aux cerises de Nibsy. Comme de nombreux cafés, Nibsy’s a progressivement rouvert ses portes pour la vente à emporter en juin, et au fur et à mesure que l’été arrivait, on avait le sentiment que le pire était passé et qu’une réouverture progressive « à tort ou à raison » était au coin de la rue.

L'un des événements les plus importants de l'année s'est produit à mi-parcours et n'a rien à voir avec l'hospitalité mais beaucoup à voir avec la communauté. Comme la plupart des gens, j'étais à la maison le 20 juin lorsque j'ai appris un incident à Forbury Gardens, et comme la plupart des gens, je l'ai regardé se dérouler sur les réseaux sociaux avec un réel sentiment de malaise et d'horreur. Un de mes amis était là quand cela s'est produit, sur une parcelle d'herbe juste à côté de l'endroit où l'attaque a eu lieu, et l'un de ses amis a chassé l'agresseur à travers le cimetière et dans la rue Friar. Il m'a envoyé un message à ce sujet au fur et à mesure que tout se déroulait, clairement secoué par tout cela. D'autres amis m'ont contacté pour vérifier que j'étais en sécurité, une expérience qui, j'en suis sûr, a été partagée par beaucoup.

Ce qui s'est passé à Forbury Gardens était une attaque contre trois amis profitant du soleil d'été, peut-être dans l'épicentre spirituel de Reading, mais c'était aussi une attaque contre notre ville et contre nous tous. Et dans les jours qui ont suivi, toutes sortes de personnes ont essayé de l'utiliser pour faire avancer leurs propres agendas. C'était étrange de voir Reading aux nouvelles, ou d'entendre des vautours comme Katie Hopkins parler de nous comme d'une sorte d'expérience multiculturelle ratée. Mais la façon dont la communauté s'est unie à la suite de cet incident, et en particulier la façon dont Reading a refusé de lui permettre de diviser ou de définir notre ville brillante, diversifiée et heureuse a été l'une des plus belles choses de cette année, un moment merveilleux qui sort de tant de tristesse. Dieu sait que je critique beaucoup le conseil, mais leur gestion de cette « dignité et mesure » ​​n'était pas parfaite.

En juillet, nos restaurants, cafés et pubs ont été informés qu'ils pouvaient rouvrir, mais avec de nouvelles restrictions imposées par la distanciation sociale et la nécessité de se conformer à Covid. Les restaurants ont tous dit à quel point ils étaient heureux de revoir leurs clients, avec néanmoins masques et visières, mais le tout était teinté d'appréhension. Toujours l'âme joyeuse, j'ai dit à l'époque que je sentais que les restaurants étaient en train de sécher et que les gens devraient choisir les restaurants dans lesquels ils voulaient survivre et dépenser leur argent exclusivement dans ces endroits (j'ai peut-être été trop sombre: le temps nous le dira ).

En août, les restaurants étaient les sauveurs de l'économie, complètement sûrs de Covid et manger au restaurant était une bonne chose, alors que le gouvernement a introduit Eat Out To Help Out. Les avis étaient partagés à ce sujet – Je sais que beaucoup de clients, en particulier sur les réseaux sociaux, étaient convaincus que les affaires étaient en plein essor et qu'ils avaient beaucoup plus mangé au restaurant grâce à l'initiative. Mais les restaurateurs qui m'ont parlé ont suggéré presque uniformément que cela signifiait simplement qu'ils étaient plus occupés à des moments différents. Pour les restaurants, cela signifiait généralement des moments où les clients étaient moins susceptibles de dépenser de l'argent en alcool.

Un propriétaire de restaurant m'a parlé d'une cliente qui s'est présentée, a dépensé le maximum absolu possible pour obtenir deux fois plus de nourriture, a mangé une petite quantité et lui a ensuite demandé de tout mettre dans une boîte pour qu'ils puissent le rapporter à la maison. Lorsqu'elle s'est dite préoccupée par le fait qu'ils contournaient les règles, elle a obtenu une étoile Tripadvisor pour ses problèmes. « Certains clients ne me manqueront pas », a-t-elle déclaré à la fin du mois. D'autres à qui j'ai parlé ont dit des choses très similaires.

L'autre grand retour de l'été a été le Blue Collar Street Food, qui a retrouvé sa juste place sur Market Place en juin. Blue Collar a eu une année que vous pourriez considérer comme emblématique de 2020 : deux pas en avant, deux pas en arrière. Nous avons donc tous célébré en septembre lorsqu'ils ont repris le marché du vendredi précédemment géré par Chow (la bonne décision de Reading UK), suivis par eux en accueillant les chaleurs régionales des British Street Food Awards plus tard dans le mois.

Ce fut un week-end merveilleux, mettant en valeur une cuisine de rue brillante, mais renforçant également à quel point notre propre scène de cuisine de rue était devenue forte. À ce stade, Glen Dinning de Blue Collar avait renforcé l'offre du marché avec de brillantes signatures - Gurt Wings, par exemple, le vendredi, faisant le plus formidable poulet frit et tater tots saupoudrés de sel de poulet, ou les excellentes boîtes de mezze de Fink Street Food .

La file d'attente pour la cuisine jamaïcaine de Sharian (maintenant rebaptisée Bissy Tree pour des raisons que personne ne pouvait comprendre) était plus longue que jamais, mais il y avait maintenant plus de concurrence ailleurs sur le marché. Et bien que le marché ait perdu certains de ses commerçants les plus anciens - plus de Peru Sabor, ou le phénoménal challoumi wrap de Purée - un certain degré de continuité avec le passé a été maintenu lorsque Georgian Feast est revenu sur les marchés le vendredi et l'air était à nouveau épais avec le bourdonnement magnifiquement âcre d'ajika.

L'autre chose que les Street Food Awards ont faite et qui était d'une importance vitale était de donner à Reading une certaine fierté civique, et un événement que les gens pouvaient attendre avec impatience et apprécier en toute sécurité. Dans une année normale, nous aurions tous été à Forbury Gardens pour profiter du Blue Collar's Feastival, mais c'était le plus proche possible. Nous avons célébré la sélection de Reading pour accueillir l'événement, et le triomphe de Blue Collar a également été notre triomphe. Les deux jours de l'événement ont été complets et tout s'est si bien passé que Blue Collar a été invité à accueillir la finale.

Une autre raison d'être fier de Reading s'est produite en août, lorsque Clay's Hyderabadi Kitchen a finalement lancé un programme de livraison à l'échelle nationale et nous avons dû apprendre à partager notre trésor avec le reste du pays. Des critiques positives ont commencé à apparaître sur les blogs, et avec chaque collection que vous avez faite au restaurant, ou chez Fidget & Bob, Geo Café ou (plus tard) Double-Barrelled, être un client de Clay a de plus en plus l'impression d'être l'un des premiers à connaître un secret qui ne serait pas caché pour toujours.

Toutes les bonnes choses ont une fin, et tout comme il était opportun pour le gouvernement de nous dire de manger au restaurant en août, il est devenu tout aussi opportun de commencer à blâmer l'hospitalité pour le taux croissant d'infection. Le dernier week-end d'octobre était la finale des British Street Food Awards mais aussi le dernier week-end avant qu'un deuxième confinement n'ait lieu en novembre. J'y étais avec des amis à Halloween et j'ai mangé des trucs absolument magnifiques – un panko-crumpet fait de tête de cochon râpé, garni de kimchee, un "brunch de Bangkok" de saucisse de porc épicée avec pomme de terre confite à la graisse de canard et petits œufs de caille frits , tacos et poulet frit.

Assis dans le jardin des Allied Arms dans le froid après, savourant une dernière pinte en plein air, j'avais l'impression que l'été était bel et bien terminé. Et c'était le cas, mais ce confinement était différent du précédent. Blue Collar a continué à négocier les mercredis et vendredis, un soulagement bienvenu du temps passé à la maison, et les restaurants avaient alors perfectionné leurs capacités de livraison. « C'est reparti », ont déclaré plusieurs d'entre eux sur les réseaux sociaux, ou des mots à cet effet. Ils avaient fait tout ce qu'on leur demandait, pris des précautions minutieuses, et voilà qu'on leur recommandait de fermer. Pendant ce temps, bien sûr, les écoles restaient ouvertes.

Le reste de l'année, comme nous le savons, s'est terminé en gradins. Lorsque tout a rouvert à la fin du mois, Reading était au niveau 2 et les restaurants pouvaient rester ouverts mais seules les personnes du même ménage pouvaient partager une table. On s'attendait à ce que les restaurants contrôlent cela, pour ajouter à leurs fardeaux. « Nous sommes tellement excités de vous revoir tous » était le message général des restaurants –, mais qui pourrait les blâmer si, cette fois, le sourire était plutôt un sourire rictus ? À ce stade, la fatigue s'était installée : de nombreux restaurateurs à qui j'ai parlé espéraient simplement se rendre à Noël en un seul morceau et faire le point.

Et bien sûr, c'était pire pour les pubs, qui ne pouvaient ouvrir que s'ils proposaient des «repas substantiels» et ne pouvaient servir de l'alcool qu'avec ces repas. Les pubs se sont précipités pour élaborer une offre de nourriture : la salle à manger de Double-Barrelled, par exemple, a été rebaptisée «restaurant de rue» afin qu'elle puisse continuer à commercer. D'autres, comme le Nag's Head (peut-être l'expérience post-confinement la plus sûre que j'ai eue cette année) ont été contraints de fermer parce qu'ils ne servaient pas de nourriture.

Et puis, bien sûr, le coup final. La lecture a été déplacée vers le niveau 3, ce qui signifie qu'une fois encore, les restaurants ne pouvaient proposer que des plats à emporter et des livraisons. C'était une pirouette de trop pour certains, qui ont simplement décidé de fermer pour le moment et de remettre les décisions à la nouvelle année. Une farce vingt-quatre heures plus tard, Reading a été placé au niveau 4, qui était comme le niveau 3 mais sans Noël. Des estimations prudentes suggèrent que les choses resteront ainsi jusqu'au printemps.

Le ton de beaucoup sur les réseaux sociaux était plus vif, ou du moins flegmatique, mais le contraste entre le visage public et les craintes privées était souvent clair. Double-Barrelled, par exemple, a mis en place une image de son logo avec les mots « TAPROOM » et « STREET FOOD RESTAURANT » barrés, un témoignage clair (et amusant) des virages constants de cent quatre-vingts degrés exigés de l'hospitalité toute l'année. . Mais sur son compte Twitter personnel, la propriétaire Luci a résumé la position encore plus succinctement. Avec une chaîne de jurons.

Il était encore temps pour quelques rebondissements avant que 2020 ne se termine en boitant, à la fois bons et mauvais. En novembre, Blue Collar a annoncé que Reading Football Club avait résilié son contrat pour fournir l'offre de nourriture en dehors du terrain le jour du match, ce qui a suscité une dérision généralisée. Les premiers rapports étaient que Compass Group, qui sert la «nourriture» à l'intérieur du sol, prenait en charge les mauvaises nouvelles pour les clients (et pour les ânes, étant donné le nombre d'entre eux sont morts au fil des ans pour fournir à Compass Group des hamburgers et saucisses).

C'était déjà assez grave, mais la suggestion que le contrat serait ensuite sous-traité à un opérateur londonien de restauration de rue pour fournir quelque chose de similaire à Blue Collar, mais moins cher et moins authentique, a ajouté l'insulte à l'injure. Le tollé selon lequel Reading FC avait dirigé une entreprise indépendante "gérée par un détenteur d'abonnement de saison, pas moins" dans la poursuite nue du profit était fort, cohérent et complètement sur l'argent.

Enfin, il y a eu une bonne histoire quelques semaines avant Noël. Le 13 décembre, les gens ont lancé leur navigateur ou ouvert leurs journaux pour découvrir que Jay Rayner avait passé en revue Clay's Hyderabadi Kitchen dans le Observateur. C'était un miracle de Noël, pour un restaurant qui peinait à s'en sortir. L'article de blog de Clay sur le sujet raconte l'histoire mieux que moi, mais c'était le résultat d'une persistance à l'ancienne : la propriétaire Nandana avait envoyé un e-mail à un certain nombre de critiques gastronomiques et d'écrivains gastronomiques leur demandant s'ils voulaient essayer sa nourriture, et leur crédit quelques-uns d'entre eux – le Télégraphede William Sitwell et le Observateur's Jay Rayner – avait accepté la suggestion.

Bien sûr, comme tous ceux qui ont essayé la nourriture de Clay, ils ont adoré et voulaient le dire à tout le monde. Cela m'a rappelé la lecture de l'e-mail que j'avais reçu de Nandana, il y a près de trois ans, me racontant tout sur le restaurant qu'ils prévoyaient d'ouvrir. Je me souviens clairement de l'avoir lu et d'avoir vu toute cette passion pour la nourriture, pour les recettes et pour raconter des histoires, et je me doutais même alors que leur nourriture serait vraiment très spéciale. Je me demande si Jay Rayner ou William Sitwell ont eu un sentiment similaire lorsqu'ils ont reçu leur propre version de cet e-mail, de nombreuses années plus tard.

Clay's a été le premier restaurant de Reading à obtenir une mention dans la presse nationale pendant plus d'une décennie - le dernier avant c'était Mya Lacarte, également dans le Télégraphe – et les commandes ont explosé. La semaine suivante, lorsque je suis arrivé au restaurant pour récupérer ma propre commande avant Noël, j'ai vu une pièce de devant pleine de currys emballés sous vide entassés dans des boîtes et des enveloppes, étiquetés et prêts à être livrés. C'était une opération militaire réconfortante. "Ce n'est probablement qu'un feu de paille" m'a dit Nandana : j'espère sincèrement qu'elle se trompe.

Ce n'est en aucun cas une histoire définitive de 2020 pour les restaurants de Reading. Je suis bien trop partisan pour écrire ça. Et il y a tellement de choses qui se sont passées cette année que je n'ai pas pu mentionner et il y a tellement de gens que j'ai laissé de côté. Je n'ai pas parlé des livraisons extraordinaires que j'ai eues cette année des Lyndhurst, ni me réjouir de leurs tacos au grondin. Je n'ai pas mentionné Bakery House ou Namaste Momo, qui ont tous deux égayé les soirées plates chez moi grâce à l'arrivée de leur délicieuse cuisine. Je n'ai pas remercié Anonymous Coffee pour m'avoir appris à aimer faire du café à la maison, ni félicité Vegivores pour avoir réussi à se développer dans une période si difficile.

Et il y a tellement de choses qui se sont passées dans la ville qui sortent vraiment du cadre de cette pièce. La façon dont Reading Fringe Festival a réussi à s'adapter à un événement uniquement en ligne, ou la façon dont l'infatigable Louize Clarke a fait de même avec son Festival Of Digital Disruption, en capitalisant sur Covid pour décrocher une liste d'intervenants que vous ne pourriez jamais attirer lors d'un événement physique.

Je n'ai pas mentionné la joie que j'ai reçue chaque fois qu'un e-mail Covid arrive du conseil avec une photo géante de plus en plus ridicule de Jason Brock l'air grincheux au sommet. Et je n'ai jamais parlé du couple surpris en train de baiser dans la fenêtre du Hope Tap : sûrement le plus amusant que personne n'ait jamais eu dans le Hope Tap (ironie des ironies, je suis informé de manière fiable que le couple a choisi cet endroit parce que c'était le seul partie du pub non couverte par la vidéosurveillance, omettant de noter qu'il s'agissait d'un claquement devant les fenêtres).

J'ai toujours le sentiment que malgré toutes les difficultés de cette année, l'année prochaine sera celle où nous dirons des adieux douloureux aux entreprises et aux institutions que nous aimons. Et je maintiens toujours que la meilleure chose que nous puissions faire est de jeter nos bras figuratifs autour des entreprises que nous voulons le plus voir survivre.

Mais peut-être que la meilleure chose à retenir de cette année terrible et folle est à quel point la communauté peut être merveilleuse et comment elle peut montrer le meilleur des gens. Nos entreprises indépendantes ont fait preuve de persévérance, d'imagination et de résilience.Ils n'ont cessé de s'adapter, d'innover et d'afficher un visage heureux, pendant des mois où personnellement j'ai parfois eu du mal à sortir du lit. Cela me réjouit que nous ayons atteint la fin de l'année sans perdre autant d'entreprises qui donnent à notre ville son caractère et son âme. Nous avons de la chance de les avoir : j'espère que 2021 sera l'année où, en tant que ville, nous pourrons vraiment rendre la pareille.


2020 : Bilan de l'année (deuxième partie)

La semaine dernière, dans la première partie de cette revue de l'année, j'ai écrit sur tous les restaurants et cafés qui avaient fermé et ouvert en 2020. Mais vraiment, l'histoire de cette année dans la scène culinaire de Reading est l'histoire de tous les restaurants et cafés qui n'entrent pas dans ces deux catégories, celles qui se sont accrochées à la peau de leurs dents et ont atteint la fin de 2020 – entreprises qui ont commencé en janvier dans le but de « prospérer » mais, à un moment donné au cours de la dernière douze mois, ont abaissé leurs ambitions à « survivre ».

Il est facile d'oublier, alors que nous nous arrêtons tous pour reprendre notre souffle à la fin de l'année, à quel point l'hospitalité a été torride. À cette époque l'année dernière, Reading était un endroit très différent. La plus grosse tache sur le paysage a été notre branche ténébreuse de Chick-Fil-A, déjà annoncée comme devant fermer à la fin de son bail « d'essai » de six mois en mars mais toujours, pour le moment, vendant du poulet et de l'homophobie (seulement pas le dimanche). Je ne suis jamais allé à Chick-Fil-A, mais il est difficile d'imaginer qu'un repas là-bas aurait pu être aussi diabolique que mon voyage à Taco Bell en février.

Si vous vous arrêtez pour tout rejouer, les contorsions que les restaurants, cafés et pubs ont dû traverser ressemblent à une sorte de rêve de fièvre terrible. En mars, on leur a dit qu'ils ne seraient pas fermés par le gouvernement, mais qu'ils devraient rester ouverts tandis que ce même gouvernement a dit à ses clients de rester à l'écart. Peu de temps après, ils ont été fermés dans le premier de tant de demi-tours, mais il y avait alors une attente angoissante pour entendre les détails de l'aide financière disponible au moins une des chaînes les plus populaires de Reading a décidé de licencier immédiatement son personnel, seulement pour les réembaucher à la hâte une fois le programme de congé annoncé.

Le régime de congé a apporté un certain soulagement, de même que certains des allégements de subventions et de taux d'affaires, mais une chose qui est souvent négligée est qu'une proportion raisonnable de l'aide est venue sous forme de prêts : face à un avenir profondément incertain, l'hospitalité a dû disparaître s'endetter pour parier sur sa propre survie. Ce qui a suivi a duré plus de trois mois lorsque les restaurants ont été complètement fermés, à l'exception des plats à emporter et de la livraison. Certains restaurants ont même décidé de ne pas le faire, d'autres ont pris le temps de réfléchir à leurs options et d'autres ont commencé à apporter le premier de nombreux changements à leur modèle commercial (je ne peux pas me résoudre à utiliser le mot « pivot », d'autant plus que de nombreux de nos entreprises ont montré tellement de grâce – extérieurement, au moins – que cela ressemblait plus à une pirouette).

Sur l'île Kennet, Fidget & Bob a commencé à vendre des produits d'épicerie, des produits et de la bière ainsi que sa fantastique gamme de sandwichs, de café et de gâteaux. De l'autre côté de la rivière, Geo Café a lancé un programme de livraison de boîtes de légumes, en se rendant sur un marché de Londres à quatre heures du matin, puis en faisant de longues heures de dépôt dans tout Reading : très bienvenu à une époque où beaucoup protégeaient et livraient. les créneaux étaient presque impossibles à accrocher (ils ont finalement eu leur propre van dans la livrée distinctive du café - je l'ai appelé le "Kete-van" après son propriétaire, jusqu'à ce qu'elle me dise d'arrêter).

Une autre entreprise notable au début de notre premier verrouillage était Valpy Street. Certains restaurants ont toujours eu leur propre capacité de vente à emporter ou de livraison, et d'autres, en particulier certaines de nos chaînes, se sont toujours associés à quelqu'un comme Deliveroo ou Just Eat. Mais pour des endroits comme Valpy Street qui n'avaient jamais fait de plats à emporter, ils ont dû construire cela à partir de zéro. L'un des premiers utilisateurs de Reading, ils se sont rapidement occupés et, peu de temps après, les médias sociaux ont été en effervescence avec des gens appréciant leurs fish and chips et leurs rôtis.

L'un des créneaux de livraison les plus recherchés était avec Kungfu Kitchen, et il y avait peu de sites en 2020 plus heureux que le copropriétaire Steve debout à votre porte d'entrée, masqué, tenant un sac de friandises. Je suis rapidement devenu un expert dans la commande de plats KFK qui voyageaient bien - ce poisson épicé frit, par exemple, qui resterait très chaud longtemps après sa livraison, ou le poulet râpé du Xinjiang qui était froid, épicé et (j'ai découvert plus tard ) parfait entassé dans une baguette le lendemain.

Beaucoup de gens étaient impatients de voir ce que notre restaurant le plus en vue, Clay’s Hyderabadi Kitchen, a fait. Et la réponse, au début, était que Clay's gardait sa poudre sèche. Ils ont pris du temps, mis des recettes sur Instagram pour montrer aux gens comment préparer des versions simples de leurs plats à la maison - même moi, j'en ai essayé un - puis tranquillement, sans fanfare, ils ont fait don de grandes quantités de nourriture à Whitley. CDA.

(Ils n'étaient pas seuls non plus : une chose qui distinguait nombre de nos entreprises hôtelières, c'est qu'elles ont quand même, dans un contexte aussi terrifiant, trouvé le temps de nourrir les habitants de la ville dans le besoin. La semaine dernière encore, le Lyndhurst a fourni 30 dîners de Noël aux gens de Whitley qui passent le jour de Noël seuls : vous auriez besoin d'aller sur la page Facebook de Whitley CDA pour le découvrir, car, de façon caractéristique, les Lyndhurst ne l'ont mentionné nulle part.)

En mai, Clay's a finalement pris une décision très attendue : il n'avait pas l'intention de rouvrir mais fournirait plutôt des currys emballés sous vide que les clients pourraient réchauffer à la maison. Son site Web s'est écrasé le jour du lancement avec le volume des commandes et bientôt la voiture de Nandana et Sharat est devenue aussi attendue que l'arrivée du Kete-van de Geo Café : une rue de Reading organisait une commande commune hebdomadaire qui était livrée de manière centralisée puis distribuée à tous les résidents. C'était l'été 2020, lorsque beaucoup d'entre nous ont appris à mieux connaître nos voisins - soit via des groupes WhatsApp, des applaudissements hebdomadaires ou, dans mon cas, en faisant signe à Ted du coin de la rue alors qu'il promenait le chien tous les jours.

Une autre entreprise de pirouettes en mai était Nibsy's, qui a commencé à livrer ses kits de beignets de bricolage à travers Reading. De toutes les choses que j'ai apprises en 2020, l'une des plus surprenantes était que les fours aux cerises de Nibsy ne me faisaient pas du tout manquer de gluten, bien qu'une fois que je les ai terminés, ils m'ont fait manquer les fours aux cerises de Nibsy. Comme de nombreux cafés, Nibsy’s a progressivement rouvert ses portes pour la vente à emporter en juin, et au fur et à mesure que l’été arrivait, on avait le sentiment que le pire était passé et qu’une réouverture progressive « à tort ou à raison » était au coin de la rue.

L'un des événements les plus importants de l'année s'est produit à mi-parcours et n'a rien à voir avec l'hospitalité mais beaucoup à voir avec la communauté. Comme la plupart des gens, j'étais à la maison le 20 juin lorsque j'ai appris un incident à Forbury Gardens, et comme la plupart des gens, je l'ai regardé se dérouler sur les réseaux sociaux avec un réel sentiment de malaise et d'horreur. Un de mes amis était là quand cela s'est produit, sur une parcelle d'herbe juste à côté de l'endroit où l'attaque a eu lieu, et l'un de ses amis a chassé l'agresseur à travers le cimetière et dans la rue Friar. Il m'a envoyé un message à ce sujet au fur et à mesure que tout se déroulait, clairement secoué par tout cela. D'autres amis m'ont contacté pour vérifier que j'étais en sécurité, une expérience qui, j'en suis sûr, a été partagée par beaucoup.

Ce qui s'est passé à Forbury Gardens était une attaque contre trois amis profitant du soleil d'été, peut-être dans l'épicentre spirituel de Reading, mais c'était aussi une attaque contre notre ville et contre nous tous. Et dans les jours qui ont suivi, toutes sortes de personnes ont essayé de l'utiliser pour faire avancer leurs propres agendas. C'était étrange de voir Reading aux nouvelles, ou d'entendre des vautours comme Katie Hopkins parler de nous comme d'une sorte d'expérience multiculturelle ratée. Mais la façon dont la communauté s'est unie à la suite de cet incident, et en particulier la façon dont Reading a refusé de lui permettre de diviser ou de définir notre ville brillante, diversifiée et heureuse a été l'une des plus belles choses de cette année, un moment merveilleux qui sort de tant de tristesse. Dieu sait que je critique beaucoup le conseil, mais leur gestion de cette « dignité et mesure » ​​n'était pas parfaite.

En juillet, nos restaurants, cafés et pubs ont été informés qu'ils pouvaient rouvrir, mais avec de nouvelles restrictions imposées par la distanciation sociale et la nécessité de se conformer à Covid. Les restaurants ont tous dit à quel point ils étaient heureux de revoir leurs clients, avec néanmoins masques et visières, mais le tout était teinté d'appréhension. Toujours l'âme joyeuse, j'ai dit à l'époque que je sentais que les restaurants étaient en train de sécher et que les gens devraient choisir les restaurants dans lesquels ils voulaient survivre et dépenser leur argent exclusivement dans ces endroits (j'ai peut-être été trop sombre: le temps nous le dira ).

En août, les restaurants étaient les sauveurs de l'économie, complètement sûrs de Covid et manger au restaurant était une bonne chose, alors que le gouvernement a introduit Eat Out To Help Out. Les avis étaient partagés à ce sujet – Je sais que beaucoup de clients, en particulier sur les réseaux sociaux, étaient convaincus que les affaires étaient en plein essor et qu'ils avaient beaucoup plus mangé au restaurant grâce à l'initiative. Mais les restaurateurs qui m'ont parlé ont suggéré presque uniformément que cela signifiait simplement qu'ils étaient plus occupés à des moments différents. Pour les restaurants, cela signifiait généralement des moments où les clients étaient moins susceptibles de dépenser de l'argent en alcool.

Un propriétaire de restaurant m'a parlé d'une cliente qui s'est présentée, a dépensé le maximum absolu possible pour obtenir deux fois plus de nourriture, a mangé une petite quantité et lui a ensuite demandé de tout mettre dans une boîte pour qu'ils puissent le rapporter à la maison. Lorsqu'elle s'est dite préoccupée par le fait qu'ils contournaient les règles, elle a obtenu une étoile Tripadvisor pour ses problèmes. « Certains clients ne me manqueront pas », a-t-elle déclaré à la fin du mois. D'autres à qui j'ai parlé ont dit des choses très similaires.

L'autre grand retour de l'été a été le Blue Collar Street Food, qui a retrouvé sa juste place sur Market Place en juin. Blue Collar a eu une année que vous pourriez considérer comme emblématique de 2020 : deux pas en avant, deux pas en arrière. Nous avons donc tous célébré en septembre lorsqu'ils ont repris le marché du vendredi précédemment géré par Chow (la bonne décision de Reading UK), suivis par eux en accueillant les chaleurs régionales des British Street Food Awards plus tard dans le mois.

Ce fut un week-end merveilleux, mettant en valeur une cuisine de rue brillante, mais renforçant également à quel point notre propre scène de cuisine de rue était devenue forte. À ce stade, Glen Dinning de Blue Collar avait renforcé l'offre du marché avec de brillantes signatures - Gurt Wings, par exemple, le vendredi, faisant le plus formidable poulet frit et tater tots saupoudrés de sel de poulet, ou les excellentes boîtes de mezze de Fink Street Food .

La file d'attente pour la cuisine jamaïcaine de Sharian (maintenant rebaptisée Bissy Tree pour des raisons que personne ne pouvait comprendre) était plus longue que jamais, mais il y avait maintenant plus de concurrence ailleurs sur le marché. Et bien que le marché ait perdu certains de ses commerçants les plus anciens - plus de Peru Sabor, ou le phénoménal challoumi wrap de Purée - un certain degré de continuité avec le passé a été maintenu lorsque Georgian Feast est revenu sur les marchés le vendredi et l'air était à nouveau épais avec le bourdonnement magnifiquement âcre d'ajika.

L'autre chose que les Street Food Awards ont faite et qui était d'une importance vitale était de donner à Reading une certaine fierté civique, et un événement que les gens pouvaient attendre avec impatience et apprécier en toute sécurité. Dans une année normale, nous aurions tous été à Forbury Gardens pour profiter du Blue Collar's Feastival, mais c'était le plus proche possible. Nous avons célébré la sélection de Reading pour accueillir l'événement, et le triomphe de Blue Collar a également été notre triomphe. Les deux jours de l'événement ont été complets et tout s'est si bien passé que Blue Collar a été invité à accueillir la finale.

Une autre raison d'être fier de Reading s'est produite en août, lorsque Clay's Hyderabadi Kitchen a finalement lancé un programme de livraison à l'échelle nationale et nous avons dû apprendre à partager notre trésor avec le reste du pays. Des critiques positives ont commencé à apparaître sur les blogs, et avec chaque collection que vous avez faite au restaurant, ou chez Fidget & Bob, Geo Café ou (plus tard) Double-Barrelled, être un client de Clay a de plus en plus l'impression d'être l'un des premiers à connaître un secret qui ne serait pas caché pour toujours.

Toutes les bonnes choses ont une fin, et tout comme il était opportun pour le gouvernement de nous dire de manger au restaurant en août, il est devenu tout aussi opportun de commencer à blâmer l'hospitalité pour le taux croissant d'infection. Le dernier week-end d'octobre était la finale des British Street Food Awards mais aussi le dernier week-end avant qu'un deuxième confinement n'ait lieu en novembre. J'y étais avec des amis à Halloween et j'ai mangé des trucs absolument magnifiques – un panko-crumpet fait de tête de cochon râpé, garni de kimchee, un "brunch de Bangkok" de saucisse de porc épicée avec pomme de terre confite à la graisse de canard et petits œufs de caille frits , tacos et poulet frit.

Assis dans le jardin des Allied Arms dans le froid après, savourant une dernière pinte en plein air, j'avais l'impression que l'été était bel et bien terminé. Et c'était le cas, mais ce confinement était différent du précédent. Blue Collar a continué à négocier les mercredis et vendredis, un soulagement bienvenu du temps passé à la maison, et les restaurants avaient alors perfectionné leurs capacités de livraison. « C'est reparti », ont déclaré plusieurs d'entre eux sur les réseaux sociaux, ou des mots à cet effet. Ils avaient fait tout ce qu'on leur demandait, pris des précautions minutieuses, et voilà qu'on leur recommandait de fermer. Pendant ce temps, bien sûr, les écoles restaient ouvertes.

Le reste de l'année, comme nous le savons, s'est terminé en gradins. Lorsque tout a rouvert à la fin du mois, Reading était au niveau 2 et les restaurants pouvaient rester ouverts mais seules les personnes du même ménage pouvaient partager une table. On s'attendait à ce que les restaurants contrôlent cela, pour ajouter à leurs fardeaux. « Nous sommes tellement excités de vous revoir tous » était le message général des restaurants –, mais qui pourrait les blâmer si, cette fois, le sourire était plutôt un sourire rictus ? À ce stade, la fatigue s'était installée : de nombreux restaurateurs à qui j'ai parlé espéraient simplement se rendre à Noël en un seul morceau et faire le point.

Et bien sûr, c'était pire pour les pubs, qui ne pouvaient ouvrir que s'ils proposaient des «repas substantiels» et ne pouvaient servir de l'alcool qu'avec ces repas. Les pubs se sont précipités pour élaborer une offre de nourriture : la salle à manger de Double-Barrelled, par exemple, a été rebaptisée «restaurant de rue» afin qu'elle puisse continuer à commercer. D'autres, comme le Nag's Head (peut-être l'expérience post-confinement la plus sûre que j'ai eue cette année) ont été contraints de fermer parce qu'ils ne servaient pas de nourriture.

Et puis, bien sûr, le coup final. La lecture a été déplacée vers le niveau 3, ce qui signifie qu'une fois encore, les restaurants ne pouvaient proposer que des plats à emporter et des livraisons. C'était une pirouette de trop pour certains, qui ont simplement décidé de fermer pour le moment et de remettre les décisions à la nouvelle année. Une farce vingt-quatre heures plus tard, Reading a été placé au niveau 4, qui était comme le niveau 3 mais sans Noël. Des estimations prudentes suggèrent que les choses resteront ainsi jusqu'au printemps.

Le ton de beaucoup sur les réseaux sociaux était plus vif, ou du moins flegmatique, mais le contraste entre le visage public et les craintes privées était souvent clair. Double-Barrelled, par exemple, a mis en place une image de son logo avec les mots « TAPROOM » et « STREET FOOD RESTAURANT » barrés, un témoignage clair (et amusant) des virages constants de cent quatre-vingts degrés exigés de l'hospitalité toute l'année. . Mais sur son compte Twitter personnel, la propriétaire Luci a résumé la position encore plus succinctement. Avec une chaîne de jurons.

Il était encore temps pour quelques rebondissements avant que 2020 ne se termine en boitant, à la fois bons et mauvais. En novembre, Blue Collar a annoncé que Reading Football Club avait résilié son contrat pour fournir l'offre de nourriture en dehors du terrain le jour du match, ce qui a suscité une dérision généralisée. Les premiers rapports étaient que Compass Group, qui sert la «nourriture» à l'intérieur du sol, prenait en charge les mauvaises nouvelles pour les clients (et pour les ânes, étant donné le nombre d'entre eux sont morts au fil des ans pour fournir à Compass Group des hamburgers et saucisses).

C'était déjà assez grave, mais la suggestion que le contrat serait ensuite sous-traité à un opérateur londonien de restauration de rue pour fournir quelque chose de similaire à Blue Collar, mais moins cher et moins authentique, a ajouté l'insulte à l'injure. Le tollé selon lequel Reading FC avait dirigé une entreprise indépendante "gérée par un détenteur d'abonnement de saison, pas moins" dans la poursuite nue du profit était fort, cohérent et complètement sur l'argent.

Enfin, il y a eu une bonne histoire quelques semaines avant Noël. Le 13 décembre, les gens ont lancé leur navigateur ou ouvert leurs journaux pour découvrir que Jay Rayner avait passé en revue Clay's Hyderabadi Kitchen dans le Observateur. C'était un miracle de Noël, pour un restaurant qui peinait à s'en sortir. L'article de blog de Clay sur le sujet raconte l'histoire mieux que moi, mais c'était le résultat d'une persistance à l'ancienne : la propriétaire Nandana avait envoyé un e-mail à un certain nombre de critiques gastronomiques et d'écrivains gastronomiques leur demandant s'ils voulaient essayer sa nourriture, et leur crédit quelques-uns d'entre eux – le Télégraphede William Sitwell et le Observateur's Jay Rayner – avait accepté la suggestion.

Bien sûr, comme tous ceux qui ont essayé la nourriture de Clay, ils ont adoré et voulaient le dire à tout le monde. Cela m'a rappelé la lecture de l'e-mail que j'avais reçu de Nandana, il y a près de trois ans, me racontant tout sur le restaurant qu'ils prévoyaient d'ouvrir. Je me souviens clairement de l'avoir lu et d'avoir vu toute cette passion pour la nourriture, pour les recettes et pour raconter des histoires, et je me doutais même alors que leur nourriture serait vraiment très spéciale. Je me demande si Jay Rayner ou William Sitwell ont eu un sentiment similaire lorsqu'ils ont reçu leur propre version de cet e-mail, de nombreuses années plus tard.

Clay's a été le premier restaurant de Reading à obtenir une mention dans la presse nationale pendant plus d'une décennie - le dernier avant c'était Mya Lacarte, également dans le Télégraphe – et les commandes ont explosé. La semaine suivante, lorsque je suis arrivé au restaurant pour récupérer ma propre commande avant Noël, j'ai vu une pièce de devant pleine de currys emballés sous vide entassés dans des boîtes et des enveloppes, étiquetés et prêts à être livrés. C'était une opération militaire réconfortante. "Ce n'est probablement qu'un feu de paille" m'a dit Nandana : j'espère sincèrement qu'elle se trompe.

Ce n'est en aucun cas une histoire définitive de 2020 pour les restaurants de Reading. Je suis bien trop partisan pour écrire ça. Et il y a tellement de choses qui se sont passées cette année que je n'ai pas pu mentionner et il y a tellement de gens que j'ai laissé de côté.Je n'ai pas parlé des livraisons extraordinaires que j'ai eues cette année des Lyndhurst, ni me réjouir de leurs tacos au grondin. Je n'ai pas mentionné Bakery House ou Namaste Momo, qui ont tous deux égayé les soirées plates chez moi grâce à l'arrivée de leur délicieuse cuisine. Je n'ai pas remercié Anonymous Coffee pour m'avoir appris à aimer faire du café à la maison, ni félicité Vegivores pour avoir réussi à se développer dans une période si difficile.

Et il y a tellement de choses qui se sont passées dans la ville qui sortent vraiment du cadre de cette pièce. La façon dont Reading Fringe Festival a réussi à s'adapter à un événement uniquement en ligne, ou la façon dont l'infatigable Louize Clarke a fait de même avec son Festival Of Digital Disruption, en capitalisant sur Covid pour décrocher une liste d'intervenants que vous ne pourriez jamais attirer lors d'un événement physique.

Je n'ai pas mentionné la joie que j'ai reçue chaque fois qu'un e-mail Covid arrive du conseil avec une photo géante de plus en plus ridicule de Jason Brock l'air grincheux au sommet. Et je n'ai jamais parlé du couple surpris en train de baiser dans la fenêtre du Hope Tap : sûrement le plus amusant que personne n'ait jamais eu dans le Hope Tap (ironie des ironies, je suis informé de manière fiable que le couple a choisi cet endroit parce que c'était le seul partie du pub non couverte par la vidéosurveillance, omettant de noter qu'il s'agissait d'un claquement devant les fenêtres).

J'ai toujours le sentiment que malgré toutes les difficultés de cette année, l'année prochaine sera celle où nous dirons des adieux douloureux aux entreprises et aux institutions que nous aimons. Et je maintiens toujours que la meilleure chose que nous puissions faire est de jeter nos bras figuratifs autour des entreprises que nous voulons le plus voir survivre.

Mais peut-être que la meilleure chose à retenir de cette année terrible et folle est à quel point la communauté peut être merveilleuse et comment elle peut montrer le meilleur des gens. Nos entreprises indépendantes ont fait preuve de persévérance, d'imagination et de résilience. Ils n'ont cessé de s'adapter, d'innover et d'afficher un visage heureux, pendant des mois où personnellement j'ai parfois eu du mal à sortir du lit. Cela me réjouit que nous ayons atteint la fin de l'année sans perdre autant d'entreprises qui donnent à notre ville son caractère et son âme. Nous avons de la chance de les avoir : j'espère que 2021 sera l'année où, en tant que ville, nous pourrons vraiment rendre la pareille.



Commentaires:

  1. Tanner

    Je considère, que vous vous trompez. Je propose d'en discuter. Envoyez-moi un e-mail en MP, nous parlerons.

  2. Ollaneg

    Beau sujet

  3. Wickam

    Je ne peux pas participer à la discussion pour le moment - il n'y a pas de temps libre. Mais je reviendrai - j'écrirai certainement ce que je pense sur cette question.



Écrire un message